CIENTISTAS OBSERVAM VESPAS EVOLUÍREM PARA NOVAS ESPÉCIES

O estudo sugere que a especiação em um grupo de organismos pode provocar especiação em outro grupo.

A vespa parasita, Utetes canaliculatus, em um arbusto snowberry, em busca de seu hospedeiro Rhagoletis voar. Foto: Hannes Schuler

A vespa parasita, Utetes canaliculatus, em um arbusto em busca de seu hospedeiro, a mosca Rhagoletis Foto: Hannes Schuler

Os cientistas documentaram três espécies de vespas que deram origem a três novas espécies, em um close incomum de rápida evolução em ação.

Em um estudo publicado na revista Proceedings of the National Academy of Sciences, a equipe descobriu que mudanças evolutivas em uma espécie de mosca-de-fruta desencadeou uma cascata de mudanças evolutivas em três espécies de vespas que são predadoras desta espécie de mosca.

Como resultado, não só a mosca da fruta evoluir para uma nova espécie, mas também cada uma das vespas. O processo de especiação levou apenas 160 anos. As investigações lançaram luz não somente sobre a forma como algumas novas formas de vida se originam, mas também a rapidez com que isso pode acontecer.

“Nós tendemos a pensar de evolução que ocorre ao longo de milhões de anos”, disse Scott Egan, biólogo evolucionista da Universidade Rice e co-autor do estudo. “O que saltou para fora em mim é que [uma nova espécie] pode emergir no tempo contemporâneo”.

A especiação ocorre normalmente quando as variações biológicas entre os indivíduos em uma espécie permitem que alguns deles vivam em um ambiente diferente. Se eles prosperam lá, ele dirige a divergência a partir do conjunto original, e uma nova espécie nasce. Mas pode tal especiação de um grupo de organismos também desencadear a especiação em outro grupo de organismos? O mais recente estudo está entre os primeiros a documentar que sim,de fato, pode ocorrer.

Por milhares de anos, a mosca de frutas Rhagoletis pomonella, nativa da América do Norte se alimenta do fruto de árvores de espinheiro. Então, na década de 1850, os pesquisadores descobriram que a mosca havia mudado para uma macieira, que é uma planta relacionada.

Rhagoletis se dividiu em duas espécies. Aquelas que viveram entre árvores de espinheiro, por exemplo, e surgiu em um momento diferente daquelas que viviam sem a maçã.

Rhagoletis é predada por três espécies de vespas. Larvas das moscas vivem no interior do fruto. As vespas depositam seus ovos no interior do larvas. As moscas são incubadoras. Mais tarde, a incubadora de vespas com seus hospedeiros se abre e vespas começam voar de dentro para fora da larva de mosca.

O Dr. Egan e sua equipe descobriu que a especiação que originalmente ocorreu na mosca da fruta também desencadeou uma especiação em cada uma das vespas predadoras.

No estudo publicado na PNAS, eles documentam como vespas vivas do espinheiro têm diferentes ciclos de vida do que as vespas da maçã. A composição genética mudou, também.

Além disso, as diferenças no comportamento indicaram que tinha ocorrido alterações fisiológicas também. Assim, três espécies de vespas tornaram-se seis. Na natureza, pelo menos, eles nunca se encontram para se reproduzir.

Não esta claro se este processo, conhecido como “especiação sequencial”, é um condutor comum ou raro de evolução. Mesmo assim, pode ajudar a explicar um dos maiores mistérios da biologia: porque é que há uma multiplicidade tão extraordinária de formas de vida.

Por que, por exemplo, existem até 30 milhões de espécies de insetos do planeta? Como é que esta diversidade pode evoluir?

O mais recente estudo sugere que a especiação sequencial pode ter sido um contribuinte para o processo. “O fato de podermos ver a especiação em apenas 160 anos é consistente com a incrível diversidade que observamos na natureza”, que tinha milhões de anos para jogar fora, disse Egan.

O paper da PNAS foi publicado por pesquisadores da Rice, a Universidade de Notre Dame, a Michigan State University, a Universidade de Iowa e da Universidade da Flórida. O autor principal do estudo foi Glen Hood, um estudante de Ph.D em Notre Dame, onde a maior parte da pesquisa foi feita.

Fonte: The Wall Street Journal

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