FÓSSEIS DE Homo sapiens MAIS ANTIGOS DO MUNDO FORAM ENCONTRADOS EM MARROCOS. (Comentado)

Durante décadas, os pesquisadores que buscavam a origem de nossa espécie descobriram o Great Rift Valley no Leste da África. Agora, sua busca tomou um desvio inesperado para o oeste em Marrocos: os pesquisadores re-dataram um crânio longamente esquecido em uma caverna chamada Jebel Irhoud em surpreendentes 300 mil anos, e desenterraram novos fósseis e ferramentas líticas. O resultado é a evidência mais antiga e bem datada de Homo sapiens, antecipando a aparição de nossa espécie em 100 mil anos. 

Uma reconstrução computadorizada composta de fósseis de Jebel Irhoud mostra um rosto moderno, achatado, emparelhado com uma cintura arcaica e alongada
© Philipp Gunz, MPI Eva Leipzig.

“Este material é um tempo e meio mais antigo que qualquer outra coisa apresentada como H. sapiens“, diz o paleoantropólogo John Fleagle, da Universidade Estadual de Nova York, em Stony Brook.

As descobertas, relatadas na revista Nature, sugerem que nossa espécie veio ao mundo, evoluindo traços faciais modernos, enquanto a parte de trás do crânio permaneceu alongada como a dos humanos arcaicos. As descobertas também sugerem que os primeiros capítulos da história de nossa espécie podem ter acontecido em todo o continente africano. “Esses homínineos estão nas margens do mundo na época”, diz o arqueólogo Michael Petraglia, do Instituto Max Planck para a Ciência da História Humana em Jena, na Alemanha.

Em 1961, mineiros que procuram a barita mineral tropeçavam em um crânio fóssil incrivelmente completo em Jebel Irhoud, a 75 quilômetros da costa oeste do Marrocos. Com seu grande cérebro, mas uma forma primitiva do crânio, foi inicialmente considerado um Neandertal africano. Em 2007, os pesquisadores publicaram uma data de 160 mil anos com base na datação radiométrica de um dente humano. Isso sugeriu que o fóssil representava um remanescente persistente de uma espécie arcaica, talvez H. heidelbergensis, que pode ser o ancestral dos Neandertais e H. sapiens. Em qualquer caso, o crânio ainda parecia ser mais jovem que os fósseis de H. sapiens aceitos mais antigos.

Esses fósseis foram encontrados na África Oriental, por muito tempo o presumido berço da evolução humana. Em Herto, no Grande Vale do Rift da Etiópia, pesquisadores dataram crânios de H. sapiens em cerca de 160 mil anos atrás; mais ao sul, em Omo Kibish, duas calotas são datadas há cerca de 195 mil anos, tornando-os os membros mais amplamente aceitos da nossa espécie, até agora. “O mantra tem sido que a especiação de H. sapiens estava em algum lugar há cerca de 200 mil anos”, diz Petraglia.

Alguns pesquisadores achavam que a trilha de nossa espécie poderia ter começado antes. Afinal, os geneticistas datam da separação de humanos e nossos primos mais próximos, os Neandertais, há pelo menos 500 mil anos atrás, observa o paleoantropólogo John Hawks, da Universidade de Wisconsin, em Madison. Então, você pode esperar encontrar pistas de nossa espécie em algum lugar da África antes de 200 mil anos atrás, ele diz.

Uma das poucas pessoas que continuaram a refletir sobre o crânio Jebel Irhoud foi o paleoantropólogo francês Jean-Jacques Hublin, que começou sua carreira em 1981, estudando um maxilar encontrado em Jebel Irhoud. Quando se mudou para o Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva em Leipzig, na Alemanha, obteve financiamento para reabrir a caverna agora colapsada, que fica a 100 quilômetros a oeste de Marraquexe, Marrocos. A equipe de Hublin iniciou novas escavações em 2004, na esperança de fechar o pequeno pedaço de camadas de sedimentos intactas e amarrá-las à camada de descoberta original. “Tivemos muita sorte”, diz Hublin. “Não obtivemos apenas datas, temos mais hominídeos”.

A equipe agora tem novos crânios parciais, maxilares, dentes e ossos de perna e braço de pelo menos cinco indivíduos, incluindo uma criança e um adolescente, principalmente de uma única camada que também continha ferramentas líticas. Em sua análise estatística detalhada dos fósseis, Hublin e o paleoantropólogo Philipp Gunz, também do Max Planck em Leipzig, defendem que um novo crânio parcial possui cristas finas na sobrancelha. Seu rosto se inclina sob o crânio em vez de se projetar para a frente, semelhante ao crânio Jebel Irhoud completo, bem como às pessoas hoje. Mas os fósseis de Jebel Irhoud também tiveram um case cerebral alongado e dentes “muito grandes”, como espécies mais arcaicas de Homo, os autores escrevem.

(GRÁFICO) G. Grullón/Science; (DATA) Smithsonian Human Origins Program; (FOTOS, CONTROLE A PARTIR DA PARTE SUPERIOR) Ryan Somma / Wikimedia Commons; James Di Loreto e Donald H. Hurlbert/Smithsonian Institution/Wikimedia Commons; Shop; Shop Universidade do Witwatersrand; Shop; Abrigado no Museu Nacional da Etiópia, Addis Abeba, Foto doação: © 2001 David L. Brill, humanoriginsphotos.com; Shop

Os fósseis sugerem que os rostos evoluíram características modernas antes que o crânio e o cérebro assumissem a forma globular observada nos fósseis de Herto e em pessoas vivas. “É uma longa história – não foi assim um dia, de repente essas pessoas eram modernas”, diz Hublin.

Os Neandertais mostram o mesmo padrão: os supostos ancestrais Neandertais, como os fósseis de 400 mil anos de idade, na Espanha têm crânios alongados e arcaicos com traços Neandertais especializados em seus rostos. “É um argumento plausível que o rosto evolui primeiro”, diz o paleoantropologista Richard Klein, da Universidade de Stanford, em Palo Alto, Califórnia, embora os pesquisadores não saibam quais as pressões de seleção que podem levar a isso.

Este cenário depende da data revisada para o crânio, que foi obtido a partir de ferramentas queimadas de sílex. (As ferramentas também confirmam que as pessoas de Jebel Irhoud controlavam o fogo). O arqueólogo Daniel Richter, do Max Planck em Leipzig, usou uma técnica de termoluminescência para medir quanto tempo havia decorrido desde que os minerais cristalinos na pederneira foram aquecidos pelo fogo. Ele obteve 14 datas que renderam uma idade média de 314 mil anos, com margem de erro de 280 a 350 mil anos. Isso se encaixa com outra nova data de 286 mil anos (com uma faixa de 254 e 318 mil anos), a partir da datação radiométrica melhorada de um dente. Esses achados sugerem que a data anterior estava errada e se encaixava na idade conhecida de certas espécies de zebra, leopardo e antílope na mesma camada de sedimento. “Do ponto de vista da datação, acredito que eles fizeram um bom trabalho”, diz o geocronologista Bert Roberts, da Universidade de Wollongong, na Austrália.

Uma vez que Hublin viu a data, “percebemos que tínhamos agarrado a própria raiz de toda a linhagem das espécies”, diz ele. Os crânios são tão transitórios que nomeá-los torna-se um problema: a equipe os chama “Early” (primeiros) H. sapiens, em vez dos “primeiros humanos anatomicamente modernos” descritos em Omo e Herto.

Algumas pessoas ainda podem considerar esses humanos robustos “H. heidelbergensis altamente evoluídos”, diz a paleoantropóloga Alison Brooks da Universidade George Washington em Washington, DC. Ela e outros, no entanto, acreditam que se parecem com o nosso tipo. “O crânio principal se parece com algo que poderia estar perto da raiz da linhagem H. sapiens“, diz Klein, que diz que os chamaria de “proto-modernos e não modernos”.

A equipe não propõe que o povo Jebel Irhoud fosse diretamente ancestral para todos os outros. Em vez disso, eles sugerem que esses humanos antigos faziam parte de uma grande população entrecruzada que se espalhava por toda África quando o Sahara era verde há cerca de 330 a 330 mil anos; Eles evoluíram mais tarde como um grupo para os humanos modernos. “A evolução de H. sapiens aconteceu a uma escala continental”, diz Gunz.

O suporte para essa imagem vem das ferramentas que a equipe de Hublin descobriu. Eles incluem centenas de núcleos de rochas que foram marcados repetidamente para afiá-los e dois núcleos – os pedaços de pedra a partir dos quais as pás escorreram – característica da Idade Média da Pedra (IMP). Alguns pesquisadores achavam que humanos arcaicos como H. heidelbergensis inventaram essas ferramentas. Mas as novas datas sugerem que esse tipo de kit de ferramentas, encontrado em sítios em toda a África, pode ser uma característica de H. sapiens.

As descobertas ajudarão os cientistas a entender um punhado de crânios tentadores e mal datados de toda a África, cada um com sua própria combinação de traços modernos e primitivos. Por exemplo, a nova data pode fortalecer a afirmação de que um crânio parcial um pouco arcaico em Florisbad, na África do Sul, datado há aproximadamente 260 mil anos, pode ser o início de H. sapiens. Mas a data também pode ampliar a distância entre H. sapiens e outra espécie, H. naledique viveu neste momento na África do Sul.

As conexões entre esses crânios e o aparecimento de ferramentas de IMP em toda a África neste momento e possivelmente anteriores mostram “muita comunicação em todo o continente”, diz Brooks. “Isso mostra um fenômeno pan-africano, com pessoas que se expandem e se contraem por todo o continente por um longo tempo”.

Fonte: Science Magazine

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A extensão da idade de nossa espécie tem diversos desdobramentos e consequências. O grupo de primatas filogeneticamente mais próximo a espécie humana são os chimpanzés e bonobos, com quem compartilhamos um ancestral comum que viveu – provavelmente – há mais de 6 milhões de anos. Após a separação destas duas linhagens, nossos antigos ancestrais evoluíram para muitas espécies diferentes, conhecidas como homínineos: estes, são os fósseis conhecidos por pertencerem a evolução humana e correspondem aos gêneros Sahelanthropus, Orrorin, Ardipithecus, Australopithecus (além do Paranthropus) e Homo).

Como dito, até então os fósseis mais antigos da nossa espécieHomo sapiens – correspondiam a crânios parciais encontrados em Omo-Kibish (Etiópia), datados em cerca de 195 mil anos; e a descoberta de um crânio, em 2003, no sítio de Herto (Etiópia) que se estimou entre 160 e 154 mil anos de idade.

Com a nova descoberta, acompanhada de uma série de indícios, sugere-se que nossa espécie evoluiu em vários locais do continente africano e não em um único local supostamente chamado de “berço da humanidade” na África Oriental. Ou seja, evoluímos no continente africano, como um todo; uma espécie coesa.

Agora, esses fósseis marroquinos indicam que os Homo sapiens iniciais tinham uma anatomia facial muito parecida com as nossas atuais, embora seus cérebros certamente diferiam de maneira fundamental.

Somente há 70 mil anos, um pequeno grupo de africanos se dirigiu para outros continentes, em tese. Questões intrigantes são levantadas a respeito deste fato: Será que o Homo sapiens ficou restrito 230 mil anos (entre 300 mil e 70 mil anos atrás) somente na África? Se a resposta for sim, então, o que prendeu-o por tanto tempo neste continente que não permitiu-o chegar a Europa ou Ásia anteriormente? Teria sido períodos glaciais que a Europa sofreu?

Se eles partiram para a Europa e Ásia em migrações anteriores, porque não encontramos indícios genéticos destas colonizações?

O fato é que os paleoantropólogos estavam cientes de que a idade do H. sapiens poderia ser revista e estendida porque muitos fósseis sabidamente de hominíneos foram descobertos em outras partes da África e não se encaixavam na descrição da origem de nossa espécie há 200 mil anos. As peças do quebra-cabeça podem se encaixar agora.

Localização do sítio de Jebel Irhoud. Fonte: The Guardian

Em 1961, mineiros em Marrocos encontraram esses fragmentos de crânio em Jebel Irhoud. As escavações posteriores revelaram mais alguns ossos, juntamente com lâminas de rocha. Um indício de complexidade que é característico de nossa espécie.

Desde 2004, o Dr. Hublin e colegas têm trabalhado através de camadas de rochas em uma encosta do deserto em Jebel Irhoud e vários fósseis foram encontrados: incluindo ossos do crânio de cinco indivíduos que morreram ao mesmo tempo.

Os cientistas descobriram lâminas de sílex na mesma camada sedimentar que os ossos dos calcanhares. O povo de Jebel Irhoud provavelmente fez tais lâminas servindo-os a muitos propósitos; colocando alguns em alças de madeira para fazer lanças, por exemplo. Muitas das lâminas de sílex mostraram sinais de terem sido queimadas.

Também haverá uma redefinição sobre quando nossa espécie dominou o fogo. O primeiro passo será distinguir tipos de fogueiras, e se possível, tentar descobrir se o uso do fogo é uma herança cultural de seu ancestral, o Homo heidelbergensis.

O Homo heidelbergensis africano preserva datações que correspondem a um período de co-existência com o H. sapiens; o que reforça mais a tese de que são filogeneticamente relacionados (ancestral/descendente). Por exemplo, entre 400 e 300 mil anos atrás, um grupo de Homo heidelbergensis migrou para a Europa e a Ásia Ocidental através de rotas ainda desconhecidas e, eventualmente, deu origem aos Neandertais. Existem sítios arqueológicos em Espanha, Itália, França, Inglaterra, Alemanha, Hungria e Grécia que apontam para isto. Outro grupo de Homo heidelbergensis deslocou-se para o leste na Ásia continental, eventualmente se desenvolvendo em Denisovanos. A população africana de Homo heidelbergensis (também chamada ás vezes de Homo rhodesiensis) evoluiu para o Homo sapiens entre 300 e 200 mil anos atrás e depois migrou para a Europa e a Ásia em uma segunda por volta de 60 mil anos atrás.

De acordo com Lee R. Berger, da Universidade dos Witwatersrand, numerosos ossos fossilizados indicam que algumas populações de H. heidelbergensis habitavam a África do Sul entre 500 e 300 mil anos atrás (Berger, 2007).

Sabe-se que Neandertais utilizavam o fogo para determinadas atividades, mas certamente não poderiam produzi-lo; já o Homo sapiens aprendeu não só a usar, mas dominar a técnica de produção do fogo. A questão é se os humanos de Jerel Irhoud faziam fogo. Ao que tudo indica eles utilizavam; mas será que produziam?

Tradicionalmente, observando os registros de fogueiras de Neandertais e Homo sapiens há grandes diferenças que certamente foram cruciais em favorecer a sobrevivência de nossa espécie.

As evidências de fogo atribuídas a Neandertais eram encontradas em períodos geológicos em que o clima Europeu era mais quente, razão pela qual havia certamente mais raios para produzir chamas, mas era o período em que menos precisava-se do fogo para se aquecer. Em períodos de glaciação há poucas evidências de fogueiras de Neandertais na Europa, uma vez que a quantidade de raios (ou fontes naturais de produção) que poderiam produzir o fogo seria menor.

Em H. sapiens o domínio do fogo foi fundamental para o sucesso da espécie, pois a espécie não ficaria à mercê de fatores ambientais para usar o fogo para se aquecer, e fundamentalmente, os registros de fogueiras produzidas por nossa espécie ocorriam em períodos de frio, onde fogueiras correspondiam a uma grande vantagem na luta pela sobrevivência ai superar climas intensamente frios, além claro, de servir para cozinhar a carne (Saiba mais sobre isto aqui).

Algumas das ferramentas de pedra encontradas no site Jebel Irhoud. Crédito Mohammed Kamal/Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva.

Esta é uma característica interessante: as pessoas de Jebel Irhoud provavelmente acendiam fogueiras para cozinhar alimentos, cortando-os com lâminas e descartando-as abaixo do chão. Foram estas lâminas que tornou possível datar estes registros históricos.

O uso do sílex é interessante por diversos motivos. Foi possível rastrear o local de origem da matéria prima das ferramentas líticas. O sílex usado nas ferramentas era de outro local, a cerca de 32 quilômetros ao sul de Jebel Irhoud. Estes “proto-Homo sapiens” (ou seja lá como serão denominados a partir de agora), sabiam como procurar e usar recursos espalhados por longas distâncias.

Lâminas de sílex semelhantes datando aproximadamente a mesma idade foram encontradas em outros locais em toda a África, e os cientistas há muito tempo se perguntam quem as criou. Fósseis como o de Jebel Irhoud sugerem a possibilidade de terem sido confeccionados pelo Homo sapiens precoce. Há então, uma necessidade de rever as ferramentas líticas que ainda não foram classificadas em relação a seus criadores (pois podem ser do H. sapiens) e uma necessidade de rever a técnica utilizada em ferramentas datadas entre 330 e 200 mil anos e que foram atribuídas a outros hominídeos, pois talvez também possam ter sido confeccionadas pelos primeiros indivíduos de nossa espécie.

De qualquer maneira, fica evidente que esses antigos humanos planejaram, criaram e trouxeram seu kit de ferramentas longe do local em que foram encontradas. Isto tem desdobramentos interessantes: as ferramentas que as pessoas de Jebel Irhoud estavam fazendo eram baseadas em uma técnica de lascamento chamada Levallois, uma maneira sofisticada de moldar ferramentas de pedra. Isto sugere que havia uma alta capacidade cognitiva para a elaboração de ferramentas. Isto leva a outra questão: tal complexidade foi aprendida e transmitida revelando uma alta complexidade social?

Nossa espécie pode ter evoluído como uma rede de grupos espalhados por todo o continente.

Reconstrução facial de Irhoud 10. a, b. Frontal (a) e basal (b). Esta superposição de Irhoud 10 (bege) e Irhoud 1 (azul claro) representa um possível alinhamento dos ossos faciais de Irhoud 10. Nove reconstruções alternativas foram incluídas na análise de forma estatística do rosto (ver Métodos e Fig. 3). A maxila, o osso zigomático e a área supra-orbital de Irhoud 10 são mais robustos do que para Irhoud 1. Barra de escala, 20 mm.

Embora o volume craniano/cerebral fosse tão grande quanto os cérebros humanos modernos, eles ainda não tinham sua forma distintamente redonda como a atual. Seus crânios eram longos e baixos, como os de hominíneos anteriores.

O Dr. Gunz, do Instituto Max Planck, disse que o cérebro humano pode ter se tornado mais redondo em uma fase posterior de nossa evolução, gradualmente. Duas regiões na parte de trás do cérebro parecem ter se ampliado ao longo de milhares de anos. Isto pode ser reflexo de mudanças adaptativas no modo como o cérebro funciona, disse ele. Ainda assim, ele acrescentou, ninguém sabe como um crânio mais arredondado foi se estabelecendo.

As pessoas de Jebel Irhoud foram certamente sofisticadas. Eles poderiam fazer incêndios e criar armas complexas, como lanças manipuladas de madeira, necessárias para matar gazelas e outros animais que pastoreavam a savana que cobria o Sahara 300 mil anos atrás.

No primeiro dos dois artigos publicados pela revista Nature declarando a descoberta, os pesquisadores descrevem como eles compararam os fósseis recém-descobertos com os seres humanos modernos, Neandertais e parentes humanos antigos que viveram até 1,8 milhão de anos atrás. Facialmente nota-se a correspondência mais próxima com os humanos modernos. O maxilar inferior era semelhante ao moderno Homo sapiens também, mas muito maior. A diferença mais evidente foi a forma da pelve que era mais alongada do que a dos humanos atuais. Sugere-se que o cérebro moderno evoluiu no Homo sapiens e não foi herdado de um ancestral: o Homo heidelbergensis, sendo então uma característica apomórfica (derivada, novidade evolutiva recente surgida e selecionada).

Uma mandíbula quase completa descoberta no sítio de Jebel Irhoud em Marrocos. Crédito Jean-Jacques Hublin/Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva.

No segundo artigo, os cientistas descreveram como eles dataram as ferramentas (entre 280 e 350 mil anos).

Por fim, Lee Berger (já citado acima), cujo grupo descobriu e descreveu recentemente o Homo naledi de 300 mil anos, em Joanesburgo, disse que os dados dos ossos de Jebel Irhoud são emocionante, mas não está convencido de que os humanos modernos vivessem todos Sobre a África há tanto tempo. A crítica de Berger é que os fósseis coletados representam apenas dois pontos no continente e não podem traçar corresponder ao continente Africano. As datações recentes do Homo naledi caem exatamente na origem de nossa espécie embora Lee Berger defenda que tal espécie poderia estar na base do gênero Homo; gerando diversas críticas.

Crânio de Florisbad (África do Sul)

O texto cita ainda o crânio de Florisbad, originalmente descoberto por Thomas Frederick Dreyer no sítio de Florisbad em 1932. Esta é uma localidade da Província de Free State, África do Sul. Florisbad está entre as mais importantes localidades fósseis da Idade da Pedra devido a descoberta deste arcaico crânio e da fauna associada.

Em 1996, as amostras de esmalte do dente passaram pela técnica de ressonância de spin eletrônico, que permitiu que os pesquisadores datassem o crânio em cerca de 259 mil anos (Schwartz, 2005).

Dreyer classificou o crânio de Florisbad como Homo helmei para marcar sua distinção dos fósseis de Homo sapiens. Atualmente, é descrito como um arcaico H. sapiens ou atribuído a um H. heidelbergensis. Na época a datação não fazia sentido (até porque não se tinha ideia do H. heidelbergensis), mas agora parece se encaixar em um Homo sapiens.

O sítio Jebel Irhoud em Marrocos. Crédito Shannon McPherron/Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva

Visão sul do perfil (em metros) mostrando as principais unidades estratigráficas das escavações correlacionadas com o perfil estratigráfico. As designações de camada à direita (1-22) são baseadas na publicação anteriores. As designações no centro e à esquerda são do artigo onde as letras nas camadas são coloridas. Nota-se a região onde estavam presentem os ossos da coxa e o úmero (escritos em vermelho) correspondem à camada 7. Os achados atuais estão indicados com pontos vermelhos. As rochas aquecidas utilizadas para datação por termoluminescência são indicadas com pontos amarelos. As ferramentas de pedra são indicadas com pontos cinza menores.

Vista mostrando o crânio parcial (Irhoud 1678 / Irhoud 10) no primeiro plano central (flecha branca) e no fêmur (Irhoud 2252 / Irhoud 13) no fundo central (seta amarela). O material arqueológico está apoiado em uma rocha grande (a barra de escala de 10 cm está no contato).

Irhoud 11) é enrolada em torno do canto superior da rocha em forma de pirâmide. Uma porção da fila do dente direito é claramente visível (seta vermelha). Uma porção menor da linha do dente esquerdo também é visível. A fotografia foi tirada após a área (incluindo o crânio e o fêmur) ter sido coberta com cola antes da moldagem. Alguma cola também foi aplicada na mandíbula para estabilizá-lo antes da remoção.

Victor Rossetti

Palavras chave: NetNature, Rossetti, Homo sapiens, H. heidelbergensis, Jebel Irhoud, Marrocos, Evolução Humana, Ferramentas líticas, Florisbad.

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Referências

Berger, Lee (November 2007). “Our Story: Human Ancestor Fossils”. The Naked Scientists.
Schwartz, Jeffrey H.; Tattersall, Ian (2005-03-11). The Human Fossil Record, Craniodental Morphology of Genus Homo (Africa and Asia). John Wiley & Sons.
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