FÓSSIL DE MANDÍBULA PODE REPRESENTAR O ALVORECER DA HUMANIDADE

Uma mandíbula de 2,8 milhões de anos e um modelo digital de um fóssil criam um quadro complicado para o gênero Homo

Alguns pesquisadores especulam que pelo menos duas espécies de Homo 'cedo' existiu entre 3 milhões a 2 milhões de anos atrás. Crédito: Philipp Gunz, Simon Neubauer e Fred Spoor

Alguns pesquisadores especulam que pelo menos duas espécies de Homo existiram entre 3 milhões a 2 milhões de anos atrás.
Crédito: Philipp Gunz, Simon Neubauer e Fred Spoor

Uma mandíbula fraturada de 2,8 milhões de anos de idade, da Etiópia pode representar o mais antigo fóssil Homo já descoberto-empurrando para trás as origens conhecidas da humanidade em 500 mil anos. Fragmentos e uma reconstrução digital do fóssil danificado de uma espécie chave de hominídeos aponta para uma explosão evolutiva no alvorecer do nosso gênero Homo.

Os seres humanos modernos, Homo sapiens, são o último elo de uma cadeia de ascendência que remonta 5-7 milhões de anos com um ancestral comum com os chimpanzés e bonobos, dois parentes vivos mais próximos da humanidade. Um registro fóssil incompleto significa que os pesquisadores tiveram dificuldades para encontrar e agrupar os demais elos da cadeia que distingue os verdadeiros ancestrais humanos a partir de becos sem saída do da árvore genealógica da evolução humana.

Homo erectus é um ancestral, a maioria concorda. As espécies surgiram na África Oriental em torno de 2 milhões de anos em agosto. O seu grande cérebro e altura corporal são semelhantes aos dos humanos modernos. Outra ligação possível é através de criaturas mais parecidas com primatas que viviam por volta de 3-4 milhões de anos atrás: Australopithecus afarensis, que andou de pé, com apenas pouco mais de um metro de altura e tinha um cérebro insignificante. Uma espécie que pode preencher a lacuna entre estes dois é Homo habilis, mas alguns pesquisadores especulam que pelo menos duas espécies de Homo existiam entre 3 e 2 milhões de anos atrás.

O primeiro humano antigo?

Em 29 de janeiro de 2013, os cientistas reviraram um trecho da região Afar, no nordeste da Etiópia, e encontraram uma mandíbula de 2,8 milhões de anos de idade, que pode pertencer a mais antiga da espécie Homo, talvez o primeiro “humano” antigo. Seus dentes são pequenos, como os de outras espécies de Homo, e a forma parabólica da mandíbula se encaixa melhor com Homo do que com Australopithecus, diz Brian Villmoare, um paleoantropólogo da Universidade de Nevada Las Vegas. Sua equipe relata a descoberta na revista Science. Os pesquisadores não chegaram a colocar um nome a espécie dona da mandíbula, até que eles descubram mais fósseis. “Temos toda a intenção de encontrá-los, mas isso é apenas uma questão de sorte”, diz Villmoare.

“Eu acho que eles sejam um bom exemplo de que é o tipo de criaturas que, se não for a mais antiga evidência de Homo, foi certamente em algum lugar próximo a ele”, diz Bernard Wood, um antropólogo da Universidade George Washington, em Washington DC. “Parece Homo-ish para mim, mas eu gostaria de ver os seus números”, concorda Daniel Lieberman, um paleoantropólogo da Universidade de Harvard em Cambridge, Massachusetts, referindo-se medições precisas da mandíbula.

Em outro artigo, os membros da Villmoare sugerem que florestas de cerca de 2,8 milhões de anos atrás, as alterações climáticas na região de Afar foram transformadas em pastos. “Há duas maneiras de lidar com isso: uma é se extinguir, a outra é sofrer algum tipo de adaptação evolutiva”, diz Villmoare. Ancestrais do Homo sapiens, ele especula, virou-se para o jogo da caça, promovendo o desenvolvimento de cérebros eventualmente maiores e corpos mais ágeis.

Uma história confusa

Mas as origens do Homo estão cada vez mais confusas, como uma re-análise de espécimes fósseis de 1,8 milhões de anos de idade, relatou na revista Nature. No início de 1960, uma equipe de paleoantropólogos liderada por Louis e Mary Leakey encontrou uma mandíbula inferior, mão e crânio parcialmente deformados em Olduvai Gorge, na Tanzânia.

“Foi relatado de uma forma muito informal na Nature:” Senhor: Eu encontrei um osso e eu estou mostrando-lhe uma imagem agora. Adeus”, diz Fred Spoor, um paleoantropólogo da Universidade College London. A equipe de Leakey mais tarde designou-os como restos de uma nova espécie chamada Homo habilis, ou seja, o homem hábil. Eles argumentaram que os membros da espécie haviam confeccionado ferramentas de pedra que tinham sido descobertos nas proximidades alguns anos antes.

Mas o material era tão escasso que todos os tipos de outros fósseis foram mais tarde designados como H. habilis.

“Havia uma bagunça no Homo habilis“, diz Lieberman. “Ficou muito claro que houve muita variação para acomodar apenas uma espécie”.

Para ajudar a limpar a bagunça, a equipe de Spoor voltou para os fósseis originais de H. Habilis de Leakeys como a verdadeira forma da mandíbula.

Os pesquisadores fizeram um modelo tridimensional da mandíbula usando uma tomografia computadorizada (TC), e descobriu que a deformação do osso foi causada por uma série de pequenas fraturas.

Reconstruir os pedaços quebrados revelou que mandíbula eram mais primitivas em aparência do que a equipe esperava. Era longo e fino, e as fileiras de dentes dos lados opostos eram quase paralelas  – mais próximas de um Australopithecus  do que um Homo. A reconstrução dos ossos do crânio, no entanto, revelou que o cérebro era maior do que o esperado, similar em tamanho ao de H. erectus.

Anteriormente havia sido descoberto fósseis da mandíbula superiores classificados como H. habilis e que datam de como a 2,3 milhões de anos atrás e parece muito diferente da mandíbula recentemente reconstruída pertencente à mesma espécie, afirma a equipe de Spoor. Isso sugere que as espécies que antecederam H. erectus eram um grupo diferente.

Os dois relatórios confirmam que as espécies dos primeiros Homo  apresentam muita variação, no entanto, nenhum se destaca como um ancestral do H. erectus óbvio, diz Lieberman. “A questão na mente de todos é o que aconteceu nesta transição para a origem do primeiro Homo e nos primeiros Homo”, diz ele. “Nós simplesmente não entendemos o que está acontecendo.”

Fonte: Scientific American

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