PALEONTOLOGIA: SOBRE O T. REX

Mesmo um dos dinossauros mais conhecidos mantem alguns segredos. Aqui está o que os paleontólogos mais querem saber sobre o famoso tirano.
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No final de 1905, repórteres de jornais discorriam sobre os ossos de um monstro pré-histórico que os paleontólogos tinham desenterrado no ermo de Montana. Quando The New York Times descreveu o novo “Tyrant sáurio”, o jornal declarou que era “o animal de luta mais formidável de que se tem registro” Desde então a popularização do Tyrannosaurus rex não afrouxou o controle sobre a imaginação do público ou dos paleontólogos.

Com um alongamento de mais de 12 metros do focinho à cauda e ostentando dezenas de dentes serrilhados do tamanho de pinos ferroviários, a 66 milhões de anos de idade o T. rex continua a ser o melhor exemplo de um predador pré-histórico – tanto que um frenesi da mídia entrou em erupção em 2013, um paper que debateu se o T. rex era predominantemente caçador ou era carniceiro. Isso enfureceu muitos paleontólogos, que dizem que o assunto foi resolvido há muito tempo por numerosas evidências de que o T. rex poderia derrubar presas e desmantelar carniça. O que os pesquisadores particularmente reclamaram é que este assunto estava ofuscando outras questões mais importantes sobre o T. rex.

As origens evolutivas do dinossauro, por exemplo, ainda são um mistério. Os pesquisadores estão avidamente tentando determinar como estes reis do período Cretáceo (que se estendeu de 145 a 66 milhões de anos atrás) surgiu a partir de uma linha de pequenos dinossauros durante o período Jurássico (201-145 milhões de anos atrás). Há também um debate considerável sobre o T. rex como um juvenil, e se os paleontólogos passaram décadas confundindo seus jovens como uma espécie separada. Mesmo a aparência básica de T. rex ainda está em disputa: muitos pesquisadores argumentam que o gigante estava coberto de “pêlos” ou penugem em vez de escamas. E depois há a questão perturbadora do porquê de T. rex tinha uma cabeça enorme, mas as pernas braços relativamente insignificantes.

Pelo lado positivo, os paleontólogos têm material para trabalhar. “Temos muitos fósseis de T. rex“, diz o paleontólogo Stephen Brusatte, da Universidade de Edimburgo, Reino Unido. “É raro ter tantos bons fósseis de um dinossauro, para que possamos realmente fazer perguntas sobre o T. rex – por exemplo, como ele crescia, o que comiam e como ele mudaram – de que podemos não para outros dinossauros.”

A Nature examinou como os paleontólogos estão investigando estes e outros temas intrigantes sobre o mais carismático dos carnívoros.

Origens difusas

Nas primeiras décadas após paleontólogo Henry Fairfield Osborn ter nomeado e descrito o T. rex, os pesquisadores viram este dinossauro gigante como o topo de uma tendência de predadores maiores. Neste ponto de vista, T. rex era visto como o descendente de Alossaurus, com 9 metros de comprimento o predador que viveu a mais de 80 milhões de anos. Estes e outros dinossauros carnívoros enormes foram agrupados em um cesto de lixo categórico chamado Carnosauria, com T. rex como o último e maior desta família feroz. Mas os paleontólogos rasgaram aquela árvore evolutiva quando eles começaram a usar uma forma mais rigorosa de análise chamada cladística na década de 1990. Eles re-analisaram as relações entre grupos de dinossauros e constataram que T. rex tinha suas raízes em uma linhagem de criaturas pequenas, distorcidas que viviam à sombra dos Alossaurus e outros predadores durante o período Jurássico.

A visão havia colocado T. rex e seus parentes próximos – que juntos são conhecidos como tyrannosaurideos – como o topo galho em um arbusto evolutivo mais amplo chamado Tyrannosauroidea, que surgiu cerca de 165 milhões de anos atrás (ver “na carne“). Entre os primeiros membros conhecidos desse grupo foi Stokesosaurus clevelandi, um carnívoro bípede de 2-3 metros de comprimento que viveu há cerca de 150 milhões de anos. Pouco se sabe sobre esta criatura, mas evidências de outros Tyrannosauroides iniciais sugerem que Stokesosaurus tinha um crânio baixo e longo e braços delgados. Os primeiros Tyrannosauroides eram pequenos predadores ágeis, mas seu tamanho colocou baixo na hierarquia durante o Jurássico. “Eles eram mais do que predadores de topo”, diz Brusatte.

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A questão para os paleontólogos é como tiranossauros subiram ao poder a partir de tais origens humildes e por que assumiu como os predadores na América do Norte e Ásia. Atualmente, as peças-chave dessa história estão faltando. Há relativamente poucas formações rochosas ricas em dinossauros do período compreendido entre 145 milhões e 90 milhões de anos atrás, quando Tyrannosaurus aparentemente assumiram o controle. Então os paleontólogos ainda têm de traçar totalmente as comunidades que existiam na época. Mudanças no nível do mar ou do clima que poderiam ter desencadeado os eventos que levaram ao tiranossauro a dominância, diz Brusatte, mas ele admite que essa conexão é especulativa. “Nós realmente precisamos de mais fósseis que estão faltando no Cretáceo, para ajudar a desvendar esse mistério.”

Nos últimos anos, os pesquisadores começaram a fazer progressos na China, onde formações rochosas gravaram alguns segmentos deste intervalo de chave. Em 2009, Peter Makovicky no Museu Field, em Chicago, Illinois, e seus colegas descreveram um tiranossauro de focinho longo nomeado Xiongguanlong baimoensis de rochas no oeste da China que datam entre 100 milhões e 125 milhões ano ago. Aquele animal chegou a cerca de quatro metros de comprimento, um passo em tamanho dos tiranossauros do Jurássico. E, em 2012, Xu Xing, do Instituto de Paleontologia de Vertebrados e Paleoantropologia de Pequim e seus colegas descreveram a 9 metros de comprimento tiranossauro pelo nome de Yutyrannus huali a partir de um período de tempo semelhante (ver Nature 489, 22-25; 2012) .

Isto pode ser crucial durante a transição que Tyrannosaurs sobreposto com alossaurus, antes deste desaparecer nos mesmos habitats. Em estudos de rochas do norte da China, Brusatte e seus colegas de trabalho encontraram um alossauro com 5-6 metros de comprimento, o Shaochilong maortuensis, que viveu cerca de 90 milhões anos atrás. “Então, parece que ambos, os alossauroides e tyrannosauroides estavam ao redor da Ásia durante este tempo, e tiveram tamanhos relativamente semelhantes”, diz ele. Ele espera que novas descobertas de fósseis ajudem a entender como e quando tyrannosaurs assumiram como o predador de topo em seus ecossistemas.

Adolescência ansiosa

Assim como as origens evolutivas de T. rex permanecem obscuras, o mesmo acontece com a sua juventude. Neste caso, o grande debate gira em torno de uma criatura chamada Nanotyrannus lancensis, um tiranossauro encontrado nos mesmos depósitos norte-americanos que o T. rex e que pode ter atingido mais de 6 metros de comprimento. Quando foi descoberto pela primeira vez, esta criatura foi vista como uma espécie separada, mas alguns pesquisadores argumentam agora que Nanotyrannus é realmente apenas um juvenil T. rex.

De acordo com Thomas Holtz Jr, paleontólogo da Universidade de Maryland em College Park, os espécimes de Nanotirano lembram notavelmente os de T. rex, e as diferenças entre os dois são semelhantes às diferenças entre indivíduos imaturos e maduros de outras espécies de tiranossauros. O fato de todos os espécimes Nanotirano parecem ser animais jovens e todos os espécimes reconhecidos como T. rex são sub-adultos ou adultos, diz Holtz, indica que os dois são verdadeiramente um.

Lawrence Witmer, um paleobiólogo da Universidade de Ohio, em Atenas, não tem tanta certeza. Em 2010, ele e seu colega Ryan Ridgely estudaram digitalizações de tomografia computadorizada de um crânio do Museu de História Natural de Cleveland, em Ohio, que é a amostra que define o holótipo, de N. lancensis.

“Fomos para o projeto com o preconceito ou suposição de que o crânio Cleveland era um T. rex juvenil”, diz Witmer. Mas eles encontraram alguns recortes incomuns no caso do cérebro e do peito, onde sacos de ar encheram a parte de trás do crânio em vida. Estas características são muito diferentes daquelas de T. rex e podem identificar o crânio como pertencentes a uma espécie diferente, diz Witmer.

A equipe do Nanotyrannus tem o apoio de nada mais que Peter Larson, presidente do Instituto de Black Hills de Investigação Geológica, uma empresa em Hill City, Dakota do Sul, que recolhe, prepara e elenca fósseis. Larson afirma que os dentes de Nanotyrannus são muito finamente serrilhados e de forma compacta para ser os de uma jovem T. rex. Ele também aponta para diferenças entre as duas espécies na anatomia da articulação do ombro e as aberturas no crânio.

Algumas dessas conclusões foram recolhidas a partir de fósseis ainda não descritos em qualquer publicação, e os cientistas nunca tiveram a chance de estudá-los. Um esqueleto que foi identificado como um Nanotyrannus que poderia oferecer pistas foi leiloado em Nova York. A campanha publicitária gerada por este modelo e sua relevância para o debate Nanotyrannus tem ajudado a elevar o seu preço; As estimativas sugerem que pode valer até US $ 9 milhões. Mas a maioria dos paleontólogos se recusa a estudar tais espécimes, a menos que eles sejam colocados em um museu respeitável. Um comprador privado poderia roubar dos pesquisadores essa oportunidade.

“A solução pode residir no apelo a mais fósseis”, diz Witmer. Para Nanotyrannus para ter uma chance de ser uma espécie separada, paleontólogos gostariam de ver uma das duas descobertas: o jovem tiranossauro mais semelhante ao adulto T. rex do que qualquer espécime de nanotirano, ou um animal que seja claramente um adulto Nanotyrannus que é diferente do T. rex. Mas onde um animal tão carismático como T. rex pode ficar aflito, pode ser impossível para os investigadores a abandonar visões de longa data e resolver décadas de debate. “Eu não tenho certeza se a quantidade de dados necessários vai demorar para solucionar este”, diz Witmer.

A polêmica em torno penas

Por gerações, os artistas têm representado T. rex coberto de escamas, muito parecido com os répteis modernos ao qual ele estão apenas remotamente relacionado. Mas, nas últimas duas décadas, pesquisadores na China tem encontrado amostras de muitos grupos de dinossauros que ostentam penas ou algum revestimento macio. Algumas dessas descobertas incluem espécies estreitamente relacionadas com T. rex.

Em 2004, Xu nomeou Dilong paradoxus – um pequeno, e antigo Tyrannosaurideo. O fóssil do animal mostrou impressões de fibras em torno da cauda, mandíbula e outras partes do corpo, o que sugere que o animal tinha um “casaco” felpudo. O gigante Y. huali da China também deu traços de plumagem. As penas nesses Tyrannosauros não eram como a de aves vivas, mas precursoras simplificadas. Xu sugere que os primeiros dinossauros com penas poderiam ter usado sua plumagem para exibição visual. Animais mais tarde que foram encobertos inteiramente em penas poderiam ter invocado-a para o isolamento. Devido à estreita ligação evolutiva entre tiranossauros, ele sugere que “T. rex poderia ter tido algum tipo de proto-penas”.

Outros pesquisadores também favorecem a idéia de tiranossauros penas. “É cada vez mais difícil de rejeitar um Tyrannosaurus emplumado com uma cara séria”, diz Holtz. Isso não significa que o T. rex parecia um frango do Cretáceo. Brusatte diz que pode ter sido coberto de fibras semelhantes a pêlos bastante discretos, como muitos outros dinossauros com penas.

Por enquanto, ainda não há impressões de pele foram encontradas para T. rex, por isso os pesquisadores não podem dizer com certeza que tipo de corpo cobrindo-o teve. E alguns não estão prontos para abandonar a visão mais convencional. Thomas Carr, paleontólogo Carthage College, em Kenosha, Wisconsin, argumenta, por exemplo, que os fósseis inéditos com impressões de pele de parentes próximos T. rex apresentam pele escamosa. Estes resultados sugerem que, apesar de alguns tyrannosauroids anteriores ter penas, o subgrupo chamado Tyrannosauridae (que inclui T. rex), parece ter sofrido uma reversão evolutiva de penugem para escalas.

“Não há nenhuma evidência empírica de que tyrannosaurids tinham penas”, diz Carr, “e os artistas não tem nada que possa justificar um esquema enfeitando-os com plumagem até que chegue o dia quando um tyrannosaurid seja encontrado com penas”.

Este argumento vai bem além do que as criaturas se pareciam. Se T. rex tinha penas vai influenciar a forma como os pesquisadores reconstroem sua vida deste dinossauro, de possíveis comportamentos de acasalamento à forma como ele controlada a sua temperatura corporal.

Corrida armamentista

Um dos maiores mistérios sobre T. rex tem incomodado os paleontólogos há mais de um século: o uso que o gigante tem para os braços curtos e grosso que não poderia mesmo ter chegado a boca? As idéias iniciais, depois descartadas, sugeriam que os braços de duas garras ajudavam o T. rex a agarrar um parceiro durante o acasalamento ou a subir a partir de repouso. Paleontólogos posteriores argumentaram que os braços eram vestigiais – uma idéia amado por cartunistas, que nunca se cansam de mostrar o T. rex envergonhado por seus inúteis braços, insignificantes.

Mas a pesquisa da paleobióloga Sara Burch na Universidade de Ohio sugere que essas piadas são injustas. Ela estudou a musculatura de crocodilianos, bem como a dos únicos membros vivos da linha de dinossauro – as aves. Se os braços do T. rex fossem vestigiais, eles teriam perdido os vários marcos anatômicos que indicam anexos musculares, mas os fósseis “retém provas da musculatura substancial”, diz ela.

Mas sabendo que o T. rex usou seus braços, não sabemos para que eles foram usados. Para Carr, os braços faziam parte do arsenal do dinossauro. “Tyrannosaurideos usavam os braços da mesma forma que todos os terópodes usaram suas armas, para agarrar e estabilizar objetos” – ou seja a presa, diz ele.

Holtz visualiza um papel menos rigoroso para os membros anteriores. Com base nas estimativas anteriores de força muscular, ele argumenta que o T. rex tinha braços fracos. E que muitos tyrannosauros tem braços com fraturas cicatrizadas, diz ele, “os seus hábitos de vida não poderia exigir o uso constante dessas armas”. Holtz sugere que eles foram utilizados principalmente para a exposição, talvez durante o acasalamento ou a competição entre presas e a possibilidade que parece mais provável que esses membros estavam envoltos em plumas.

Ele e outros paleontólogos planejam continuar a cavar nos segredos deste animal superlativo, um dos embaixadores mais fortes do passado em toda a ciência. “Muitos aspectos do T. rex, especialmente os comportamentais ou fisiológicos, ainda são desconhecidos”, diz Holtz. Mas talvez não para sempre. “Como são desenvolvidos novos métodos de investigação, teremos novos caminhos sobre sua biologia para explorar.” E como pesquisadores vão fazê-lo, seus pontos de vista sobre o rei tirano vão continuar a evoluir.

Fonte: Nature

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