A HUMILHAÇÃO EVOLUTIVA DO ARCHAEOPTERYX CONTINUA

Sem títuloBy Carl Zimmer

Poucas espécies extintas surgiram na Terra com mais alarde do que o Archaeopteryx. Em 1861, os trabalhadores em uma pedreira de calcário na Alemanha descobriram a impressão de uma única pena de 145 milhões de anos de idade. Hermann von Meyer, o paleontólogo que primeiro estudou, quase pensou que era uma falsificação, até que ele comparou as impressões da pena nas camadas superiores e inferiores de calcário em que foi descoberto. “Nenhum  desenhista poderia produzir algo tão real”, declarou ele.

Von Meyer estava trabalhando em outro fóssil: um de corpo inteiro que cresceu tais penas. Ele tinha algumas características de aves, como asas de penas, mas também teve traços mais reptilianos vistos em nenhum pássaro de hoje, como dentes e uma cauda longa e ossuda. Von Meyer apelidou ambos os fósseis de Archaeopteryx, que significa “antigas asas.” Darwin tinha acabado de publicar seu livro “A Origem das Espécies” dois anos antes, e ele não poderia pedir um melhor pedaço de evidência para a evolução. “É um caso grande para mim“, ele confidenciou a um amigo.

Por mais de um século Archaeopteryx manteve-se como o fóssil crucial para os cientistas que querem entender como répteis evoluíram para folhetos de penas. Mas a partir do final de 1900, novos fósseis começaram a surgir, e como escrevi na National Geographic em 2011, ele revelou uma transformação gradual de dinossauros terrestres correndo em direção aos pássaros.

Mesmo com toda a nova publicidade dos dinossauros com penas, o Archaeopteryx ainda mantinha uma posição excepcional no estudo da origem das aves. Parecia ser o parente mais próximo com as aves que vivem com uma anatomia adequada para voar, com traços tais como braços longos. Em um sentido muito real, ele ainda era o primeiro pássaro.

Agora Archaeopteryx está de novo afundando na multidão de pássaros primitivos e dos dinossauros com penas. Como Ed Yong explicou habilmente, uma nova onda de fósseis estão vindo à luz. Eles reforçam o argumento de que os paleontólogos tenham acordado por algumas décadas: as aves evoluíram a partir de uma linhagem de dinossauros terópodes chamado. Mas é menos claro agora como exatamente Archaeopteryx se encaixa nessa evolução. Pode ainda ser intimamente relacionado com os ancestrais de aves vivas, ou pode haver terópodes não-voadores que foram mais estreitamente relacionados. Combine isso com as recentes descobertas de dinossauros pesadamente emplumados – penas para baixo a seus pés, e de fato, bem como a possibilidade emerge que os dinossauros evoluíram para voar mais de uma vez. Nós olhamos para o céu hoje e vemos os resultados de apenas uma dessas transições.

Hoje vem um novo estudo que dá Archaeopteryx um novo impulso de volta para a multidão. Uma equipe de pesquisadores do Museu Americano de História Natural e da Universidade do Texas já deu uma olhada em cérebro de Archaeopteryx, que é bastante corriqueiro.

Os cientistas sabem há muito tempo que o cérebro de aves vivas são bastante excepcionais. Em comparação com os répteis, as aves têm cérebros que são enormes em proporção ao seu corpo. “Hiperinsuflados” é a palavra que os cientistas gostam de usar para descrevê-los.

Archaeopteryx cérebro reconstruído a partir de um fóssil. Cores marcam regiões do cérebro: bulbos olfatórios (laranja), encéfalo (verde), lobos ópticos (rosa), cerebelo (azul) e tronco cerebral (amarelo). De Balanoff et al, Nature 2013.

Cérebro de Archaeopteryx reconstruído a partir de um fóssil. Cores marcam regiões do cérebro: bulbos olfatórios (laranja), encéfalo (verde), lobos ópticos (rosa), cerebelo (azul) e tronco cerebral (amarelo). De Balanoff et al, Nature 2013.

Quando se tornou claro que os pássaros evoluíram dos terópodes, os cientistas deram uma olhada no cérebro de dinossauro para traçar esta hiperinflação. Eles descobriram que o cérebro de Archaeopteryx caiu no meio que de terópodes distantemente relacionados, tais como Tyrannosaurus rex e aves vivas. Além disso, sua estrutura se assemelhava ao dos pássaros, pelo menos em comparação com outros dinossauros. Os centros visuais foram ampliados, e as regiões do cérebro que costumavam processar som eram grandes. Seu cérebro era, ao que parecia, pronto para voar.

Com tantos novos fósseis de dinossauros de pássaro para folhear, a equipe de museu americano decidiu fazer uma comparação mais detalhada dos casos do cérebro de 28 espécies no total.

Neste novo estudo, o Archaeopteryx não saia. Os pesquisadores descobriram, de fato, que várias espécies de dinossauros com penas, como um troodontide chamado Zanabazar e um Oviraptor chamado Conchoraptor, têm cérebros que são maiores, em relação ao tamanho do seu corpo, do que o Archaeopteryx.

Os cientistas também olharam os tamanhos de diferentes regiões do cérebro e descobriram que a única região do cérebro do pássaro como a do Archaeopteryx é o bulbo olfatório, que ele usa para cheirar. Mas alguns outros dinossauros têm bulbos que são tão grandes.

A 3D rendering from CT scans of the troodontid dinosaur Zanabazar junior. In this image the endocast (brain) is rendered opaque and the skull transparent. Amy Balanoff, AMNH

A renderização 3D a partir de tomografias do troodontide dinossauro Zanabazar júnior. Nesta imagem o endomolde (cérebro) é processado de modo opaco e o crânio transparente. Amy Balanoff, AMNH

É possível que o ancestral comum de Archaeopteryx e outros parentes próximos de aves já tivessem evoluído um cérebro mais semelhante ao de um pássaro, como o de outros dinossauros. Também é possível que as diferentes linhagens de dinossauros que estavam intimamente relacionadas com as aves evoluíram cérebros ainda maiores em paralelo. Se um cérebro de pássaro foi essencial para o desafio mental de voar através do ar, então esses outros dinossauros tinham o que era necessário para o vôo. Caberá aos paleontólogos e futuros ornitólogos descobrir como vôo molda o cérebro, e como outros dinossauros com penas poderiam voar. Mas o Archeopteryx será apenas uma entre muitas espécies que considerar quando eles enfrentar essas questões.

Fonte: National Geographic 

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