NOVAS EVIDÊNCIAS DO MISTERIOSO Homo naledi LEVANTAM QUESTÕES SOBRE COMO OS HUMANOS EVOLUÍRAM.

A tão antecipada datação das espécies enigmáticas, juntamente com impressionantes fósseis novos, desafiam pressupostos fundamentais sobre a evolução humana.

Um crânio parcial do Homo naledi foi recuperado do sistema de cavernas Rising Star na África do Sul. Os vestígios descobertos anteriormente desta espécie primitiva datam agora de entre 335 e 236 mil anos. Crédito: John Hawks Wits University.

Em 2015, os pesquisadores descobriram mais de 1.500 fósseis hominíneos representando cerca de 15 indivíduos, homens e mulheres, jovens e velhos na África do Sul. Era algo quase inimaginável, uma das mais ricas associações de fósseis humanoides já encontradas, recuperada de uma câmara profunda dentro de um sistema de cavernas subterrâneas perto de Joanesburgo, chamado Rising Star. A partir disso, a equipe conseguiu deduzir que os ossos pertenciam a uma nova espécie, o Homo naledi, que tinha uma curiosa mistura de traços primitivos, como um pequeno cérebro, e características modernas, incluindo longas pernas. Eles determinaram que era um escalador competente, um caminhante de longa distância, um provável construtor de ferramentas. E eles sugeriram que este primo peculiar nosso poderia sentir as dores da perda ao dispor de seus mortos em uma câmara escura e de difícil acesso em Rising Star.

No entanto, para tudo o que a equipe foi capaz de espiar a partir dos ossos, a descoberta é talvez mais conhecida para o que os pesquisadores não puderam determinar: a sua idade. As características primitivas da criatura sugeriam que ela era antiga, talvez proveniente de um período próximo ao qual o nosso gênero Homo se originou, há mais de 2 milhões de anos Mas seus traços modernos, junto com a condição dos ossos, que pareciam ser apenas mal fossilizados e sugeriram que H. naledi viveu mais recentemente. Dependendo da idade, os ossos teriam implicações diferentes para entender como o Homo evoluiu.

Agora que a peça há muito aguardada do quebra-cabeça finalmente caiu no lugar. Em um artigo publicado na eLife, a equipe relata que datou os restos de H. naledi. E sua idade, afinal, é decididamente jovem. Os pesquisadores também anunciaram a descoberta de mais fósseis de H. naledi em uma segunda câmara em Rising Star. Os resultados levantam questões intrigantes sobre a origem e evolução do Homo.

Pesquisadores liderados por Paul HGM Dirks da Universidade James Cook na Austrália determinaram a idade dos restos originais usando uma combinação de técnicas. Importante, eles foram capazes de datar os fósseis H. naledi com apenas materiais associados, e submetendo três dentes a uma ressonância de spin-eletrônico (RSE) que olha para os elétrons presos no esmalte dos dentes, e usaram também dados de urânio-tório, que mede o decaimento radioativo do urânio. Esses resultados, juntamente com as datas obtidas para a rocha e os sedimentos circundantes, indicam que os ossos da câmara Dinaledi que renderam o fóssil original estão entre 236 e 335 anos. A equipe tinha vários laboratórios independentemente datando as mesmas amostras sem que um soubesse o resultado dos outros para ajudar a garantir a precisão.

O esqueleto do indivíduo do H. naledi chamado de “Neo” é um dos fósseis humanos mais completos encontrados. Crédito: John Hawks Wits University

Em um segundo artigo, também publicado na eLife , John Hawks, da Universidade de Wisconsin-Madison, Marina Elliott da Universidade de Witwatersrand, em Joanesburgo, e seus colegas descrevem 131 novos exemplares de H. naledi representando pelo menos três indivíduos de outra parte do sistema de cavernas, a Câmara Lesedi, localizado a cerca de 100 metros da Câmara Dinaledi. A maioria dos ossos pertencem a um macho adulto, apelidado de Neo, que significa “dom” na língua local Sesotho. Com a melhor parte de um crânio, bem como ossos da maioria das outras regiões do corpo preservado, Neo é um dos mais completos fósseis esqueletos humanos registrados. E ele exibe os mesmos traços distintivos vistos no muito mais fragmentado Dinaledi permanece, Embora seu crânio abrigasse um cérebro com um volume de cerca de 610 centímetros cúbicos – 9% maior do que as estimativas de tamanho cerebral para os fósseis Dinaledi previamente descobertos, mas ainda muito menor do que o tamanho médio do cérebro humano moderno de cerca de 1.400 centímetros cúbicos. Os pesquisadores já têm até a data dos novos fósseis. Eles observam, no entanto, que as fortes semelhanças entre os espécimes Dinaledi e Lesedi sugerem que eles representam indivíduos da mesma população.

Armados com estas novas descobertas, Hawks, o líder do projeto Lee Berger da Universidade do Witwatersrand e seus colaboradores estão levantando suas apostas sobre alegações controversas que fizeram com base no primeiro conjunto de fósseis de H. naledi. Apesar da idade jovem dos ossos da Câmara Dinaledi, os cientistas mantêm as características primitivas de  H. naledi ligadas a membros muito mais antigos da família humana. H. naledi pode ter surgido em torno do mesmo tempo que H. erectus e outras espécies de Homo precoces, dizem eles, ou mesmo deu origem a H. erectus ou H. sapiens. Nesses cenários, os fósseis de Rising Star representariam simplesmente um capítulo mais recente da longa história de H. naledi.

Se os pesquisadores tiverem razão, a África Austral pode ter desempenhado um papel mais proeminente na evolução da linhagem que nos conduziu do que a maioria dos especialistas imaginou. O conhecimento paleoantropológico recém-descoberto afirma que a África Oriental foi o centro da evolução humana e a África do sul estava na margem. Mas Berger tem impulsionado a ideia de que a África Austral poderia ter desempenhado um papel mais central na criação do Homo. Neste último esforço para avançar essa noção ele e seus co-autores buscam provas de outros animais para saber se no caso a África subequatorial foi o centro da ação evolutiva.

Além de agitar a árvore genealógica e a biogeografia da evolução humana, Berger e sua equipe estão adotando idéias duradouras sobre o comportamento e as habilidades cognitivas de espécies humanas aparentemente primitivas. Eles afirmam que a descoberta de mais ossos em outra parte de difícil acesso do sistema de cavernas suporta sua hipótese de que H. naledi deliberadamente colocou seus mortos nesses locais. Esse comportamento mortuário foi pensado para ser exclusivo para H. sapiens de cérebro de grande calibreOs pesquisadores também observam que as novas datas para H. naledi indicam que ela viveu numa época em que ancestrais humanos estavam fazendo sofisticadas ferramentas de pedra na tradição da Idade Média de Pedra. Muitos dos locais onde os arqueólogos descobriram essas ferramentas não contêm fósseis humanos. Especialistas normalmente assumiram que os humanos de cérebro grande faziam os implementos. Mas se H. naledi estava por perto nesse momento, como Berger e seus co-autores sugerem, não pode ser excluído como um construtor de ferramentas. Até o momento, a equipe não recuperou nenhuma ferramenta de pedra em associação com H. naledi, no entanto.

Os novos fósseis de H. naledi provêm da recém-descoberta Câmara Lesedi, localizada a cerca de 100 metros da Câmara Dinaledi que deu o primeiro conjunto de ossos H. naledi. Ambas as câmaras são extremamente difíceis de acessar, levando os pesquisadores a propor que esta espécie humana de cérebro pequeno armazenou seus mortos nesses locais remotos. Crédito: Marina Elliott Wits University

Especialistas não envolvidos no novo trabalho dizem que as descobertas são excitantes, mas expressaram algumas dúvidas sobre as interpretações da equipe, como a sugestão de que a África Austral foi o berço da diversificação evolutiva para muitos mamíferos, incluindo humanos. “A diversidade de espécies de mamíferos é hoje mais elevada na África Oriental do que na África Austral”, diz o paleoecologista J. Tyler Faith da Universidade de Queensland, na Austrália. “E grande parte da evidência que eles discutem – particularmente pontos referentes à história geográfica e genética… dos mamíferos africanos – é geralmente interpretada como indicando que a África Oriental é um berço para a diversidade e inovação evolutiva enquanto a África Austral é análoga a um museu que conserva essa diversidade através do tempo – e não o contrário. “Faith também não aceita o argumento  de que o H. naledi poderia ter dado origem a H. sapiens. “Se as datas estiverem corretas, então  H. naledi  é um exemplo clássico de um beco sem saída evolutivo”, afirma ele, observando as semelhanças com a espécie humana miniatura “hobbit” Homo floresiensis que viveu na ilha indonésia de Flores até cerca de 50 mil anos atrás”. [H. naledi] não poderia ter dado origem a populações humanas vivas hoje”.

Também não está claro se os novos fósseis da Câmara Lesedi suportam necessariamente o caso do comportamento mortuário em H. naledi. Quando a equipe de Berger formulou esse cenário, basearam-se em parte no fato de que a Câmara Dinaledi contém apenas um pequeno número de pequenos ossos de animais. Se os humanos tivessem caído na caverna, por exemplo, seria de esperar encontrar ossos de muitos outros tipos de animais que se encontraram com um destino semelhante, incluindo os maiores. O paleoantropologo Mark Collard, da Universidade Simon Fraser, na Colúmbia Britânica, observa que a câmara de Lesedi contém mais fósseis de outros animais, incluindo alguns de tamanho médio, o que poderia sugerir que H. naledi acabou ali por algum outro meio que não o descarte intencional.

A sugestão da equipe de que H. naledi poderia ter feito ferramentas da Idade Média da Pedra encontrada na região também suscitou ceticismo. O arqueólogo Curtis Marean, da Arizona State University, diz que a hipótese é razoável, mas não forte. “Se essa [espécie] era um fabricante de ferramentas de pedra, então me parece quase impossível que nenhuma ferramenta de pedra tenha entrado nas cavernas com eles”, comenta.

Collard, por sua vez, dá mais crédito à ideia. “Tivemos uma compreensão simplista de como o registro arqueológico se relaciona com fósseis”, observa ele. “Precisamos pensar sobre a possibilidade de que o naledi esteja envolvido na produção de uma ou mais dessas culturas”. Collard observa que tanto os Neandertais como os primeiros H. sapiens fizeram os mesmos tipos de chamadas ferramentas do Paleolítico Médio no Oriente Próximo. Talvez várias espécies, incluindo o cérebro-pequeno do H. naledi, fizeram as ferramentas na idade da pedra demasiadamente. Nesse caso, os cientistas precisarão reconsiderar a noção de que o tamanho do cérebro leva à complexidade do comportamento. Collard acha que há uma boa razão para fazê-lo: “A história da paleoantropologia está repleta de suposições profundamente arraigadas que foram derrubadas por novas descobertas”.

Fonte: Scientific American

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