DIVERSIDADE DE MAMÍFEROS EXPLODIU IMEDIATAMENTE APÓS A EXTINÇÃO DOS DINOSSAUROS

A diversidade de mamíferos da Terra explodiu logo após o evento a extinção dos dinossauros, segundo os pesquisadores UCL. Nova análise do registro fóssil mostra que mamíferos placentários, o grupo que hoje inclui cerca de 5000 espécies, incluindo seres humanos, tornou-se mais variada anatomicamente durante a época Paleoceno – 10 milhões de anos imediatamente após o evento.
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O autor sênior, Dr. Anjali Goswami (UCL Genética, Evolução e Ambiente), disse: “Quando os dinossauros foram extintos, um monte de concorrentes e predadores de mamíferos desapareceram, o que significa que uma grande quantidade de pressão que limitava o que os mamíferos poderiam fazer ecologicamente foi removida. Eles claramente aproveitaram essa oportunidade, como se pode ver pelos seus rápidos aumentos no tamanho do corpo e diversidade ecológica. Os mamíferos evoluíram uma maior variedade de formas nos primeiros milhões de anos depois que os dinossauros foram extintos do que nos últimos 160 milhões de anos de evolução de mamífero sob o domínio dos dinossauros”.

A pesquisa Natural Environment Research Council-financiado, publicado no Biological Journal of the Linnean Society, estudou a evolução inicial dos mamíferos placentários, o grupo incluindo elefantes, preguiças, gatos, golfinhos e humanos. Os cientistas ganharam uma compreensão mais profunda de como era a diversidade de mamíferos que vagavam pela Terra antes e depois que a extinção dos dinossauros mudou como resultado desse evento.

Placentários mamíferos fósseis deste período têm sido previamente negligenciados e são difíceis de colocar na árvore da vida de mamífero porque não têm muitos recursos que ajudam a classificar os grupos atuais de mamíferos placentários. Através de um trabalho feito recentemente pela mesma equipe da UCL, este problema foi resolvido através da criação de uma nova árvore da vida para mamíferos placentários, incluindo estas formas primitivas, que foram descritas em um estudo publicado na Biological Reviews.

O primeiro autor de ambos os papéis, o Dr. Thomas Halliday (UCL Earth Sciences and Genetics, Evolution & Environment), disse: “A extinção em massa que dizimou os dinossauros 66 milhões de anos é tradicionalmente reconhecida como o início da “Era dos Mamíferos”, porque vários tipos de mamífero aparecem pela primeira vez, imediatamente a seguir.

“Muitos estudos recentes sugerem que pouco mudou na evolução dos mamíferos durante o Paleoceno, mas estas análises não incluem fósseis daquela época. Quando olhamos para os mamíferos que estavam presentes, encontramos uma explosão da evolução para novas formas, seguido de especializações que finalmente resultaram nos grupos de mamíferos que vemos hoje. Os primeiros fósseis de mamíferos placentários aparecem apenas algumas centenas de milhares de anos depois da extinção em massa, sugerindo que o evento teve um papel fundamental na diversificação do grupo mamífero a que pertencemos”.

A equipe estudou os ossos e dentes de 904 fósseis de placentários para medir as diferenças anatômicas entre as espécies. Esta informação foi utilizada para construir uma árvore atualizada de vida contendo 177 espécies dentro Eutheria (o grupo de mamíferos, incluindo todas as espécies mais estreitamente relacionadas a nós do que para os cangurus), incluindo 94 do Paleoceno – tornando-se a árvore com a maior representação de mamíferos do Paleoceno. A nova árvore foi analisada em secções de tempo de 140 milhões de anos para apresentar o dia, revelando a mudança na variedade de espécies.

Três métodos diferentes foram utilizados pela equipe para investigar o alcance e a variação dos mamíferos presentes e todos mostraram uma explosão na diversidade de mamíferos após a extinção dos dinossauros. Isto é consistente com as teorias que os mamíferos floresceram quando os dinossauros não estavam mais caçando ou competindo com eles por recursos.

Dr Anjali Goswami (UCL Genetics, Evolution & Environment), acrescentou: “As extinções são, obviamente, terrível para os grupos que vão desaparecendo, dinossauros não-aviários no caso, mas eles podem criar grandes oportunidades para as espécies que sobrevivem, como mamíferos placentários e os descendentes dos dinossauros: pássaros”.

Professor Paul Upchurch (UCL Earth Sciences), co-autor do estudo Biological Reviews, acrescentou: “Vários estudos metodológicos anteriores demonstraram que é importante incluir o maior número de espécies em uma árvore evolutiva quanto possível: isto geralmente melhora a precisão da árvore. Ao produzir tal grande conjunto de dados, esperamos que a nossa árvore evolutiva dos mamíferos do Paleoceno seja mais robusta e confiável do que qualquer uma das árvores anteriores. Além disso, essas grandes árvores são muito úteis para futuros estudos de padrões evolutivos em larga escala, tais como a forma como primeiros mamíferos placentários dispersos por todos os continentes através de pontes de terra que não existem mais hoje em dia. “

A equipe está agora a investigar as taxas de evolução nesses mamíferos, bem como olhar para o tamanho do corpo, mais especificamente. Os trabalhos irão envolver a construção de dados de DNA para essas análises, para estender esses estudos para mamíferos modernos.

Fonte: University College London

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