POR QUE HAVIA TANTAS ESPÉCIES DE DINOSSAUROS?

Uma nova espécie de dinossauro é descrita, em média, a cada 10 dias. Cerca de 31 espécies já foram relatadas este ano e podemos esperar mais algumas antes de 2016 terminar. Claro, descobrir o que conta como uma espécie distinta é um problema complicado. Os paleontólogos são argumentativos por natureza, portanto, obter qualquer dois deles para concordar com uma lista definitiva de espécies é provavelmente impossível. Mas por conta de qualquer pessoa, havia muitos deles – 700 ou 800 que nós conhecemos, provavelmente milhares no total. Então, como os dinossauros se tornaram tão diversos?

Creditos: Durbed/Wikipedia, CC BY-SA

Creditos: Durbed/Wikipedia, CC BY-SA

Primeiro, precisamos de uma idéia de quantas espécies de dinossauros existem. Um estudo tentou estimar a diversidade total de dinossauros usando o efeito de espécie-área – a idéia é que se sabemos quantas espécies uma pequena parte da Terra pode suportar, podemos extrapolar quantos devem ter existido em todo o mundo. Estes cálculos sugerem que no final do Mesozoico, 66 milhões anos atrás, a diversidade permanente de dinossauros – todas as espécies vivas em um ponto no tempo – estava entre 600 e 1.000 espécies.

Isso parece ser uma estimativa razoável, pois se você contabilizou todos os mamíferos terrestres vivos pesando mais de 1kg (o tamanho dos menores dinossauros) e então adicionou as espécies extintas dos últimos 50 mil anos, como mamutes lanudos, terra Preguiças e cangurus gigantes (corrigindo perdas à diversidade causada por seres humanos) você acabaria com uma figura semelhante.

No entanto, este é apenas o número de espécies em torno de um ponto no tempo, e os dinossauros viveram por muito, muito tempo. Ao longo do Mesozóico, os dinossauros evoluíram constantemente e foram extintos. Fazendo algumas estimativas rápidas e grosseiras, e supondo que 1.000 espécies de dinossauros viviam a qualquer momento, e depois que a espécie se virou a cada milhão de anos – 160 vezes ao longo do reinado dos dinossauros – terminamos com 160 mil espécies. Que são muitos dinossauros.

Esta é, obviamente, uma estimativa muito grosseira. Depende de um monte de suposições, como quantas espécies diferentes o planeta pode suportar, e como rapidamente eles evoluem e vão sendo extintos. Se assumirmos uma menor diversidade de 500 espécies e um volume de negócios mais lento, com espécies com duração de 2 milhões de anos, por exemplo, chegamos a cerca de 50 mil espécies. Por outro lado, talvez a diversidade permanente de 2 mil espécies é razoável, e exuberante, para o morno Mesozóico, e talvez eles só duraram apenas meio milhão de anos. Isso nos dá mais de 500 mil espécies. Então parece razoável supor que havia entre 50 mil e 500 mil espécies de dinossauros – sem incluir pássaros Mesozóicos, o que poderia dobrar a diversidade.

Por que tantas espécies, então? Trata-se de três coisas. Os dinossauros eram bons em especialização, localização e especiação.

Especialização

Os dinossauros eram especialistas e, ao se especializarem para explorar diferentes nichos, diferentes espécies podiam coexistir sem competir. No oeste da América do Norte, o predador gigante T. rex coexistiu com poucos Dromaeossauros comedores de carne. Os enormes saurópodes de pescoço longo navegavam ao lado de ceratopsianos e seus cornos, que roçavam samambaias e flores. Havia comedores de plantas menores – Pachycephalosssauros e Ornithomimideos – assim como os comedores de peixe como fazem as atuais garças, e mesmo insetívoros como os tamanduás atuais.

E nesses nichos, havia uma especialização adicional. T. rex era grande e tinha mandíbulas maciças, mas membros bastante estofados, e era bem adaptado para caçar os Triceratops lentos, mas fortemente armados. O primo de T. rex, o Nanotyrannus, era menor, mas tinha as pernas esguias de um corredor de maratona, e provavelmente perseguiu presas mais rápidas. Esta especialização significou que – com base nos estudos recentes da fauna – até 25 dinossauros poderiam viver lado a lado em um habitat.

Localização

A localização refere-se a como os diferentes locais tinham diferentes espécies de dinossauros. Mongólia tinha um conjunto de animais – tiranossauros, duckbills e dinossauros semelhantes a avestruz – habitando um delta luxuriante que fluiu através do meio de um deserto. A poucos quilômetros de distância, pequenos dinossauros com chifres e oviraptoras semelhantes a papagaios habitavam os campos de dunas. Os dinossauros também mostram diferenças entre continentes, com diferentes espécies habitando diferentes partes da América do Norte, por exemplo. Entre os continentes, as diferenças são ainda mais extremas. Durante o Cretáceo tardio, a América do Norte e a Ásia foram dominadas por tiranossauros, dinossauros bico-de-pato e dinossauros com chifres. Mas a África e a América do Sul, cortadas por oceanos há dezenas de milhões de anos, tinham um conjunto inteiramente diferente de espécies. Em vez de Tirannosauros, os Abelissauros com chifres eram os predadores superiores. Em vez de dinossauros bico-de-pato, os Titanosaurs de pescoço longo eram os comedores de planta dominantes.

Especiação

Os dinossauros desenvolveram novas espécies com uma velocidade notável. Os dados de decaimento radioativo tornaram possível a data das rochas contendo fósseis de dinossauros, e a partir daí, estimar quanto tempo espécies de dinossauros duraram. As rochas da Formação Hell Creek em Montana, por exemplo, foram depositadas durante um período de cerca de 2 milhões anos. No fundo destes estratos, temos uma espécie – Triceratops horridus, e no topo, temos um segundo Triceratops prorsus evoluindo a partir do primeiro.

Isto implica que uma espécie dura em média 1 milhão de anos ou menos – um tempo curto, pelo menos em termos geológicos. Estudos de outras formações, e outros dinossauros com cornos, tendem a sugerir que outras espécies também tiveram vida curta. Nos badlands do Dinosaur Park, no Canadá, podemos encontrar fósseis que mostram três diferentes conjuntos de dinossauros – o primeiro substituído pelo segundo, o segundo pelo terceiro – evoluindo em 2 milhões anos. Os dinossauros evoluíram rapidamente, impulsionados por mudanças nos mares, climas e continentes do planeta, e também a evolução de outros dinossauros. E se não o fizeram, eles foram extintos.

Nós nunca saberemos exatamente quantos dinossauros existiram. É tão raro para um animal fossilizar e ser preservado que muitas dezenas de milhares de espécies, talvez centenas de milhares, são provavelmente perdidos para nós, para sempre. E ainda a coisa notável é que o ritmo de descoberta de dinossauros realmente aumentou ao longo dos anos. A maioria das espécies que já viveram está perdida, mas temos milhares a encontrar.

Fonte: Phys.Org

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