ESPÉCIES SEM FRONTEIRAS: UMA NOVA FORMA DE MAPEAR NOSSAS ORIGENS

A mais de 145 anos atrás, Charles Darwin argumentou que a África era o continente a partir do qual os seres humanos evoluíram na pré-história. Nós sabemos agora que ele estava certo.

Nossa árvore evolutiva não é tão simples assim / shutterstock

Nossa árvore evolutiva não é tão simples assim / shutterstock

Nós temos evidências da pré-histórica que continuam a demonstrar que nossos parentes humanos distantes remontam pelo menos 7 milhões de anos. Certamente, a evidência fóssil nos dá uma resposta geral: a partir de África.

No entanto, a pergunta “precisamente de onde viemos?” Continua a nos intrigar. O desafio que enfrentamos após um século de descobertas extraordinárias está fixando-se na linhagem evolutiva e mapeando a rota através da qual nós seres humanos chegamos aqui. Não há consenso sobre a natureza da nossa árvore familiar, incluindo os ancestrais diretos sobre em uma linha evolutiva com parentes distantes, incluindo “becos evolutivos sem saída”.

Espécies individuais contra um espectro

O reverenciado líder espiritual da África do Sul, Desmond Tutu, cunhou a frase “nação arco-íris” para descrever a democracia no país depois de 1994. Eu acredito que a África é um “continente arco-íris” em termos de sua história evolutiva.

Usando novas técnicas Thackeray sugeriu uma nova abordagem. Em vez de assumir que os crânios fósseis podem ser classificados em espécies distintas, tão diferentes como a cor preta é do branco, devemos tentar identificar um espectro de variação ao longo do tempo evolutivo e espaço geográfico.

Darwin, reconhecido por seus estudos com cracas rompe as fronteiras entre as espécies quando aumentamos o número de exemplares disponíveis para estudo. Este é exatamente o que está acontecendo agora no caso de novos fósseis de hominídeos da África.

Mais e mais fósseis estão sendo encontrados. A pergunta é: quanto tempo podemos continuar a descrever novas espécies, enquanto reconhecemos a diversidade de nossos parentes distantes?

No capítulo final de “A Origem das Espécies”, publicado em 1859, Darwin salientou a necessidade de quantificar a “quantidade” de variação dentro em espécie. Isso poderia se aplicar à quantidade de variação dentro das espécies de hominídeos existentes em qualquer momento em uma determinada área, bem como para tentilhões nas Ilhas Galápagos. Ou, para a matéria em qualquer espécie na árvore da vida.

Mais de 150 anos depois ainda estamos às voltas com essa complexidade. Então, com nossa podemos mensurar variações entre as espécies, não só usando dados genéticos no caso de organismos vivos, mas também dados anatômicos, e no caso dos fósseis pode?

O que sabemos

África tem um patrimônio paleontológico e arqueológico extraordinariamente rico. As descobertas nas cavernas de Sterkfontein, perto de Joanesburgo na área conhecida como o berço da humanidade têm sido tão extensa que foi declarada como Patrimônio Mundial da Humanidade em 1999.

Descobertas extraordinárias já foram feitas em outras partes do continente, no Quênia e na Tanzânia. Além disso, na Etiópia, um esqueleto chamado Lucy foi descoberto e datado em cerca de 3,2 milhões de anos. O fóssil foi classificado como Australopithecus afarensis.

Mas a coisa pode ser um pouco mais complicada

Todas estas descobertas notáveis ​​levaram a uma percepção de que pode haver uma questão mais profunda sobre a compreensão de nossa ancestralidade. Uma questão em que Thackeray e seus colegas começaram a abordar é o espinhoso problema de como classificar fósseis.

Quando apenas alguns fósseis conhecidos eram de diferentes partes da África, era fácil de classificá-los em uma ou outra espécie. Mas como o número de fósseis aumentou e os limites entre as espécies começaram a se quebrar.

Em uma apresentação na Universidade de Witwatersrand, no Evolution Day, Thackeray descreveu pela primeira vez em público um novo conceito desenvolvido. Ele chamou de “Sigma Taxonomica”.

É diferente da forma como muitos cientistas trabalham quando eles classificam fósseis em uma ou outra espécie, utilizando o conceito de “Alpha Taxonomia” de William Turrill e Ernst Mayr.

Tenho desenvolvido uma definição probabilística de uma espécie que permite observar dois fósseis e exibido-los usando as medidas anatômicas (morfometria) e, em seguida, para questionar a probabilidade de que esses dois fósseis sejam da mesma espécie, em vez de assumir que eles devem ser uma ou outra espécie.

Onde uma espécie começa e termina

O novo conceito reconhece que as fronteiras entre as espécies não necessariamente existem. O conceito refere-se a S (por Sigma) que está associada com uma gama de variação através do espaço e do tempo. A abordagem matemática é uma maneira de abordar a questão desafiadora da classificação de fósseis.

Eu vejo uma transição do Australopithecus africanus (como “Mrs. Ples” de Sterkfontein) para Homo habilis (como o “wiggy” de Olduvai Gorge) em termos de cronoespécies, relativas ao espectro de variação dentro de uma linhagem entre cerca de 2,5 e 1,8 milhões de anos.

O trabalho de campo e pesquisa em curso na África continua a levantar questões sobre as nossas origens humanas. Nós nem sempre temos respostas quando novas descobertas são feitas, incluindo as da Etiópia, onde paleontólogos continuarão a fazer descobertas.

Por exemplo, uma mandíbula de um parente humano distante, relatada em cerca de 2,8 milhões de anos em Ledi-Geraru na Etiópia, levanta a questão de saber se ele deve ser atribuído ao Australopithecus ou Homo, e se é um ancestral direto do Homo sapiens.

A natureza da árvore genealógica humana é atualmente um tema quente no estudo da evolução humana. Algumas das descobertas podem ser consideradas representativas de um espectro de variação de uma linhagem nos últimos sete milhões de anos, todos os parentes distantes da humanidade. E isto inclui alguns becos evolutivos sem saída, como a espécie Paranthropus robustus.

Esta abordagem abre a porta para fósseis que ligantes a partir de Chade (Sahelanthropus, 7 milhões de anos), Orrorin (6 milhões de anos, do Quênia), Ardipithecus (da Etiópia, datada dentro do período de quatro a seis milhões de anos), espécimes atribuídos a Australopithecus do Sul e na África Oriental, bem como fósseis atribuídos ao Homo habilis, Homo erectus e Homo sapiens.

A definição de Thackeray sobre uma espécie é descrita em um artigo no South African Journal of Science. Relaciona-se com o reconhecimento de uma aproximação de uma espécie biológica constante chamada T (-1,61) com um desvio padrão associado que expressa a variação dentro de espécies ao longo do tempo evolutivo e espaço geográfico.

Uma hipótese de espécies constante é baseada em estudos anatômicos sobre muitas espécies modernas. Estes incluem chimpanzés, gorilas, humanos entre outros taxa, e mais de 70 espécies existentes, incluindo mamíferos, aves e répteis.

Se esta abordagem for aplicada a fósseis conhecidos que são parentes humanos distantes podemos estar em uma posição mais forte para reconhecer uma linhagem e a evolução de nossos ancestrais distantes desenhando uma árvore genealógica que tem tempo em um eixo e a estatística sobre o outro.

Estamos vivendo em tempos excitantes – através da descoberta de mais e mais fósseis de hominídeos, bem como avanços teóricos.

Fonte: The Conversation

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