ESCLARECIMENTOS SOBRE A EVOLUÇÃO DA VIDA NA TERRA E EM UMA DAS LUAS DE SATURNO

A visão sobre os eventos que alimentaram a vida na Terra a mais de 3,5 bilhões de anos atrás são provenientes de um local improvável a quase 1 bilhão de quilômetros de distância, de acordo com o líder de um esforço para compreender Titã, uma das luas mais incomuns do sistema solar.

Os cientistas confirmaram que a maior lua de Saturno, aqui circulando o gigante de gás, é o lar de intrigante evolução química orgânica. (Crédito: NASA / JPL-Caltech / SSI)

Os cientistas confirmaram que a maior lua de Saturno, circulando ao redor do gigante de gás, é o lar da intrigante evolução química orgânica. (Crédito: NASA / JPL-Caltech / SSI)

Em uma palestra em Indianapolis, no 246 Encontro Nacional e Exposição da American Chemical Society (ACS), Jonathan Lunine, Ph.D., disse que Titã, a maior das várias dezenas de luas de Saturno, está fornecendo insights sobre a evolução de vida disponíveis em outros lugares.

“Os dados enviados para a Terra a partir de missões no espaço nos permite testar uma ideia que sustenta o retrato da ciência moderna sobre a origem da vida na Terra”, disse Lunine. “Nós pensamos que os produtos químicos orgânicos simples, presentes na Terra primordial, influenciados pela luz solar e outras fontes de energia, foram submetidos a reações que produziram mais e mais produtos químicos complexos. Em algum momento, eles cruzaram um limiar desenvolvendo a capacidade de se reproduzir. Poderíamos testar esta teoria no laboratório? Esses processos estão em andamento em Titã por bilhões de anos. Não temos um bilhão de anos no laboratório. Nós nem sequer temos de mil anos”.

Lunine, que está com a Universidade de Cornell e é um dos cerca de 260 cientistas envolvidos com a missão Cassini-Huygens, explicou que apenas dois objetos celestes do sistema solar têm as grandes quantidades de substâncias orgânicas em suas superfícies para prestar essas informações. Eles são Titã e da Terra. As substâncias orgânicas na Terra, no entanto, foram recicladas através de seres vivos incontáveis vezes. Materiais orgânicos de Titã, que incluem depósitos de metano e outros hidrocarbonetos tão grande quanto alguns dos Grandes Lagos, estão em bom estado – nunca entraram em contato com a vida, até onde se sabe.

Titã é a única lua do sistema solar conhecida por ter uma atmosfera. Tal como a Terra, a maior parte dela é composta de nitrogênio, metano com o segundo mais abundante. A luz solar atinge a atmosfera superior de Titã, quebrando esse composto em pedaços que reagem entre si e com nitrogênio para formar compostos orgânicos. Eles incluem o etano, acetileno, cianeto de hidrogênio, cianoacetileno e outros – todos são produtos químicos terrestres conhecidos.

“Nós temos um bom inventário do que está lá na atmosfera”, disse Lunine. “O que nós só recentemente começamos a entender é o destino desses produtos orgânicos na superfície de Titã.”

Lunine explicou que por um longo tempo, Marte tinha capturado a imaginação do público e cientistas “como um possível local para encontrar a química orgânica interessante e dicas para a vida fora da Terra – e por uma boa razão: é um planeta parecido com a Terra relativamente perto do Sol. Mas os cientistas só descobriram materiais orgânicos simples sobre o planeta vermelho.

Pesquisas recentes têm fornecido sugestões fascinantes que a água líquida pode existir sob a superfície e profundas áreas de Titã. Outros dados sugerem que as áreas de fundo do mar de Titã podem ser semelhante a áreas de assoalho de oceanos da Terra onde existem fontes hidrotermais. estes locais no interior da Terra há a saída de água quente, rica em minerais que promove uma série de formas de vida outrora desconhecidas. Lunine também cita uma pesquisa que identificou os principais pontos potenciais de pouso em Titã, junto com a Aeronautics and Space Administration (NASA), a Agência Espacial Europeia (ESA) ou outras agências espaciais decidiram criar outra missão para Titã.
Os cientistas sabem agora, graças à nave espacial conjunta da NASA-ESA que chegou a Saturno em 2004, depois de uma viagem de sete anos através do sistema solar, que Titã compartilha um número surpreendente de recursos com a Terra. Os enormes volumes de dados que 12 instrumentos científicos transmitidos pela sonda Cassini e pela sonda de superfície Huygens criam um quadro complexo de superfície de Titã e a atmosfera densa que o encobre. Rios em lagos, vento varrendo dunas, tempestades gigantes e nuvens flutuam no céu nebuloso.

O problema é que Titã, é a quase um bilhão de quilômetros do Sol, um pouco maior do que a lua própria Terra, é em grande parte congelada. Ele só recebe cerca de 1% da luz solar que a Terra recebe. Como resultado, é inimaginavelmente frígido. Pelo menos 290 graus Fahrenheit – que é de 160 graus mais frio que a temperatura mais baixa registrada na Antártida – o seu gelo de água é bastante sólido, pelo menos na superfície. E os rios e lagos? Elas são feitos de hidrocarbonetos líquidos, o etano e o metano, que na Terra são os principais componentes de gás natural. Depósitos de Titã podem ser de 10 a 100 vezes maior do que todas as reservas de petróleo e gás da Terra, segundo o que sugere as estimativas.

Fonte: Geology Page

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