CIENTISTAS DE HARVARD DIZEM QUE PODEM ESTAR A APENAS 2 ANOS DE DISTÂNCIA DA RESSURREIÇÃO DE GENES DE MAMUTE.

Os cientistas estão trabalhando em um plano ambicioso para ressuscitar o mamute-lanoso da extinção usando a engenharia genética – mais de 4 mil anos depois que a espécie entrou em extinção.

AuntSpray/Shutterstock.com

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E de acordo com o pesquisador que lidera o projeto de “extinção”, a equipe pode estar a poucos anos de ver o desenvolvimento dos primeiros embriões híbridos de mamute-elefante.

Seu plano é unir genes extraídos dos restos congelados de mamutes-lanosos no embrião do parente vivo mais próximo da espécie – o elefante asiático.

“Nosso objetivo é produzir um embrião híbrido de elefante-mamute”, segundo o principal pesquisador da Universidade de Harvard da equipe Woolly-Mammoth Revival, George Church,  disse a Hannah Devlin no The Guardian.

“Na verdade, seria mais como um elefante com um número de traços de mamute, nós não estamos lá ainda, mas isso poderia acontecer em 2 anos”.

Apesar de algumas das manchetes corajosas, esses primeiros embriões híbridos não seriam verdadeiramente mamutes-lanudos – estamos longe de ver os mamutes como os da imagem acima vagando planícies congeladas da Terra mais uma vez.

O que a equipe pretende criar são elefantes asiáticos que contêm alguns dos genes distintivos das espécies extintas.

Mas se os pesquisadores puderem retirar isso, isso ainda representaria um grande passo em frente na pesquisa de ‘extinção’ para ver os genes do mamute voltarem à vida.

O projeto gigantesco de Harvard começou em 2015, com os pesquisadores identificando vários genes no genoma do mamute-lanoso que codificam traços distintivos de mamute. O DNA de mamutes foi extraído de restos que foram congelados sob o permafrost Siberiano por milênios.

A equipe já empacotou com êxito 45 desses mamutes em células de elefantes para mostrar que a técnica funciona.

“Nós já sabemos porque eles têm orelhas pequenas, gordura subcutânea, cabelo e sangue”, disse Church a Sarah Knapton, do The Telegraph.

Mas eles estão agora se movendo em direção à criação do primeiro embrião híbrido.

O plano é levar células de pele de elefante asiático e, em seguida, usar a ferramenta de edição de genes CRISPR/Cas9 para inserir genes de mamute-lanoso no genoma.

A equipe também terá um óvulo fértil de uma fêmea elefante, para remover o seu núcleo – a parte da célula que contém todo o material genético.

Os pesquisadores então emenda a célula geneticamente modificada com a célula de ovo sem-núcleo, de modo que o ovo assume o DNA modificado.

Esses ovos serão artificialmente estimulados a se desenvolverem em embriões.

“Estamos trabalhando em maneiras de avaliar o impacto de todas essas edições e, basicamente, tentar estabelecer a embriogênese no laboratório”, explicou Church.

Uma vez que a equipe desenvolve um embrião de estágio inicial, o plano é crescê-los em úteros artificiais em vez de transplantá-los de volta em elefantes asiáticos devido ao limite de tempo.

“Esperamos fazer todo o procedimento ex-vivo (fora de um corpo vivo)” , disse Church a Devlin. “Seria irracional colocar a reprodução feminina em risco em uma espécie ameaçada”.

Mas, visto que nenhum mamífero foi cultivado até o prazo fora do útero até o presente momento, é questionável se a tecnologia do ventre artificial estará pronta tão cedo quanto os embriões híbridos.

Ainda assim, a Church está confiante de  que eles podem retirá-lo, e diz que sua equipe já conseguiu usar úteros artificiais para cultivar embriões de camundongos até a metade da gestação.

“Estamos testando o crescimento de camundongos ex- vivo. Há experiências na literatura da década de 1980, mas não há muito interesse por um tempo” , disse ele.  “Hoje temos um novo conjunto de tecnologia e estamos dando um novo olhar para ele”.

Church apresentará seu trabalho na reunião anual de 2017 da Associação Americana para o Avanço da Ciência (AAAS).

A técnica de “embriogênese” de sua equipe ainda não foi testada ou revisada por pares, portanto, por enquanto, temos que levar suas afirmações sobre o primeiro embrião híbrido a estar presente somente daqui dois anos.

Mas, mesmo se eles podem retirá-lo, há preocupações éticas a se considerar sobre como trazer de volta os genes que foram extintos há milhares de anos.

“A proposta de ‘extinção’ de mamutes levanta uma questão ética maciça – o mamute não era apenas um conjunto de genes, era um animal social, como é o elefante asiático moderno”, Matthew Cobb, um zoólogo da Universidade de Manchester que não está envolvido no projeto, disse The Guardian.

“O que acontecerá quando o elefante-mamute híbrido nascer? Como será saudado por elefantes?”

Outros estão mais entusiasmados com a perspectiva – disse Edze Westra, especialista em CRISPR da Universidade de Exeter no Reino Unido, ao The Telegraph. “O que Church está fazendo é uma tentativa de reviver espécies particulares e acho que representa uma enorme oportunidade.”

“Pode-se também usar essa tecnologia para engenharia do DNA de espécies em declínio rápido ou aquelas que estão se tornando demasiado endogâmicas para aumentar suas chances de sobrevivência”, acrescentou.

Mas não é só trazer uma espécie de volta dos mortos. Church disse à mídia que seu projeto tem dois objetivos – garantir um futuro alternativo para o elefante-asiático ameaçado e ajudar a combater o aquecimento global.

Esse último ponto pode soar estranho, mas híbridos de mamute-elefante poderia realmente desempenhar um papel importante na prevenção do derretimento do permafrost da Tundra e liberar enormes quantidades de gases do efeito estufa tem em nossa atmosfera.

“Eles impedem a tundra de descongelar, perfurando a neve e permitindo que o ar frio entre”, disse Church. “No verão eles derrubam árvores e ajudam a grama a crescer”.

Church apresentará as últimas pesquisas de sua equipe na reunião AAAS 2017. 

Fonte: Science Alert

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