DE QUE COR ERAM AS PENAS DOS DINOSSAUROS?

Livros de dinossauros tornaram-se mais coloridos, de verdes maçante, marrons e cinzas no passado substituídos por cores vivas, listras e padrões. Esta tem sido em grande parte uma questão de licença artística. Enquanto os fósseis podem restringir a mão de um artista em termos de tamanho e forma, eles não forneceram qualquer informação sobre a cor. Mas isso está começando a mudar.

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Os fósseis de alguns pequenos dinossauros carnívoros estavam cobertos de filamentos que acredita-se amplamente ser os precursores das penas. E entre estes filamentos, uma equipe de cientistas chineses e britânicos descobriram os sinais distintivos de melanossomas, pequenas estruturas que são, em parte, responsáveis ​​pelas cores de penas de aves modernas.

Os melanossomas são embalados com melaninas, pigmentos que variam de negros pardos e cinzas de tons castanho-avermelhado e amarelo. Sua presença em filamentos de dinossauros permitiu Fucheng Zhang começar a juntar as cores desses animais, milhões de anos depois de sua extinção. Por exemplo, Zhang acredita que o pequeno predador Sinosauropteryx tinha uma cor “castanha a marrom-avermelhada” e suas listras correndo por sua cauda e, provavelmente, uma crista colorida em suas costas. Enquanto isso, o pássaro Confuciusornis tinha uma variedade de tons de preto, cinza, vermelho e marrom, mesmo dentro de uma única pena.

A descoberta de Zhang também lança mais um debate sobre a própria natureza dos dinossauros e suas “penas”. Fósseis bonitos, principalmente da China, mostram que várias espécies de dinossauros tinham penas parecidas com as plumas de voo das aves modernas. Espécies como Caudipteryx e o Microraptor de quatro asas tinham verdadeiras penas com pás assimétricas dispostas em torno de um eixo central.

Outras espécies, como o Sinosauropteryx, Sinornithosaurus, Beipaiosaurus e parentes, mesmo distantes, como Tianyulong e psitacossauro, tinha filamentos muito mais simples (“fuzz dino”) cobrindo partes de sua pele. Estes são mais controversas. Muitos grupos visualizar estes filamentos como proto-penas, os predecessores evolucionários da multa plumagem dos pássaros. Mas uma pequena minoria ainda interpretá-las como vertentes degradadas de colágeno, uma proteína que fortalece a pele animal.

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Mas se Zhang estiver certo, pode ser “game over” para a hipótese do colágeno. Seu estudo mostra que melanossomas foram preservados da mesma forma nos filamentos de Sinosauropteryx como eram nas verdadeiras penas precoces de aves. É a evidência de uma ligação entre as duas estruturas.

Sob a ampliação extrema de um microscópio eletrônico, Zhang olhou para os filamentos do dinossauro Sinosauropteryx e Sinornithosaurus, bem como as verdadeiras penas das Confuciusornis. Os microscópios revelaram uma série de pequenas estruturas a menos de um micrômetro de comprimento. Na forma e tamanho, elas são idênticas às melanossomas de aves modernas. Incluem duas grandes categorias; os feomelanossomas que são quase esféricos e produzem a feomelanina, um pigmento castanho-avermelhado ou vermelho; enquanto os eumelanosomas são mais semelhantes a haste e produzem eumelanina preto-acinzentada.

Os melanossomas são estruturas extremamente resistentes. Eles são mais resistentes a decadência física e química, ao contrario da queratina de penas e pêlos. No entanto, os críticos argumentam que, sem dúvida, essas estruturas microscópicas não foram melanossomas em tudo, mas bactérias, cujas células já foram substituídas por sedimentos. Zhang esta preparado para isso, e apresentou várias linhas de evidência para responder a seus céticos.

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Para começar, eles aparecem dentro das penas e de filamentos, em vez de estar fora em um filme fino. Eles também são encontrados nas mesmas partes dos fósseis como estão em penas modernas. Eles estão dispostos no mesmo padrão – as eumelanossomas, em particular, são “densamente embaladas e fortemente alinhadas”. Em alguns casos, as penas fósseis são claramente listradas por bandas de pigmento e as alegadas eumelanossomas apenas transformar-se em preto, assim como se esperaria. Não há nenhuma razão para que as bactérias sejam espaçadas tão uniformemente – que seria mais provável ter-se formado uma película uniforme sobre toda a estrutura.

Zhang é implacável em sua interpretação, dizendo que são melanossomas “de forma inequívoca” e claro que esses filamentos não eram fios de colágeno. Em vez disso, eles “são, provavelmente, os precursores evolutivos das verdadeiras penas”. E agora nós estamos começando a ter uma idéia de que cor eram esses precursores.

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Esta não é a primeira vez que os melanossomas fossilizados foram utilizados para calcular a cor de espécies extintas. Em 2008, Jakob Vinther da Universidade de Yale descobriu essas estruturas pigmentadas na pena fóssil de um pássaro do Cretáceo, e concluiu que ele provavelmente tinha listras pretas e brancas. No ano passado, Vinther informou que as camadas de melanossomas em outra pena fóssil teria dado um brilho iridescente, muito parecido com o gloss na asa de um estorninho. Carl Zimmer coberto a história para o New York Times.

Ambos os papers de Vinther falam sobre a possibilidade de usar a mesma técnica para reconstruir precisamente os dinossauros em Technicolor. Agora, parece que essa esperança está se tornando uma realidade. Mas enquanto Vinther está convencido pelos melanossomas que Zhang tem encontrado, ele é mais cético sobre as inferências sobre a cor. “Dizer que o Sinosauropteryx era ruivo-vermelho, com base em uma amostra é forçado”, diz ele. Não sei nem como a distribuição de melanossomas em aves modernas leva a cores específicas. “Sem esse conhecimento quantificado, não podemos prever cores específicas em fósseis, exceto o preto. Então, ainda estamos longe de colocar cores em dinossauros”.

No entanto, Vinther continua otimista. “Eu só posso dizer que o futuro é promissor. Eventualmente teremos dinossauros em technicolor. Estamos trabalhando seriamente nisso atualmente”.

Trabalhar para entender de que cor os dinossauros eram não é apenas uma questão de curiosidade nerd. As cores das penas de um pássaro afetam a sua capacidade de manter a calma, de se camuflar de predadores ou presas, e se comunicar com amigos e rivais. Desta forma, uma melhor compreensão das cores dos dinossauros poderia nos dar mais pistas sobre estes evocativos animais viveram.

Mike Benton, co-autor do novo estudo, diz: “Em Sinosauropteryx, pelo menos, essencialmente, o mais primitivo dinossauro com penas, se tinham posse de uma cauda listrada de laranja e branco em um ‘display’ de algum tipo, pode ser de advertência ou concursos de pré-acasalamento, não poderíamos dizer. “

Referência: Zhang et al. 2010. melanossomas fossilizados ea cor dos dinossauros do Cretáceo e pássaros. Natureza doi: 10.1038 / nature08740

Fonte: National Geographic

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