COMO CÉREBROS DE PRIMATAS FICARAM TÃO GRANDE?

Cérebros virtuais reconstruíram cérebros antigos, crânios de primatas de pequenos tamanhos poderiam ajudar a resolver um dos mistérios evolutivos mais intrigantes: como primatas modernos desenvolveram grandes cérebros.

Visões superior e inferior, respectivamente, dos cérebros virtuais de Notharctus tenebrosus (A, B, C, E e F), Adapis Parisiensis (G e H) e Smilodectes gracilis (duas linhas inferiores) em representações transparentes de seus crânios. Imagem cortesia da Universidade da Flórida: Crédito

Visões superior e inferior, respectivamente, dos cérebros virtuais de Notharctus tenebrosus (A, B, C, E e F), Adapis Parisiensis (G e H) e Smilodectes gracilis (duas linhas inferiores) em representações transparentes de seus crânios. Imagem cortesia da Universidade da Flórida: Crédito

Na Universidade da Florida (UF), paleontólogos encontraram indícios em crânios notavelmente preservados de adapiformes, primatas semelhantes a lêmures que corriam em torno das florestas tropicais de Wyoming a cerca de 50 milhões de anos atrás. Acredita-se que seja um ancestral comum entre primatas primitivos e avançados, seus crânios fósseis eram as melhores evidências disponíveis para a compreensão da neuroanatomia dos primeiros ancestrais dos primatas modernos. Mas havia apenas um problema – as cavidades cerebrais dos crânios frágeis continha apenas rocha e poeira.

Arianna Harrington, até então uma estudante de graduação e mais tarde de mestrado no Museu Florida de História Natural no campus da UF, usou a tecnologia de tomografia computadorizada para criar o primeiro cérebro virtual 3-D dos primeiros primatas. Os oito cérebros foram praticamente reconstruídos e dissecados – o maior valor já criado para um único estudo – mostram uma explosão evolutiva incluindo uma melhor visão e mais complexa função neurológica precedendo um aumento no tamanho do cérebro, disse Harrington, agora um estudante de doutorado da Universidade de Duke. Os detalhes dos resultados são descritos no Journal of Human Evolution.

“Pode ser que essas especializações precoces permitiram cérebros de primatas expandir-se mais tarde no tempo”, disse Harrington, o principal autor do estudo. “A ideia é que todos os testes padrões que encontramos na evolução do cérebro dos primatas poderiam levar a uma melhor compreensão do início da evolução que levou ao cérebro humano”.

Os cientistas há muito vem debatendo se os primatas sempre tiveram cérebros grandes em comparação com o tamanho do corpo, ou se esta era uma característica que apareceu mais tarde na evolução. As conclusões do novo estudo são consistentes com estudos anteriores de endocast de Australopithecus afarensis, o hominídeo mais antigo conhecido, e Victoriapithecus macinnesi, um primata do início do Velho Mundo, que mostrou aumento de tamanho do cérebro seguido de especializações cerebrais dos primeiros hominídeos e macacos.

Adapiformes, que não estão diretamente relacionados com os seres humanos, evoluíram depois que os primeiros ancestrais primatas, chamados plesiadapiformes viveram a cerca de 65 milhões de anos atrás. Harrington e seus colegas criaram endocasts virtuais de três espécies diferentes de adapiformes: Notharctus tenebrosus e Smilodectes gracilis a partir do meio de formação Eoceno Bridger de Wyoming e um espécime do Eoceno Tardio europeu chamado Adapis parisiensis.

Os crânios adapiformes são diferentes dos plesiadapiformes mais primitivos em algumas maneiras, incluindo os olhos mais voltados para frente. Graças aos novos endocasts virtuais, os cientistas foram capazes criar um olhar mais atento as características anatômicas que revelaram que, enquanto adapiformes colocaram relativamente menos ênfase no cheiro mais semelhante a um cérebro de primatas modernos são, e o tamanho relativo do cérebro não era muito diferente ao dos plesiadapiformes, disse o co-autor Jonathan Bloch, curador de paleontologia de vertebrados no Museu Florida.

“Embora seja verdade que os seres humanos e outros primatas modernos têm cérebros muito grandes, essa história começou a descer na base do nosso grupo”, disse Bloch. “Como nossos estudos mostram, os primeiros primatas realmente tinham cérebros relativamente pequenos. Então, eles não começaram com grandes cérebros e apenas os manteve.

Os primatas modernos são especializados no sentido visual. Uma das principais diferenças entre os plesiadapiformes precoces e adapiformes é a região do cérebro responsável pelo sentido do olfato, o bulbo olfativo é menor, ao mesmo tempo parece haver uma expansão nas áreas do cérebro responsáveis pela visão, Harrington disse.

“É provável que isto indique que eles estão começando a confiar mais na visão do que no cheiro”, disse ela. “Os cientistas levantaram a hipótese de que a visão pode ter ajudado os primeiros primatas no forrageio em sistemas florestais arbóreos complexos”.

Jornal Referência:
1. Arianna R. Harrington, Mary T. Silcox, Gabriel S. Yapuncich, Doug M. Boyer, Jonathan I. Bloch.First virtual endocasts of adapiform primates.Journal of Human Evolution, 2016; 99: 52 DOI:10.1016/j.jhevol.2016.06.005

Fonte: Science Daily

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