VIDA COMPLEXA PODE SER POSSÍVEL EM APENAS 10% DE TODAS AS GALÁXIAS

O universo pode ser um lugar mais solitário do que se pensava anteriormente. Das cerca de 100 bilhões de galáxias no universo observável, apenas uma em cada 10 pode suportar a vida complexa como a da Terra, afirmam dois astrofísicos. Em qualquer outro lugar, explosões estelares conhecidas como explosões de raios gama varreriam regularmente quaisquer formas mais elaboradas de vida como microrganismos. As detonações também mantiveram o universo sem vida por bilhões de anos após o Big Bang, dizem os pesquisadores.

NASA / Swift / Mary Pat Hrybyk-Keith e John Jones Explosões estelares chamadas explosões de raios gama emitem feixes de radiação que poderiam tornar 90% das galáxias desprovidas de vida complexa.

NASA / Swift / Mary Pat Hrybyk-Keith e John Jones. Explosões estelares chamadas explosões de raios gama emitem feixes de radiação que poderiam tornar 90% das galáxias desprovidas de vida complexa.

“É uma surpresa que nós possamos ter a vida só em 10% das galáxias e só depois de 5 bilhões de anos”, diz Brian Thomas, um físico da Universidade de Washburn em Topeka que não estava envolvido no trabalho. Mas “a minha impressão geral é que eles provavelmente estão certos” dentro das incertezas em um parâmetro chave na análise.
Os cientistas há muito tempo pensam sobre o quanto uma explosão de raios gama pode prejudicar Terra. As explosões foram descobertas em 1967 por satélites projetados para detectar testes de armas nucleares e, agora, mostram uma taxa de cerca de um raio por dia. Eles vêm em dois tipos. Explosões de raios gama de curta duração inferior a um segundo ou dois; eles provavelmente ocorrer quando duas estrelas de nêutrons ou buracos negros espiral engole um ao outro. Explosões de raios gama de longa duração de dezenas de segundos ocorrem quando estrelas massivas queimam, colapsam, e explodem. Eles são mais raros do que os curtos, mas liberam cerca de 100 vezes mais energia. A longa rajada pode ofuscar o resto do universo em raios gama, que são fótons altamente energéticos.

Em segundos um raio de radiação de duração não iria detonar a vida em um planeta próximo. Pelo contrário, se a explosão estava perto o suficiente, os raios gama iriam detonar uma cadeia de reações químicas que destroem a camada de ozônio na atmosfera de um planeta. Com isso, a radiação ultravioleta do sol mortal de um planeta iria cair durante meses ou anos de duração suficiente para causar uma morte em massa. Qual a probabilidade é que isso aconteça? Tsvi Piran, astrofísico teórico da Universidade Hebraica de Jerusalém, e Raul Jimenez, um astrofísico teórico da Universidade de Barcelona, na Espanha, exploram esse cenário apocalíptico em um artigo na Physical Review Letters.

Os astrofísicos pensavam que explosões de raios gama seriam mais comuns em regiões de galáxias onde as estrelas estão se formando rapidamente a partir de nuvens de gás. Mas dados recentes mostram que a situação é mais complexa: rajadas longas ocorrem principalmente em regiões de formação estelar com níveis relativamente baixos de elementos mais pesados que o hidrogênio e o hélio-baixo em “metalicidade”, no jargão dos astrônomos.

Usando a metalicidade média e a distribuição aproximada de estrelas em nossa galáxia Via Láctea, Piran e Jimenez estimam as taxas de rajadas curtas e longas em toda a galáxia. Eles acham que as rajadas mais longos-energéticos são os verdadeiros assassinos e que a chance da Terra tenha sido exposto a uma explosão letal nos últimos bilhões de anos é de cerca de 50%. Alguns astrofísicos têm sugerido uma explosão de raios gama pode ter causado a extinção Ordoviciano, um cataclisma global cerca de 450 milhões de anos atrás que dizimou 80% das espécies da Terra.

Os pesquisadores, então, estimaram o quanto um planeta poderia “fritar” em diferentes partes da galáxia. O grande densidade de estrelas no meio da galáxia garante que planetas dentro de cerca de 6.500 anos-luz do centro galáctico tem uma chance maior do que 95% de ter sofrido uma explosão letal de raios gama nos últimos bilhões de anos. Geralmente, eles concluem, a vida só é possível nas regiões exteriores de grandes galáxias. (O nosso próprio sistema solar esta a cerca de 27.000 anos-luz do centro da cidade.)
As coisas são ainda mais sombrias em outras galáxias, os investigadores relatam. Em comparação com a Via Láctea, a maioria das galáxias são pequenas e pobres em metalicidade. Como resultado, 90% deles devem ter muitas explosões de raios gama para sustentar a vida, eles argumentam. Além do mais, por cerca de 5 bilhões de anos após o Big Bang, todas as galáxias eram assim, e as explosões de raios gama de longa data teriam feito a vida impossível em qualquer lugar.

Mas será que 90% das galáxias são estéreis? Isso pode estar indo longe demais, diz Thomas. As exposições de radiação Piran e Jimenez falam sobre um grande dano, mas eles provavelmente não iriam extinguir cada microrganismo, ele afirma. “Completamente acabando com a vida?”. “Talvez não.” Mas Piran diz que a verdadeira questão é a existência de vida com o potencial de inteligência”. É quase certo que as bactérias e formas inferiores de vida poderia sobreviver a um evento como esse”, ele reconhece. “Mas [para mais complexa vida] que seria como apertar um botão de reset. Você teria que começar do zero.”

A análise poderia ter implicações práticas para a busca de vida em outros planetas, diz Piran. Durante décadas, os cientistas com o Instituto SETI em Mountain View, Califórnia, usaram telescópios de rádio para procurar sinais de vida inteligente em planetas em torno de estrelas distantes. Mas os pesquisadores do SETI estão olhando principalmente em direção ao centro da Via Láctea, onde as estrelas são mais abundantes, diz Piran. Isso é precisamente onde explosões de raios gama podem tornar a vida inteligente impossível, ele diz: “Nós estamos dizendo talvez você deve olhar na direção oposta.”

Fonte: Science Magazine

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