Homo naledi: DETERMINAR A IDADE DOS FÓSSEIS NÃO É UMA CIÊNCIA EXATA.

Idade não é nada mais um número quando se trata de desvendar as relações de espécies do nosso passado. Nós não sabemos a idade geológica real dos fósseis de Dinaledi, o maior achado fóssil hominídeo na África, mas a descoberta de Homo naledi ainda fornece insights sobre como nossos ancestrais evoluíram.

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O crânio de Homo naledi foi construído como os das primeiras espécies do gênero Homo, mas seu cérebro era apenas um pouco maior do que a metade da média do ancestral de 2 milhões de anos atrás.

A coleção de fósseis Dinaledi é uma das mais completas já descobertas, o que representa quase toda a anatomia de uma espécie previamente desconhecida. No entanto, nossa equipe não fez nenhuma declaração ou conclusão sobre a idade geológica dos fósseis. Revisamos com Ed Yong algumas das razões pelas quais é difícil determinar a idade dos fósseis.

Em linha gerais é que, por enquanto, temos pouca ideia de quantos anos os fósseis podem ser.

A maioria dos hominídeos fósseis foram encontrados em associação com animais extintos, que nos dão, pelo menos, uma indicação geral de sua idade. Descobertas de fósseis famosas de mais de um século, como os esqueletos de Neanderthal em Spy na Bélgica e o primeiro Homo erectus de Java, foram encontrados junto com criaturas há muito tempo extintas indicando que eles eram muito antigos. Isso não vai funcionar para Homo naledi porque encontramos nenhum outro animal em associação com os ossos de hominídeos.

Mesmo hoje, com métodos que dependem de isótopos radioativos para determinar as idades absolutas de camadas de rocha, os geólogos têm, frequentemente, de rever as suas ideias iniciais das idades dos fósseis.

Através dos últimos 45 anos, a idade do famoso KNM-ER 1470, crânio de Homo rudolfensis, de Koobi Fora, Quênia, tem oscilado para cima e para baixo por mais de meio milhão de anos quando geólogos revisam estimativas de idade do famoso KBS Tuff. A idade dos fósseis Sterkfontein conta com 4 membros e tem sido notoriamente difícil de determinar. Diferentes equipes produziram idades muito diferentes para o famoso esqueleto Little Foot do Silberberg Gruta de Sterkfontein, variando ao longo de mais de um milhão de anos.

Em outras palavras, vale a pena ser cauteloso na geologia.

Mas então, quantos anos?

Nossa falta de uma idade geológica para os fósseis pegou alguns outros especialistas de surpresa. Carol Ward, da Universidade de Missouri, comentou ao The Atlantic:

“Sem datas, os fósseis não revelam quase nada sobre a evolução dos hominídeos, além de apoiar a crescente percepção de que havia muito mais da diversidade de espécies do que se pensava.”

William Jungers, da Stony Brook University, disse ao The Guardian.

“Se eles são tão antigos quanto dois milhões de anos, então eles poderiam ser versões Sul Africanas precoces de Homo erectus, uma espécie já conhecida dessa região. Se forem bem mais recentes, poderiam ser uma espécie de relíquia que persistiu em isolamento. Em outras palavras, eles são mais do que curiosidades jogadores que vão mudar o jogo”

Se ele saíram a 20 mil ou 2 milhões de anos, o Homo naledi é igualmente distinto do Homo erectus de qualquer maneira. A idade dos fósseis não é simplesmente relevante para as suas relações com outros hominídeos. No estudo da anatomia, vamos nos concentrar nas características comuns de espécies diferentes, não com sua idade.

Na verdade, as chamadas espécies relíquias podem estar entre os mais importantes indicadores de relações biológicas, sobreviventes que carregam características anatômicas de tempos profundos. O celacanto é muito mais do que uma curiosidade: a sua anatomia fornece pistas importantes que ajudaram cientistas a compreender como criaturas terrestres primitivas poderia evoluir a partir de ancestrais peixes de nadadeiras lobadas.

Como nossos ancestrais evoluíram

Não importa a sua idade geológica, Homo naledi podem fornecer pistas vitais sobre a forma como os nossos antepassados caminharam sob os degraus ao longo de um caminho evolutivo humanóide. Este é o lugar onde o verdadeiro mistério se encontra.

Quando olhamos em todo o esqueleto de Homo naledi, vemos algumas combinações intrigantes se apresentam. O Homo naledi tem os pés quase como os nossos, muito mais do que qualquer hominineo humanóide previamente descoberto até agora. No entanto, seu quadril e fêmur parecem mais primitivos.

Da mesma forma, o Homo naledi tinha uma mão e punho que foram em grande parte humanóide, adequado para manipular objetos e, possivelmente, fazer ferramentas. Polegares, mais poderosos, ossos dos dedos curvados e um ombro inclinado para cima como o ombro de um macaco que sugere que seus braços foram usados para subir muito mais do que qualquer ser humano atual.

O crânio de Homo naledi é construído como os das primeiras espécies do gênero Homo, especialmente Homo erectus, mas seu cérebro era apenas metade do tamanho da média de Homo erectus. Enquanto isso, o Homo naledi tinha dentes menores do que a média para todas as espécies do gênero, um traço que normalmente esta ligado a comer melhor, alimentos mais caloria-ricos, como carne ou tubérculos ricos em amido.

É quase como se o Homo naledi evoluísse de fora para dentro.

Homo Naledi crânio DH3 comparação com um exemplo de Homo erectus da África Oriental.

O crânio de HD3 de Homo naledi em comparação com um exemplar de Homo erectus da África Oriental.

Os traços em contato direto com o seu ambiente, usado para andar, lidar com as coisas, e comer, são os mais humanóides. O núcleo do corpo de Homo naledi, o seu cérebro, costelas e quadris, eram mais próximos ao de nossos parentes muito distantes, os australopitecos.

Estas combinações tornam difícil ter certeza exatamente de onde Homo naledi se encaixa na nossa árvore filogenética. Se nós confiamos o pé e a mão humanoide, e a forma do crânio a semelhança com Homo erectus, então Homo naledi parece que pode estar mais perto de nós do que o Homo habilis, o famoso homem prático.

Quer se trate dele mais perto ou não, Homo naledi apresenta as principais mudanças indicam que nosso gênero pode ter tido nada a ver com um grande cérebro. Analisando, isso vai nos trazer mais perto de compreender as causas que nos fizeram humanos.

Fonte: The Conversation

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