ORCAS SÃO OS PRIMEIROS NÃO-HUMANOS CUJA EVOLUÇÃO É IMPULSIONADA PELA CULTURA.

Você poderia chamá-lo de um choque de cultura. Muitos pesquisadores aceitam que experiências culturais ajudaram a moldar a evolução humana – e a evidência surgiu agora que a mesma pode ser verdade para as orcas.

Pronto para atacar? John Durban, NOAA Southwest Fisheries Science Center; pesquisa autorizada pelo NMFS (US)

Pronto para atacar? John Durban, NOAA Southwest Fisheries Science Center; pesquisa autorizada pelo NMFS (US)

Genomas humanos evoluíram em resposta a nossos comportamentos culturais: um exemplo clássico é a maneira que algumas populações humanas ganharam genes para tolerância à lactose após o início da criação de gado leiteiro.

Mas se genomas e cultura co-evoluem em outras espécies animais isto tem sido pouco claro. Andrew Foote, da Universidade de Berna, Suíça, e seus colegas suspeitaram que as orcasorcas pode seguir um padrão semelhante aos seres humanos.

Baleias cosmopolitas

As orcas, assim como as pessoas, estão amplamente dispersas dos trópicos para os pólos. Mas muitas populações parecem manter-se em uma única área onde elas têm um nicho especializado, caçam um alvo em particular através de uma estratégia de caça sofisticado

Algumas comem os peixe prendendo-os em isca de bolhas, por exemplo, enquanto outras preferem mamíferos como as focas por isto deliberadamente se encalham nas praias onde as focas vivem.

Os indivíduos vivem em grupos estáveis por  várias décadas, por isso, os juvenis têm muita oportunidade de aprender essas especializações com os adultos – biólogos usam o termo “cultura” para descrever a aprendizagem de tais comportamentos marcantes.

Mas são estes grupos culturais de orcas geneticamente distintos um do outro? Para descobrir, Foote e seus colegas analisaram os genomas de 50 orcas de cinco nichos – duas no Oceano Pacífico, e três no Oceano Antártico.

Os genomas caíram em cinco grupos distintos que exatamente espelham os cinco nichos culturais. Alguns genes que podem ter funções específicas na dieta, por exemplo, parecem ter divergido entre os diferentes grupos culturais.

Em outras palavras, mesmo que as orcas compartilhem um ancestral comum recentemente, de 200 mil anos atrás, grupos culturais individuais se tornaram geneticamente distintos – assim genomas de orcas e cultura co-evoluíram.

Fundadores

A evidência até mesmo ajuda a explicar como orcas ganharam sua diversidade genética.

Os genomas indicam que todos os cinco grupos começaram quando uma pequena população fundadora – numeração talvez ade lgumas dezenas ou centenas de indivíduos – invadiram cada um dos novos nichos e, em seguida, expandiram-se. Sempre que uma espécie passa por esse tipo de gargalo populacional, pode rapidamente ganhar uma identidade genética única.

“Nós suspeitamos que o evento [invasão] e gargalo subsequente ocorreu em primeiro lugar e, em seguida, a flexibilidade comportamental permite que o grupo fundador se adapte às condições locais”, diz Foote.

Quando juvenis aprendem comportamentos sociais de adultos, que ajuda a solidificar a identidade do grupo, gradualmente, reforçam uma assinatura genética distinta.

Essencialmente, alguns indivíduos podem colonizar novos habitats e nichos ecológicos graças à sua flexibilidade comportamental. Cultura de grupo, em seguida, transmitem o “know-how” (saber) de sobreviver em novos recursos e define o grupo em uma trilha evolutiva separada.

“Esta é uma parte extremamente importante da pesquisa”, diz Hal Whitehead na Universidade de Dalhousie em Halifax, Canadá. “Os resultados são fascinantes. Vamos agora ver em orcas, como nos seres humanos, a cultura não é apenas um fator importante para a vida das baleias, mas também [ajuda e dirige] a evolução genética “.

“Uma das principais conclusões é que a variação dentro de orcas, nos seres humanos e provavelmente muitas outras espécies surgem a partir de vários processos que interagem em vez de ser atribuído apenas a cultura, a ecologia ou a genética”, diz Foote.

Mas Whitehead não esta certo que a co-evolução dos genomas e da cultura vai passar a ser uma característica comum em todo o reino animal.

Afinal de contas, as orcas e seres humanos compartilham uma série de características pouco usuais, incluindo a sua inteligência, longevidade e naturezas sociais – que trabalham juntos para criar um ambiente ideal para a aprendizagem social que pode fortalecer a identidade do grupo e reforçar a distinção genética. “Em ambos,” diz Whitehead, “a cultura é no banco do motorista.”

Jornal de referência: Nature Communications, DOI: 10.1038 / ncomms11693

Fonte: New Scientist

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