ESTA HELICÔNIA SÓ PODE SER POLINIZADA POR DETERMINADOS TIPOS DE BEIJA-FLOR.

Quase por acaso, um grupo de botânicos encontrou um notável exemplo de co-evolução: A helicônia nas florestas da Costa Rica reconhece o tipo de pássaro que está polinizando e “decide”, aceitar o pólen para a reprodução.

Um eremita beija-flor néctar verde extraída uma helicônia tortuoso. Matthew Betts / Oregon State University

Um beija-flor eremita sugando néctar de uma helicônia tortuosa. Matthew Betts / Oregon State University

Nas florestas da Costa Rica, várias espécies de beija-flores pairam a toda a velocidade. Tão grande quanto sua variedade de tamanhos e cores é a variedade de seus bicos: existem bicos curtos e longos, alguns mais curvos e mais em linha reta.

Você e eu sabemos porque podemos ver, mas como as plantas podem distinguir o tipo de beija-flor que está vindo para eles? Pelo menos uma espécie, sim.

Um grupo de botânicos descobriu uma espécie de helicônia cujo comportamento é ajustado com a com o de uma planta que sabe o tipo de beija-flor que ela deseja.

Helicônias são muito comuns em florestas tropicais da América Central e do Sul, e conhecidas porque suas flores são envolvidas em estruturas chamadas brácteas, coloridas, geralmente vermelhos, laranjas e amarelos.

A origem da descoberta.

Matthew Betts, Adam Handley e John Kress estavam estudando uma Heliconia tortuosa na Estação Biológica de Las Cruces, a nordeste da capital San José. O objetivo era saber se esta planta poderia ser replicada em locais de Costa Rica onde a floresta tinha sido reduzida ou fragmentada.

Ao estudá-los, eles notaram que as plantas que eram polinizadas à mão se reproduziam menos que as que viviam sozinhos na floresta. Por que as plantas que eles colocavam pólen de forma ilimitada não eram melhores do que as selvagens?

Para responder a esta questão, os especialistas começaram a experimentar se as plantas reagem melhor a serem polinizadas por animais. Eles tentaram seis espécies de beija-flor e borboletas sob condições controladas.

Como explicado em uma publicação na PNAS, desta vez as plantas reagiram mais positivamente, mas apenas com dois polinizadores: o beija-flor eremita verde (Phaethornis guy) e beija-flor roxo (Campylopterus hemileucurus). Ambas as espécies são caracterizadas por viajar mais do que as outras, e têm, bicos longos e curvos. Estes picos também eram do formato da planta. O pólen da planta era aceito apenas com aquelas espécies.

Ele notou que não só o bico era complementar a flor, mas com a chegada desse tipo de beija-flor planta começava o processo de reprodução.

“Para o nosso conhecimento, estes resultados fornecem a primeira evidência de reconhecimento planta-polinizador”, escreveram eles na revista PNAS.

Modificando os métodos de polinização a mão para imitar os pássaros permitiu extrair o néctar de plantas, os pesquisadores obtiveram sucesso semelhante ao imitar os beija-flores favoritos de helicônias.

Co-evolução complicada

Embora pareça claro que a planta e beija-flor evoluíram juntos, “ainda há muito debate sobre como isso aconteceu”, diz Betts. “Como é essa relação termina quando há tantas espécies diferentes que visitam a fábrica?” Ele questionou por um comunicado de imprensa da Universidade de Oregon, na qual é membro.

“Este mecanismo pode ter evoluído para permitir seleção de plantas que carregam polinizadores com pólen de maior qualidade que aqueles que carregam o pólen de qualidade inferior”, diz Betts.

O problema é que uma co-evolução deste tipo coloca a planta em um dilema. Ser tão seletivo e preferir os beija-flores que viajam mais longe pode ajudá-lo a acessar a diversidade genética, mas enfrenta o risco de que o declínio dos polinizadores favoritos por algum motivo, afete a reprodução, reduzido-a, levando a um decréscimo populacional.

Especialistas também explicam que esta planta economiza energia. “Se você se incomoda de fazer uma semente e uma fruta cada vez que ganha um pólen, há muito gasto de energia: você poderia estar fazendo uma semente com genes de seus irmãos. Se você fizer uma semente ou fruto apenas remotamente com pólen de alta qualidade, isso pode ser uma vantagem adaptativa”, disse Betts.

Importância do achado

Co-evolução entre plantas e polinizadores tem sido conhecida desde os tempos de Darwin, mas os mecanismos de funcionamento dessas redes são mal compreendidos. Você pode reconhecer outros polinizadores que ocorrem em florestas tropicais, sem ter conhecido os detalhes, como agora.

“É bem sabido que a alta capacidade cognitiva de muitos polinizadores vertebrados lhes permite reconhecer e especializar-se em flores de determinadas espécies. Um crescente corpo de pesquisa indica que as plantas também podem apresentar um comportamento de tomada de decisão complexa”, escreveram os pesquisadores na revista PNAS.

Betts, que estudou por seis anos o ecossistema de Las Cruces, acredita que este e outros resultados sugerem que a integridade desses ecossistemas poderia depender da manutenção de corredores que permitem a movimentação e a sobrevivência dos polinizadores. Como a agricultura se expande em alguns lugares, florestas foram fragmentadas e suas peças foram cortadas.

“Nós temos que ser mais cuidadosos na maneira de gerenciar o crescimento para manter os movimentos e a presença destas espécies-chave. Nós sabemos que se criarmos corredores para ligar esses fragmentos, se tivermos maiores fragmentos de floresta tropical, estas espécies permaneceram, e essas plantas e seus polinizadores se saíram muito melhor”, concluiu.

Veja o vídeo que mostra o encontro entre um beija-flor e do heliconia tortuosa

Fonte: Scientific American Espanhola

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