NOVO ANCESTRAL HUMANO ERA PRIMO E VIZINHO DE LUCY

O famoso parente humano conhecido como “Lucy” reinou sozinho como a rainha de um momento importante na evolução humana: Etiópia cerca de 3,2 milhões de anos, mais ou menos a época em que as primeiras ferramentas de pedra aparecem na África Oriental. Agora, os cientistas estão trabalhando perto de onde Lucy foi encontrada e tem constatado mandíbulas e dentes recém-descobertos que pertencem a uma espécie previamente desconhecida com relação humana. Se estiverem corretos, o achado poderia confirmar outras linhas de pesquisa que dizem ser possível que Lucy não andava sozinha, e expandir o conjunto de potenciais ancestrais para o nosso próprio gênero Homo. Mas alguns céticos argumentam que os novos fósseis poderiam ser indivíduos variantes de espécies da própria de Lucy.

Estes jawbones datado de 3.5 a 3.3 milhões de anos atrás pode pertencer a um primo do famoso Australopithecus "Lucy".

Estas mandíbulas datadas em 3.5 a 3.3 milhões de anos atrás podem pertencer a um “primo” do famoso Australopithecus “Lucy”.

Desde que Lucy foi descoberta na região de Afar na Etiópia em 1974, os pesquisadores descobriram muito mais fósseis atribuídos a sua espécie Australopithecus afarensis, e datados entre 3,7 milhões e 3,0 milhões de anos atrás. Esta é uma janela crucial para a evolução humana, com as ferramentas de pedra mais antigas conhecidas além das encontradas no vizinho Quênia, datando a 3,3 milhões de anos atrás. O mais antigo membro conhecido do gênero Homo é agora datado em cerca de 2,8 milhões de anos atrás. Esta proximidade no tempo, e características anatômicas que parecem prenunciar o que parece ser um dos primeiros seres humanos, e fizeram da espécie de Lucy o principal candidato como um ancestral direto do Homo. Mas o quadro se tornou mais sombrio nos últimos anos, como as equipes de investigação que trabalham no Quênia e os fósseis mais antigos no Chade que identificaram contemporâneos de Lucy e que propõem pertencerem a outras duas espécies-candidatas também antepassadas ​​dos humanos. Mas outros pesquisadores discutem se esses fósseis são diferentes o suficiente para representar uma nova espécie.

Em uma edição da revista Nature, uma equipe liderada por Yohannes Haile-Selassie, um paleoantropólogo no Museu Cleveland de História Natural, em Ohio, emitiu relatórios descobrindo partes de duas mandíbulas superiores e duas mandíbulas inferiores, além de alguns dentes associados a elas, e atribuiu-os a possíveis novas espécies na região de Afar, na Etiópia, a apenas 35 quilômetros ao norte de onde Lucy foi encontrada. As supostas novas espécies, a equipe chama de Australopithecus deyiremeda (na língua Afar, Deyi significa “fechar” e remeda significa “parente”), foi encontrado em sedimentos datados entre 3,5 milhões e 3,3 milhões de anos, o que significa que se sobrepõe tanto em tempo e lugar com Lucy e seus parentes. Haile Selassie e seus colegas argumentam que os fósseis diferem daquelas de espécies de Lucy de várias maneiras, que tem dentes menores, maçãs do rosto mais avantajadas, a mandíbula inferior mais robusta e esmalte exterior do dente mais grosso com alguns deles voltados para a frente.

Como poderiam duas espécies diferentes, mas estreitamente relacionadas, de Australopithecus vivem no mesmo tempo e no mesmo lugar? “A espessura do esmalte e a robustez da mandíbula são indícios de uma adaptação dietética”, diz Haile Selassie-e, em seguida fala que A. deyiremeda “provavelmente foi adaptado para recursos alimentares mais difíceis, mais duros e mais abrasivos”, tais como plantas resistentes e gramíneas, que difere da espécie de Lucy. Embora as duas espécies claramente sejam sobrepostos no tempo, Haile Selassie diz que eles podem não ter surgido simultaneamente. Os fósseis encontrados até agora sugerem que A. deyiremeda entrou em cena após a espécie de Lucy e poderia mesmo ter ramificado a partir dela.

Carol Ward, um antropólogo da Universidade de Missouri, Columbia, diz que o pedido de uma nova espécie é razoável baseado na evidência limitada. Os fósseis “fazer cair fora do intervalo de variação de quaisquer espécies descritas até agora”, diz Ward, embora ele ache que mais espécimes serão necessários para fazer uma comparação verdadeiramente válida. “Há definitivamente diversidade” nos parentes humanos deste tempo, o que significa que Lucy provavelmente não estava sozinha, diz Ward. Em vez disso, ela foi provavelmente acompanhada por diferentes australopitecínios que ocupam uma variedade de nichos ecológicos. “Essa flexibilidade pode ter sido uma das principais razões para o sucesso do que agora parece ser uma radiação precoce” de parentes humanos, dos quais Homo surgiu, em última análise, acrescenta Ward.

Mas William Kimbel, um paleoantropólogo e especialista Lucy no Arizona State University, Tempe, diz ao comparar Lucy e as novas espécies “as distinções no meu ponto de vista são bastante sutis”. O antropólogo Tim White, da Universidade da Califórnia, em Berkeley, é ainda mais cético. “As diferenças anatômicas pequenas e notáveis ​​neste caso ficam aquém de demonstrar a diversidade de espécies biológicas”, diz ele. “A espécie de Lucy só tenho mais alguns novos fósseis.”

Fonte: ScienceMag

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