MISTÉRIO DA ESPÉCIE HUMANA Homo naledi TINHA UM CÉREBRO MINÚSCULO, MAS AVANÇADO.

Não é do tamanho de seu cérebro, é como você organiza. A espécie humana mais recente descoberta de um dos ancestrais humanos tinha um crânio apenas um pouco maior do que um chimpanzé, mas seu cérebro parecia surpreendentemente com o nosso, especialmente em uma área do lobo frontal com ligações para a linguagem.

Lee Berger com uma réplica do crânio do Homo naledi. Reuters/Siphiwe Sibeko.

Isso poderia apoiar sugestões de que esses misteriosos humanos antigos mostraram comportamentos avançados, como trabalho em equipe em sepultamentos, mesmo que ainda não saibamos exatamente quando eles viveram.

Em 2013, a notícia foi de uma descoberta extraordinária em uma câmara profunda dentro de uma caverna sul-africana. Pesquisadores liderados por Lee Berger na Universidade de Witwatersrand, em Joanesburgo, descobriram milhares de fósseis humanos antigos – confortavelmente o maior esconderijo de seu tipo já encontrado na África.

Os primeiros relatórios científicos oficiais foram publicados em 2015, e eles pintaram um quadro confuso. Os ossos pertenciam de um humano nunca visto antes, que foi nomeado Homo naledi.

Ritos de sepultamento

Tinha uma peculiar mistura de características anatômicas, o que torna difícil dizer quando a espécie viveu. Mas o que realmente abalou as línguas foi a sugestão de Berger e seus colegas de que H. naledi havia deliberadamente sepultado seus mortos nesta câmara profunda, escura, difícil de alcançar, cheia de restos.

Tal esforço provavelmente exigiu sofisticação emocional, para não mencionar o trabalho em equipe, para realizar a tarefa, mas o crânio de H. naledi era menor do que metade do tamanho do nosso próprio. Poderia seu cérebro minúsculo ter alimentado tal comportamento avançado?

Berger e os outros membros da equipe de Investigação do H. naledi defendem que el poderiam. Usando pedaços de crânio fóssil, o grupo agora produziu moldes de partes do pequeno cérebro de H. naledi. O padrão de cumes e depressões (chamados giros e sulcos) na superfície dos moldes oferece sugestões sobre a forma como o cérebro era organizado.

“Alguns dos modelos em que estamos trabalhando são os mais extraordinariamente preservados que já vi”, diz John Hawks, da Universidade de Wisconsin-Madison. “O detalhe é apenas intocado”.

Humano minúsculo

O que mais excita a equipe é uma região ao lado do lobo frontal de H. naledi, chamada área Brodmann 45, parte da área de Broca, que nos seres humanos modernos tem ligações com a produção da fala. Nesta parte do nosso cérebro, o padrão de giros e sulcos é muito diferente do observado em chimpanzés. H. naledi parece ter tido nosso padrão, embora, como adulto, seu BA45 não fosse muito maior do que o de um chimpanzé.

“Você olha para o H. naledi elenco e você acha – Cacetada, este é apenas um pequeno humano”, diz Hawks.

Hurst acrescenta que há também evidências para uma expansão geral da superfície inferior dos lobos frontais – uma região associada com emoções mais elevadas como a empatia. Juntas, essas observações podem ajudar a explicar por que grupos de hominídeos de cérebro pequeno poderiam ter se interessado em sepultar cuidadosamente os seus mortos e como eles poderiam trabalhar juntos para transportar corpos através do sistema de cavernas estreitas e escuras que levaram ao enterro câmara.O membro da equipe, Shawn Hurst, da Universidade de Indiana, em Bloomington, discutiu os resultados em uma reunião da Associação Americana de Antropólogos Físicos em Nova Orleans na semana passada. “Eu acho que a implicação é que [H. naledi ] estava se movendo fortemente para uma comunicação melhorada”, diz ele.

Dean Falk, da Universidade Estadual da Flórida, em Tallahassee, também estava na reunião sobre as novas descobertas e teve a oportunidade de olhar para os modelos de cérebros de H. naledi e discuti-los com Hurst. “Concordamos com a maioria das interpretações”, ela diz – mas não sobre a presença de um moderno BA45. “Esta é apenas minha reação inicial, mas eu não estou vendo BA45”, diz Falk. “Para mim, a forma geral da região parece um macaco.”

Hurst não se surpreende com a conclusão de Falk. “Minha primeira reação foi a mesma”, diz ele. Somente após horas passadas comparando cuidadosamente o elenco do cérebro de H. naledi com os moldes de outros cérebros hominíneos e macacos, ele e seus colegas se convenceram de que ele tinha uma configuração moderna. Quando a pesquisa for oficialmente publicada, Falk e outros pesquisadores terão uma melhor oportunidade – e mais tempo – para avaliar corretamente a reivindicação.

Socialmente sofisticado

Outras regiões do cérebro H. naledi contam uma história semelhante. Ralph Holloway, da Universidade de Columbia, em Nova York, também deu uma palestra na reunião de Nova Orleans, com foco em moldes da parte traseira do cérebro H. naledi.

Holloway olhou para um sulco aqui que ele diz separar o córtex visual na parte traseira do cérebro dos lobos parietais e temporais que se encontram um pouco mais adiante. Nos seres humanos, o sulco é menor do que nos chimpanzés, reduzindo o tamanho do córtex visual e aumentando o tamanho dos lobos parietal e temporal. Em H. naledi, o sulco parece ter começado a se transformar em uma configuração moderna-humana ao longo de algum de seu comprimento.

“O significado é que o córtex visual é puramente sensorial”, diz Holloway. “Mas os lobos parietais e temporais adjacentes são muito importantes para o comportamento social complexo”.

Novamente, parece que H. naledi era mais sofisticado socialmente do que o pequeno tamanho de seu cérebro poderia sugerir.

“Em nosso campo, há essa disputa sobre se o importante no cérebro humano é o seu tamanho ou a forma como eles estão organizados”, diz Hawks. H. naledi parece sugerir que a organização é mais crítica.

Simon Neubauer, do Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva em Leipzig, Alemanha, diz que o trabalho apoia a ideia de que partes do cérebro se tornaram modernas em sua configuração antes de crescerem.

Mas ele acrescenta que não saberemos quão significativas serão as novas descobertas até termos alguma ideia de quantos fósseis são os H. naledi.

Saiba mais em: E AGORA, ONDE ENFIAR O Homo naledi? e Homo naledi: DETERMINAR A IDADE DOS FÓSSEIS NÃO É UMA CIÊNCIA EXATA.

Fonte: New Scientist

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