BINGO! DNA LEÃO-DAS-CAVERNAS.

Paleogenética confirma que o leão das cavernas era uma espécie singular.

O crânio de um leão das cavernas. Crédito: Didier Descouens.

O crânio de um leão-das-cavernas. Crédito: Didier Descouens.

Da Europa Ocidental para o Yukon, as pastagens do Hemisfério Norte costumavam pertencer ao leão-das-cavernas. Os ossos deste enorme felino, mostram que eram maiores do que os leões atuais, e podem ser encontrados a partir das cavernas da Eurásia até no permafrost do Ártico. Mas o que eram esses Pantherinos corpulentos? Eles eram algo verdadeiramente distinto, ou uma variação dos felídeos que vagueiam pela África e Índia atualmente?
O leão das cavernas, chamado Panthera spelaea por especialistas, tem sido estudado por paleontólogos por um longo tempo. O naturalista Georg Goldfuss foi quem primeiro descreveu o felino por volta de 1810. Desde então, porém, os especialistas discordam sobre o que o  leão das cavernas realmente era. Alguns especialistas propuseram que esses felinos eram pouco mais que uma população incomum do leão-moderno, Panthera leo, outros elevara o animal a um passo a mais, para o nível de subespécies, enquanto outros ainda argumentam que esses felinos fósseis eram uma espécie única.

Ossos têm estado no centro deste debate, mas o leão das cavernas viveu tão perto de nós no tempo que os paleontólogos também pode desenhar detalhes de genes deste felino extinto. E, de acordo com paleogeneticistas como Ross Barnett e colegas relatam em um novo estudo, esses pequenos detalhes têm reforçado o caso de que o leão das cavernas era uma espécie verdadeira própria.

A partir de um osso do braço datado em 29.860 anos encontrados no Yukon e os fios de pêlos de 28.690 anos de idade recuperado da Rússia, Barnett e seus colegas foram capazes de montar as primeiras sequências do genoma mitocondrial para o felino perdido há muito tempo. Ao comparar estes a sequências genéticas provenientes de leões modernos, leopardos, onças, leopardos, tigres, leopardos e gatos domésticos, os pesquisadores foram capazes de concluir que, sim, o leão das cavernas é um verdadeiro leão. É o parente mais próximo dos leões extintos ainda rondam em torno de África e da Índia atualmente.

Leão-da-caverna amostrados no novo estudo. Crédito:. Barnett et al, 2016.

Leão-da-caverna amostrados no novo estudo. Crédito:. Barnett et al, 2016.

No entanto, como os ossos fósseis deram a entender, o leão das cavernas não era apenas como Panthera leo. As diferenças genéticas entre o leão das cavernas e o leão moderno são maiores do que normalmente é visto entre as grandes subespécies de gatos. Mais do que isso, observam os pesquisadores, o leão das cavernas se separou de seus parentes mais próximos leoninos mais cedo do que se pensava anteriormente.

Os primeiros felinos conhecidos na linha de leão, escrevem os pesquisadores, foram encontrados na 1.4-1.2 milhões em antigas rochas da África. Mas os leões não começaram a tornar-se abundante até muito mais tarde, com a 680.000 anos de idade o Panthera fossilis foi pioneiro na expansão em Eurasia. Este felino supostamente esta perto do desdobramento de leões das cavernas e os leões que conhecemos hoje, mas isso não parece ser o caso mais antigo. Baseado em suas descobertas genéticas, Barnett e seus colegas estimaram que os dois ramos do leão foram separados uns dos outros a cerca de 1,89 milhões de anos atrás, muito antes do Panthera fossilis estar no local.

“Apesar de sua escalada global e domínio contínuo dos ecossistemas da África, e até recentemente na Ásia, os leoninos deixaram um rastro fóssil confuso”, é o que Barnett e seus colegas escrevem. As novas descobertas sugerem que a trilha é muito mais do que qualquer um já sabia, com Panthera fossilis sendo um felino confortavelmente na forquilha do leão da caverna em vez de algo entre e entre os dois caminhos evolutivos. Isso também faz com que o leão da caverna seja muito mais nítido do que os leões que conhecemos hoje – uma espécie própria, diferente em anatomia e comportamento – e que somente saltos a ferida de sua perda estejam perto de nós no tempo.

Jornal Referência
Barnett, R., Zepeda Mendoza, M., Rodrigues Soares, A., Ho, S., Zazula, G., Yamaguchi, N., Shapiro, B., Kirillova, I., Larson, G., Gilbert, T. 2016. Mitogenomics of the extinct cave lion, Panthera spelaea (Goldfuss, 1810), resolve its position within the Panthera cats. Open Quaternary. doi: 10.5334/oq.24

Fonte: Scientific American Blog

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