DNA REVELA 4 ESPÉCIES DE GIRAFAS – NÃO APENAS UMA.

Descoberta pode alterar as estratégias de conservação para os animais de pescoço comprido.

Creditos: Robyn Jay Flickr

Creditos: Robyn Jay Flickr

Um dos animais mais emblemáticos na África tem um segredo. A análise genética sugere que a girafa não é uma espécie, mas 4 separadas, cuja descoberta pode alterar a forma como os conservacionistas protegem estes animais.

Os pesquisadores dividiram previamente as girafas em várias subespécies, com base em seus padrões de revestimento e onde eles viviam. Uma inspeção mais detalhada de seus genes, no entanto, revelou que as girafas devem realmente ser divididas em quatro linhagens distintas que não se cruzam em estado selvagem, os investigadores relataram a descoberta na revista Current Biology. Estudos genéticos anteriores sugeriram que havia populações girafa discretas que raramente se misturavam, mas este é o primeiro a detectar diferenças de nível de espécies, diz Axel Janke, geneticista da Universidade Goethe, em Frankfurt, Alemanha, e principal autor do estudo.

“Foi uma descoberta surpreendente”, diz ele. Ele observa que as girafas são altamente móveis, animais amplos e que teriam muitas chances de procriar em estado selvagem se fossem tão inclinadas: A pergunta de um milhão de dólares é o que manteve-os separados no passado?” Janke especula que rios ou outra barreiras físicas manteve populações separadas tempo suficiente para que novas espécies a surgir.

Ruminando ruminantes

O estudo acompanhou a distribuição de 7 sequências genéticas escolhidas permitindo os investigadores medir diversidade- genética no DNA nuclear a partir de biópsias de pele de 190 girafas genéticas específicas. Eles também analisaram o DNA mitocondrial dos animais. As sequências caiu em quatro padrões distintos que sugeriam fortemente espécies separadas. Janke diz que cada uma das quatro espécies é tão diferentes entre si como o urso pardo (Ursus arctos) é do urso polar (Ursus maritimus).

Os pesquisadores sugerem substituir o nome da espécie atual, Giraffa camelopardalis, com quatro novos: a girafa sul (G. giraffa), encontrada principalmente na África do Sul, Namíbia e Botswana; a girafa Masai (G. tippelskirchi) da Tanzânia, Quênia e Zâmbia; a girafa reticulada (G. reticulata) encontrado principalmente no Quênia, Somália e sul da Etiópia; e a girafa do Norte (G. camelopardalis), encontrada em grupos dispersos nas partes central e oriental do continente. O único remanescente subespécie é a girafa Nubian (G. camelopardalis camelopardalis) da Etiópia e Sudão do Sul. É uma subespécie distintas do girafa do norte.

“Este estudo é bastante convincente”, diz George Amato, um biólogo de conservação no Museu Americano de História Natural, em Nova York, que realizou uma extensa pesquisa sobre a genética da vida selvagem Africano. “Eu aplaudo a ciência e o que ela acrescenta ao nosso entendimento da biogeografia Africana”.

Janke diz que os resultados têm implicações óbvias para a conservação: todas as espécies de girafa deve ser protegidas, com especial atenção para a girafa reticulada e do norte. Cada uma dessas espécies tem menos de 10 mil indivíduos. De acordo com o Giraffe Conservation Foundation, o número total de girafas caiu de mais de 140 mil no final de 1990 para menos de 80 mil atuais, em grande parte devido à perda de habitat e caça ilegal.

Encontrando a clareza

Mas aplicar as novas descobertas para os esforços de conservação pode ser difícil. “Até agora, não temos realmente sido capaz de apreciar plenamente o poder da genômica na conservação”, diz Aaron Shafer, geneticista da Universidade de Trent em Peterborough, Canadá. Genética pode descobrir novas espécies, mas não é sempre óbvio como o conhecimento deve orientar as decisões sobre a proteção animal.

Amato observa fortes paralelos entre girafas e elefantes africanos, que foram classificados como uma única espécie, até que um estudo de 2010 forneceu evidências genéticas de que na verdade havia duas: elefantes da floresta (Loxodonta cyclotis) e elefantes da savana (Loxodonta africana). Esta conclusão aumentou chamadas para proteção extra do elefante da floresta, o mais raro dos dois.

No entanto, as avaliações de elefantes africanos pela União Internacional para a Conservação da Natureza trata os animais como uma espécie, devido a preocupações de que dividi-los em duas espécies iria colocar híbridos florestais e elefante savana em uma espécie de limbo conservação.

Evidências de que muitas populações de bisão americano (Bison bison) carregam pequenas quantidades de DNA de pecuária doméstica e levaram preocupações sobre se valia a pena guardar os rebanhos contaminados, uma vez que não foram completamente selvagem. Amato e outros biólogos argumentaram que os animais ainda merecem proteção. “Eles são ecologicamente bisonte funcionais”, diz Amato.

Ele continua a ser visto com o mais recente estudo terá qualquer impacto sobre a conservação girafa, diz ele. Os efeitos mais imediatos podem ser sentidos em zoológicos que comercializam os mamíferos para fins de reprodução: agora que os investigadores identificaram espécies separadas, deve ser mais fácil para os funcionários do zoológico fazer jogos apropriados.

A descoberta de espécies separadas de girafa poderia ter vindo mais cedo, mas os animais têm sido amplamente negligenciados pela ciência. “Girafas foram bastante onipresentes em seu habitat, e eles não eram muito um alvo para os caçadores furtivos”, diz Amato. “Eles são um animal icônico, mas eles precisam ser reconhecidas”.

Fonte: Scientific American

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