A CIÊNCIA DA MUDANÇA SOBRE AVES E NÃO-AVES

Reconstrução de Aurornis xui. Crédito: Masato Hattori

Reconstrução de Aurornis xui. Crédito: Masato Hattori

Quando as pessoas dizem que os cientistas estão sempre mudando suas ideias, geralmente é entendida como algo trivial. Como alguém pode confiar em conclusões que são tão propensas a revisão? Mas a natureza flutuante da ciência é um recurso não um defeito. Isso significa que o nosso conhecimento do mundo está sendo constantemente atualizado em face de novas evidências.

Por exemplo, os cientistas da Universidade de Bristol mostraram recentemente que as relações evolutivas entre diferentes dinossauros estão mudando continuamente, à luz de novos fósseis. É com esboços que ciência cria árvores genealógicas que estão sendo redesenhadas novamente. Mesmo transições conhecidas estão propensas a grandes abalos.

Considere a origem das aves. Agora há provas contundentes de que as aves evoluíram a partir de pequenos dinossauros predadores. Centenas de fósseis impressionantes ilustram as transições de dinos emplumados as penas do vôo e de apreender a armas asas batendo-as. Os avialans (todas as aves, que vivem e extintos) se encaixam dentro de um grupo de dinossauros chamado de Paraves, que também inclui dromeossaurídeos (predadores com garras em foice, como Velociraptor e Deinonychus) e troodontídeos (predadores com cérebros grandes, como Troodon).

Mas qual dessas criaturas foram os primeiros pássaros, e o que específica um grupo de paravians eram seus parentes mais próximos? Isso é ainda objeto de debate intenso.

O famoso Archaeopteryx, com seus braços alados, mãos com garras, mandíbulas com dentes, e longa cauda óssea, foi um dos primeiros fósseis que sugeriram uma ligação entre aves e de outros dinossauros. Desde a sua descoberta em 1861, tem sido amplamente citada como uma das primeiras aves (avialans). Mas há dois anos, o paleontólogo chinês Xing Xu lançou sua posição central em dúvida.

Xu, que descobriu mais dinossauros com penas do que qualquer um, e ele tinha acabado de descobrir uma nova espécie chamada Xiaotingia. Ao comparar esta criatura com Archaeopteryx e de outras espécies afins, Xu criou uma árvore genealógica que colocou Archaeopteryx fora dos avialans. Em vez disso, sentou-o ao lado dos dromeossaurídeos e troodontídeos, juntamente com seus parentes como Xiaotingia e Anchiornis. O primeiro pássaro não era pássaro em tudo.

Se Xu estivesse certo, as implicações serão profundas. Para começar, o Archaeopteryx tinha asas claramente com o que parecia penas de vôo. Se fosse um pássaro, em seguida, batendo-as para o voo, provavelmente evoluiu uma vez na linhagem que o leva aos pássaros modernos. Se não fosse um pássaro, então vôo evoluiu duas vezes, uma no grupo de Archaeopteryx e novamente em aves modernas. (Ou, em alternativa, as dromeossaurídeos e troodontídeos todos perderam a capacidade através da redução das suas asas.)

Mas Xu estava certo? Ele mesmo disse que sua árvore genealógica revista só tinha “suporte estatístico provisório”. Mais tarde, em 2011, Mike Lee do Museu do Sul da Austrália mostrou que uma árvore diferente, construída com diferentes métodos, reintegrando o Archaeopteryx como um pássaro.

Pascal Godefroit do Instituto Real Belga de Ciências Naturais entrou no debate em janeiro deste ano, com um novo dinossauro chamado Eosinopteryx. Havia muitos ecos de estudo de Xu: Godefroit também colocou os paravians em uma árvore de família, e também concluiu que o Archaeopteryx não era uma ave, e também disse que o resultado foi estatisticamente fraco.

Agora, sua equipe está de volta com mais um fóssil de uma possível aves e outra árvore genealógica revista para a família paravian… e este contradiz suas próprias conclusões anteriores (veja o diagrama abaixo). Ele mais uma vez restaura o Archaeopteryx como um pássaro adiantado, enquanto a resolução das espécies relacionadas estão em diferentes poleiros.

Árvores genealógicas simplificadas de Paraves ao longo do tempo.

Árvores genealógicas simplificadas de Paraves ao longo do tempo.

O fóssil em questão é chamado Aurornis xui, e viveu a 160 milhões de anos no nordeste da China. Aurornis em latim significa “pássaro do amanhecer”, mas o nome da espécie homenageia do animal de Xing Xu. Para Godefroit, a decisão foi fácil. “Xu revolucionou completamente a nossa visão da biologia e evolução dos dinossauros”, diz ele. “Embora ainda muito jovem e extremamente modesto, ele é provavelmente o mais importante paleontólogo de vertebrados vivos.” Modéstia é direito na forma típica, Xu diz que ele está tratando o caso com “grande honra”, como o reconhecimento das contribuições que os paleontólogos chineses fizeram como um grupo.

Aurornis está muito bem preservado e tem muitas das mesmas características como Xiaotingia, Anchiornis, Eosinopteryx e Archaeopteryx. A equipe de Godefroit acreditar que é uma espécie distinta com base em algumas características, embora Steven Brusatte, da Universidade de Edimburgo diz: “Eu não consigo me livrar de uma suspeita persistente de que algumas delas podem ser jovens e adultos da mesma [espécie]”. A única maneira de saber com certeza será verificar as estruturas internas dos ossos dos espécimes.

Esqueleto Aurornis. Crédito: Thierry Hubin / IRSNB

Esqueleto Aurornis. Crédito: Thierry Hubin / IRSNB

Independentemente disso, é claro que esses animais viviam todos mais ou menos ao mesmo tempo, no mesmo lugar, na Formação Tiaojishan no nordeste da China. Este tesouro de fósseis foi o lar de um rebanho inteiro de animais quase-pássaros e de pássaros que eram semelhantes e viviam próximos uns dos outros. Não é à toa que suas relações evolutivas são difíceis de enredar.

A equipe de Godefroit não queria criar uma outra árvore genealógica fraca, então eles começaram a partir do zero. O cientista italiano Andrea Cau vasculharam os dados da literatura e compilados em 101 espécies de dinossauros e aves, marcando cada esqueleto de acordo com quase 1.000 características. “É muito impressionante”, diz Lee. “Isso é considerado mais do que o dobro de informações anatômicas, como até mesmo os melhores análises anteriores”.

Os resultados colocar o Archaeopteryx de volta em seu poleiro tradicional como um avialan, mas já não como o mais antigo um. A honra vai para Aurornis. Agora é a ave mais primitiva, seguido por Anchiornis, Archaeopteryx e Xiaotingia nessa ordem. (Eosinopteryx, talvez surpreendentemente, surge como uma paravian muito cedo que precederam os grupos já mencionados)

“Se Aurornis é a ave mais primitiva, então é uma grande descoberta”, diz Brusatte, “mas eu não estou convencido de que este trabalho resolva o início da história dos pássaros.” Xu concorda. Ele diz que os resultados merecem ser levadas a sério, mas acrescenta que várias partes da árvore de família são incompatíveis com o trabalho mais recente. Ele não está falando apenas de Archaeopteryx. Por exemplo, entre os outros dinossauros, os troodontídeos emergem como o grupo que está mais próximo dos pássaros. E a maior surpresa nem sequer é mencionado no jornal! Aqui está:

De Godefroit et al, 2013. Nature.

De Godefroit et al, 2013. Nature.

Balaur é um dinossauro romeno que foi descoberto em 2010 seus descobridores (incluindo Brusatte) concluíram que era um parente próximo do Velociraptor; os dois dinossauros são muito semelhantes, embora Balaur tenha uma constituição mais atarracada e tem duas garras em forma de foice em cada pé, em vez de um. Mas a árvore genealógica de Godefroit tem empoleirado-o firmemente dentro dos pássaros. Ele não está sozinho; outras espécies supostamente não aviarias como Rahonavis e Shenzouraptor foram igualmente deslocadas.

Isso é um enorme abalo, é intrigante as aparições destes animais. “Eu sou suspeito”, diz Brusatte. “É certamente possível que Balaur seja um pássaro, mas eu ficaria surpreso se este for o caso.” Godefroit diz: “Também foi uma grande surpresa para nós!” Um de sua equipe, – Gareth Dyke – foi ver o espécime original para se certificar de que eles não tinham cometidos erros óbvios.

Godefroit planeja publicar um artigo separado para resolver esta discrepância. No momento, ele levanta um certo ceticismo que se espalhou para outras partes da árvore. “Isso sugere que alguns outros resultados, tais como o estado de Archaeopteryx, Anchiornis, Aurornis e Xiaotingia precisam de uma avaliação aprofunda”, diz Xu.

“Estou confiante de que as amostras da Formação Tiaojishan vão acabar resolvendo este debate em algum lugar abaixo da linha”, diz Brusatte “e eu prevejo que algo que todos os trabalhadores concordam é que um verdadeiro pássaro vai eventualmente ser encontrado lá. Talvez Aurornis é aquele pássaro; talvez não”.

Como mais evidências vem, o esboço quase certamente irá agitar novamente, e novas versões da árvore genealógica paravian surgirão. “Espero que sim”, disse Godefroit. “Caso contrário, paleontologia vai se tornar tão sem graça quanto uma lavadoura”

Referência:

Godefroit, Cau, Yu, Escuillie, Wenhao & Dyke. 2013 Um dinossauro avialan jurássico da China resolve a história filogenética precoce de pássaros. natureza http://dx.doi.org/10.1038/nature1216

Fonte: National Geographic

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