BIOTECNOLOGIA PARA A VIDA SELVAGEM CRITICAMENTE AMEAÇADA.

Pesquisadores da reserva natural francesa de Haute-Touche desenvolvem técnicas para ajudar na conservação de espécies ameaçadas.

Os veados Sika estão criticamente em perigo, mas o trabalho em Haute-Touche oferece esperança. Fotografia: Viktor Cap / Alamy.

Os veados-Sika estão criticamente em perigo, mas o trabalho em Haute-Touche oferece esperança. Fotografia: Viktor Cap/Alamy.

As 9:00 da manhã e a pressa já está grande no teatro animal na reserva natural de Haute-Touche no centro de França. Sete operações no veado Sika japonês (Cervus nippon) são programadas entre agora e hora de almoço. Com cada procedimento durando de 20 a 30 minutos, não há tempo a perder.

Ajudada por dois técnicos, Katia Ortiz, uma das veterinárias da equipe, leva um cervo anestesiado para o teatro onde o biólogo Yann Locatelli e seu assistente estão esperando em equipamento cirúrgico completo.

“A técnica minimamente invasiva, a técnica celio-assistida é muito semelhante a usada em seres humanos em hospitais e é igualmente não-invasiva”, diz Locatelli, antes de fazer uma incisão no abdômen. Então, guiado pelas imagens transmitidas por um endoscópio, ele chega aos ovários do “paciente”.

Usando uma seringa, ele perfura os folículos e extrai o conteúdo, um fluído dourado que pode, ele explica, conter oócitos (ou ovos imaturos). Ele precisa deles para uma de suas experiências, o objetivo final é “implantar um embrião de veado Sika, concebido in vitro, em uma fêmea pertencente a outra espécie”.

Pesquisador do Museu Nacional de História Natural de Paris, Locatelli é um dos poucos especialistas franceses no uso da biotecnologia para proteger a vida selvagem. A reserva Haute-Touche do museu está localizada entre Tours e Limoges. Aqui os visitantes podem ver 110 espécies diferentes (1.200 animais ao todo) vagando em uma floresta de 150 hectares. A reserva abriga a maior coleção de veados da Europa, composta por 400 indivíduos de 22 espécies e subespécies.

Fundado em 2001, o laboratório de Haute-Touche é original da França. A reserva é a única do país autorizada a realizar experimentos com animais selvagens. Sua missão é desenvolver técnicas para a conservação de espécies criticamente ameaçadas.

A lista de espécies ameaçadas de extinção cresce a cada dia. No caso dos veados, a União Internacional para a Conservação da Natureza teve que parar de publicar estimativas para cada uma das cerca de 200 subespécies. No entanto, 40 delas já estavam em perigo em 2001. Alguns só sobreviveram em cativeiro, como o Oryx-cimitarra (Oryx dammah), um antílope que era nativo do norte da África, mas supostamente desaparecido da natureza em 2007.

O mesmo destino pode ser iminente para o cervo-de-Eld (Rucervus eldii). “Apenas sete são conhecidos por existir fora da Ásia, todos em nossa reserva”, diz Roland Simon, chefe da Haute-Touche. “O número total que vive no ambiente selvagem é provavelmente aproximadamente 100”.

Na década de 1980, a Associação Europeia de Zoológicos e Aquários iniciou programas de procriação na esperança de manter um número suficiente de espécies ameaçados de extinção para que seja possível libertar grupos de animais de volta à natureza, em número suficiente para ter uma chance de sobrevivência com um nível adequado de diversidade genética. Tais programas são difíceis e levam muito tempo para produzir resultados, particularmente quando apenas um punhado de espécimes estão disponíveis. Locatelli e seus colegas pesquisadores esperam acelerar o processo com tecnologia de reprodução assistida.

Eles visam coletar óvulos e espermatozóides de espécies ameaçadas de extinção, em seguida, usar técnicas de fertilização in vitro para produzir embriões que poderiam ser implantados em fêmeas pertencentes a espécies mais comuns. O objetivo final, diz ele, seria “aumentar o número de animais criticamente ameaçados”.

Isso pode parecer exagerado, mas os pesquisadores estão aproveitando o progresso comum na criação de gado e na medicina humana. Alguns dos procedimentos utilizados por Locatelli foram desenvolvidos para bovinos. Outras técnicas, como a “produção de ovócitos de cervo por xeno-transplante de tecido ovariano em camundongos”, foram desenvolvidas em parceria com a equipe liderada pelo Dr. Pascal Piver, do Hospital Universitário de Limoges, que conquistou várias celebridades mundiais.

No entanto, é uma luta difícil. Cada espécie difere em termos de fisiologia e ciclo reprodutivo. Em cada caso é necessário um processo criogênico específico para congelar o sêmen, embriões e outros tecidos. Em 2006, a equipe demonstrou que um embrião de veado Sika, concebido in vitro, então congelado, poderia ser posteriormente implantado em um cervo vermelho comum, levando a um nascimento viável. Milou, o cervo nascido desta forma incomum de sub-rogação, diferiu tão pouco de seus companheiros naturalmente nascidos que os cientistas acabaram perdendo a pista dele entre o rebanho em Haute-Touche.

Infelizmente, a mesma operação, realizada seis anos mais tarde em uma subespécie rara, o cervo Sika Manchurian, não foi um sucesso. O cervo-veado substituto se recusou a alimentar a cria, que, como resultado, morreu. Este retrocesso destaca a necessidade de mais estudos comportamentais, realizados ao lado da pesquisa biológica.

Como parte de nossa entrevista, Locatelli nos leva em uma excursão a parte da reserva não vista pelo público. Um grande edifício está flanqueado por dois cercados espaçosos. “Nós usamos este celeiro”, diz ele, “para domesticar cervos enquanto estão sendo desmamados. Mais tarde, será mais fácil coletar amostras de sangue ou colher oócitos. “Ao abrir uma porta, ele revela uma dúzia de animais tímidos que parecem diferentes dos outros cervos pastando na floresta próxima. Estes cervos são híbridos – um cruzamento entre Sika e veado-vermelho  – concebidos in vitro para observar e testar as reações das mães de aluguel quando eles dão à luz a uma descendência incomum.

O veado Sika transportado por um veado-vermelho – que se espera que nasça como resultado da operação anterior – pode no próximo ano desempenhar um papel no programa de conservação. Como humildes servas da investigação científica, podem um dia contribuir para a sobrevivência de outras espécies, como o Markhor (Capra falconeri), a maior espécie de cabra, que é nativa das terras altas da Ásia Central. A população, estimada em 1.500, está em declínio.

Locatelli espera um dia para salvá-los, graças à contribuição involuntária de cabras domesticadas agindo como mães substitutas.

A Arca de Noé de amostras de tecido no núcleo do programa

Bem como o seu trabalho com IVF, a reserva de Haute-Touche também é famosa por seu banco de esperma e tecidos. Contém embriões de cervos e Markhor e amostras de tecido de seis ou sete subespécies, bem como cerca de 10 mil amostras de sêmen de 400 indivíduos pertencentes a 30 espécies selvagens – veados, antílopes, cabras, bovinos, panteras e cães asiáticos, entre outros. Obtido a partir de animais, vivos ou mortos, este material genético é armazenado a -196C para fins de herança e, ocasionalmente, pesquisa. Em última análise, a equipe espera usar o material para inseminação artificial ou IVF como parte de programas de conservação. E amostras de outras espécies em jardins zoológicos franceses estão sendo adicionados.

Poucas organizações têm um banco de espermatozóides tão diversificado como a Haute-Touche. Somente o jardim zoológico de San Diego e o Instituto de Leibniz para a Pesquisa do Jardim Zoológico e dos animais selvagens (IZW) em Berlim têm coleções maiores. Em França, o Zooparc em Beauval, Loire e Cher, 50 km ao norte de Haute-Touche, entretanto, construiu a maior biblioteca do mundo de esperma de elefantes selvagens. Ajudado por IZW, lançou duas expedições de coleta a África do Sul em 2008-09.

“Este material foi colhido de 15 elefantes -touro. Assim, melhoramos a diversidade genética da população de elefantes em cativeiro, que atualmente é de 190 indivíduos na Europa”, diz Baptiste Mulot, veterinário da Zooparc. As amostras foram até agora utilizadas para inseminar as fêmeas levando ao nascimento de dois bezerros; uma elefanta também está grávida em Amnéville, no leste da França. No entanto, o procedimento é caro – existem poucos especialistas em inseminação – e nem sempre é bem sucedido. Técnicas usadas para grandes felinos e grandes herbívoros – rinocerontes, elefantes e girafas – que são multidões de zoológicos, mas difíceis de transportar, muitas vezes não funcionam para espécies menos espetaculares.

Fonte: The Guardian

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