“SUA VIDA ANIMAL ACABOU. A VIDA DA MÁQUINA COMEÇOU”. O CAMINHO PARA A IMORTALIDADE.

Na Califórnia, cientistas radicais e bilionários acreditam que a tecnologia irá estender a vida – ao carregar mentes para existir separadamente do corpo – estamos apenas há alguns anos de distância.

Cabeça nas nuvens: nossas redes neutras em breve poderiam ser executadas através de um programa de computador? Fotografia: Alamy

Isto é o que acontece. Você está deitado em uma mesa de operação, totalmente consciente, mas envolvido de outra forma insensível, caso contrário incapaz de movimento. Uma máquina humanóide aparece ao seu lado, curvando-se à sua tarefa com formalidade cerimonial. Com uma rápida seqüência de movimentos, a máquina remove uma grande placa óssea da parte traseira de seu crânio, antes de colocar cuidadosamente seus dedos, finos e delicados como as pernas de uma aranha, na superfície viscosa de seu cérebro. Você pode estar tendo algumas dúvidas sobre o procedimento neste momento. Coloque-as de lado, se puder.

Você está profundamente envolvido com essa coisa; não há nenhum apoio até agora. Com seus receptores microscópicos de alta resolução, os dedos da máquina digitalizam a estrutura química de seu cérebro, transferindo os dados para um computador poderoso do outro lado da mesa de operação. Eles estão se afundando ainda mais em sua matéria cerebral, onde agora, esses dedos, escaneando camadas mais e mais profundas de neurônios, construindo um mapa tridimensional de suas intermináveis ​​inter-relações, criando código para modelar essa atividade no hardware do computador. À medida que o trabalho avança, outro apêndice mecânico – menos delicados e menos cuidadosos – remove o material escaneado para um recipiente de resíduos biológicos para posterior descarte. Isso é material que você não vai mais precisar.

Em algum momento, você se torna consciente de que você não está mais presente em seu corpo. Você observa – com tristeza, ou horror, ou curiosidade isolada – os espasmos decrescentes daquele corpo na mesa de operações, as últimas convulsões inúteis de uma carne descontinuada.

A vida animal terminou agora. A vida da máquina começou.

Isto, mais ou menos, é o cenário delineado por Hans Moravec, professor de robótica cognitiva em Carnegie Mellon, em seu livro 1988 Mind Children: The Future of Robot and Human Intelligence. É a convicção de Moravec que o futuro da espécie humana envolverá uma deserção em grande escala de nossos corpos biológicos, efetuada por procedimentos desse tipo. É uma crença compartilhada por muitos transhumanistas, um movimento cujo objetivo é melhorar nossos corpos e mentes até o ponto em que nos tornamos algo diferente e melhor do que os animais que somos. Ray Kurzweil, por exemplo, é um proeminente defensor da idéia de carregar a mente. “Uma emulação do cérebro humano funcionando em um sistema eletrônico”, ele escreve em The Singularity Is Near, “Funcionaria muito mais rapidamente do que nossos cérebros biológicos. Embora os cérebros humanos se beneficiam do paralelismo maciço (da ordem de 100 trilhões de conexões entre, todos potencialmente operando simultaneamente), o tempo restante das conexões é extremamente lento em comparação com a eletrônica contemporânea “As tecnologias necessárias para tal emulação –  são suficientemente poderosas, e computadores espaçosos e técnicas de escaneamento cerebral suficientemente avançadas – estará disponível, ele anuncia, no início da década de 2030.

E isso, obviamente, não é uma reivindicação pequena. Estamos falando não apenas de extensões de vida radicalmente prolongadas, mas também de habilidades cognitivas radicalmente expandidas. Estamos falando de inúmeras cópias e iterações do eu. Tendo sido submetido a um procedimento como este, você existiria – na medida em que pudesse ser dito, de modo significativo, existir – como uma entidade de possibilidades ilimitadas.

Fui apresentado a Randal Koene em uma conferência transhumanista da Bay Area. Ele não estava falando na conferência, mas veio por interesse pessoal. Um homem alegremente reservado em seus 40 anos adiantados, falou no staccato punctilious de um orador inglês não-nativo que dominava por muito tempo a língua. Quando nos separamos, ele me entregou seu cartão de visita e, muito mais tarde naquela noite, tirei-o da minha carteira e tive um olhar apropriado. O cartão foi ilustrado com uma imagem de um laptop, em cuja tela foi exibida uma imagem estilizada de um cérebro. Embaixo estava impresso o que me parecia uma mensagem atraentemente misteriosa: “Carboncopies: Rotas Realistas para Substituir Mentes Independentes. Randal A Koene, fundador”.

Eu tirei meu laptop e fui para o site da Carboncopies, que eu aprendi que era uma “organização sem fins lucrativos com o objetivo de avançar a engenharia reversa de tecido neural e cérebro completo, Emulação de Cérebro Inteiro e desenvolvimento de neuroproteses que reproduzem funções da mente, criando o que chamamos de Substituição de Mentes Independentes“. Este último termo, eu li, era o “objetivo de ser capaz de sustentar as funções específicas da mente e da experiência em muitos substratos operacionais diferentes, além do cérebro biológico”. E isso, eu aprendi, foi um processo “análogo àquele pelo qual o código independente da plataforma pode ser compilado e executado em muitas plataformas de computação diferentes”.

Parecia que eu tinha encontrado, sem perceber, uma pessoa que estava trabalhando ativamente para o tipo de cenário brain-uploading que Kurzweil tinha esboçado em The Singularity Is Near. E esta era uma pessoa que eu precisava conhecer.

Koene era um homem afável, precisamente eloqüente e sua conversa era extraordinariamente atraente para alguém tão proibidamente inteligente e que trabalhava em um campo tão rarefeito como a neurociência computacional; assim, em sua companhia, muitas vezes me achava momentaneamente esquecendo as implicações quase impensáveis ​​do trabalho que ele estava fazendo, a estranheza metafísica profunda das coisas que ele estava me explicando. Ele estaria falando sobre um tópico tangencial – sua relação felizmente cordial com sua ex-esposa, digamos, ou as diferenças culturais entre as comunidades científicas européias e americanas – e eu me lembraria com uma lenta e desconcertante sufocação de que seu trabalho, e se fosse dar o tipo de resultados que ele pretende, seria o evento mais significativo desde a evolução do Homo sapiens.

Uma noite, no início da primavera, Koene dirigiu-se para San Francisco da Baía do Norte, onde morava e trabalhava em uma casa alugada, rodeada de coelhos, para me encontrar em um pequeno restaurante argentino na Columbus Avenue. O leve traço de um sotaque acabou sendo holandês. Koene nasceu em Groningen e passou a maior parte de sua infância em Haarlem. Seu pai era um físico de partículas e houve movimentos freqüentes, incluindo um período de dois anos em Winnipeg, que ele seguiu seu trabalho de uma instalação nuclear experimental ali próximo.

Agora, um “menino” de 43, ele tinha vivido na Califórnia apenas nos últimos cinco anos, mas tinha vindo pensado nisso em casa, ou a coisa mais próxima para casa que ele encontrou no decurso de uma vida nômade. E muito disso tinha a ver com a cultura do tecno-progressismo que se espalhara de suas origens concentradas no Vale do Silício e chegava a abarcar toda a Área da Baía, com seu volume de idéias radicalmente alto. Já fazia algum tempo que ele dizia, desde que descrevera seu trabalho a alguém, apenas para que reagissem como se estivesse fazendo uma piada mal-julgada ou simplesmente para sair da conversa.

Em sua adolescência, Koene começou a conceber o problema principal com o cérebro humano em termos computacionais: não era, como um computador, legível e regravável. Você não poderia entrar lá e realçá-lo, fazê-lo funcionar de forma mais eficiente, como você poderia com linhas de código. Você não poderia apenas acelerar um neurônio como você poderia com um processador do computador.

Nesse período, ele leu Arthur C. Clarke, The City and the Stars, um romance de um bilhão de anos, no qual a cidade fechada de Diaspar é governada por um computador central superinteligente, que cria corpos para os cidadãos pós-humanos da cidade e armazena suas mentes em seus bancos de memória no final de suas vidas, para fins de reencarnação. Koene não via nada nessa idéia de reduzir os seres humanos a dados que lhe pareciam implausíveis e não sentia nada em si mesmo que o impedisse de trabalhar para trazê-lo. Seus pais incentivaram-no neste interesse peculiar e a perspectiva científica de preservar mentes humanas no hardware transformou-se um tópico regular da conversação do jantar.

A neurociência computacional, que atraía seus praticantes não da biologia, mas dos campos da matemática e da física, parecia oferecer a abordagem mais promissora para o problema do mapeamento e do upload da mente. Não foi até que ele começou a usar a internet em meados da década de 1990, porém, que ele descobriu uma comunidade solta de pessoas com um interesse na mesma área.

Como estudante de doutorado em neurociência computacional na Universidade McGill de Montreal, Koene foi inicialmente cauteloso em revelar a motivação subjacente a seus estudos, por medo de ser tomado por um fantasista ou um excêntrismo.

“Eu não o escondi, como tal”, ele disse, “mas não era como se eu estivesse entrando em laboratórios, dizendo às pessoas que eu queria carregar mentes humanas para computadores. Eu trabalharia com pessoas em alguma área relacionada, como a codificação da memória, com o objetivo de descobrir como isso poderia se encaixar em um roteiro geral para a emulação de cérebro inteiro”.

Tendo trabalhado por um tempo na Halcyon Molecular, um projeto de sequenciamento de genes e nanotecnologia do Vale do Silício financiado por Peter Thiel, ele decidiu ficar na área da Baía e iniciar sua própria empresa sem fins lucrativos, com o objetivo de promover a causa para a qual ele havia sido dedicado há muito tempo: Carboncopias.

A decisão de Koene estava enraizada na própria razão pela qual ele começou a perseguir esse trabalho em primeiro lugar: uma consciência ansiosa do pequeno e decrescente estoque de dias que lhe restavam. Se tivesse ido para a universidade, devia dedicar a maior parte do seu tempo, pelo menos até garantir a posse, a projetos que, na melhor das hipóteses, fossem tangencialmente relevantes para sua empresa central. O caminho que ele escolheu foi difícil para um cientista e ele viveu e trabalhou de uma pequena infusão de financiamento privado. Mas a cultura de tecno-otimismo radical do Vale do Silício tinha sido sua própria força de sustentação para ele e uma fonte de apoio financeiro para um projeto que tomou seu lugar dentro da ética selvagemente aspiracional desse contexto cultural. Havia pessoas lá ou ali, ricas e influentes, para quem um futuro em que as mentes humanas pudessem ser carregadas para computadores era um a ser ativamente procurado, um problema a ser resolvido, inovado inovador, pela aplicação de dinheiro.

Brainchild dos filmes: em Transcendência (2014), o cientista Will Caster, interpretado por Johnny Depp, carrega sua mente para um programa de computador – com resultados perigosos.

Uma dessas pessoas era Dmitry Itskov, um multimilionário russo de 36 anos e fundador da Iniciativa 2045, uma organização cujo objetivo declarado era “criar tecnologias que permitissem transferir a personalidade de um indivíduo a um portador não-biológico mais avançado e estender a vida, inclusive ao ponto da imortalidade”. Um dos projetos de Itskov foi a criação de “avatares” – corpos humanóides artificiais que seriam controlados através da interface cérebro-computador, tecnologias que seriam complementares com mentes carregadas. Ele havia financiado o trabalho de Koene com a Carboncopies e em 2013 eles organizaram uma conferência em Nova York chamada Global Futures 2045, visando, de acordo com sua propaganda promocional, a “discussão de uma nova estratégia evolutiva para a humanidade”.

Quando falamos, Koene estava trabalhando com outro empreendedor de tecnologia chamado Bryan Johnson, que vendera sua empresa de pagamento automatizado para a PayPal há alguns anos atrás por US$ 800 milhões e que agora controlava uma empresa de capital de risco chamada OS Fund, que eu aprendi com seu site, que “investe em empreendedores trabalhando para descobertas de salto quântico que prometem reescrever os sistemas operacionais da vida”. Essa linguagem me pareceu estranha e inquietante de uma forma que revelou algo crucial sobre a atitude em relação à experiência humana que estava se espalhando para fora de seu centro de Bay Area – um conjunto de metáforas de software que se metastatizou em uma maneira de pensar sobre o que significava ser um ser humano.

E era a mesma metáfora essencial que estava no centro do projeto de Koene: a mente como um pedaço de software, uma aplicação correndo na plataforma da carne. Quando ele usou o termo “emulação”, ele estava usando-o explicitamente para evocar o sentido em que o sistema operacional de um PC poderia ser emulado em um Mac, como o que ele chamou de “código independente de plataforma”.

A ciência relevante para a emulação cerebral inteira é, como você esperaria, horrivelmente complicada, e sua interpretação profundamente ambígua, mas se eu posso arriscar uma simplificação grosseira aqui, direi que é possível conceber a ideia como algo assim: Primeiro, você digitaliza as informações pertinentes no cérebro de uma pessoa – os neurônios, as intermináveis ​​conexões ramificadas entre eles, a atividade de processamento de informações da qual a consciência é vista como um subproduto – através de qualquer tecnologia ou combinação de tecnologias ao tornar-se possível primeiro (Nanobots, microscopia eletrônica, etc). Essa varredura torna-se então um modelo para a reconstrução das redes neurais do cérebro do sujeito, que é então convertida em um modelo computacional. Finalmente, você emula tudo isso em um substrato de terceiros que não seja de carne:

O ponto inteiro da independência do substrato, como Koene me mostrou sempre que eu perguntei o que seria – ou como seria – existir fora de um corpo humano – e eu lhe perguntei muitas vezes, de várias maneiras – era que seria como coisa alguma, porque não haveria nenhum substrato, nenhum meio de ser. Este era o conceito transhumanista referido como “liberdade morfológica” – a liberdade de tomar qualquer forma corporal que a tecnologia permite.

“Você pode ser qualquer coisa que você goste”, como um artigo sobre o upload na revista Extropy colocá-lo em meados dos anos 90. “Você pode ser grande ou pequeno; você pode ser mais leve do que o ar e voar; Você pode se teletransportar e caminhar pelas paredes. Você pode ser um leão ou um antílope, uma rã ou uma mosca, uma árvore, uma piscina, a camada de tinta no teto.

O que realmente me interessava a respeito dessa idéia não era o quão estranho e exagerado parecia ser (embora os marcos fossem resolvidos o suficiente), mas sim quão fundamentalmente identificável era, o quão universal seria. Ao falar com Koene, eu estava principalmente tentando entender a viabilidade do projeto e com o que ele estava previsto como um resultado desejável. Mas então nos separávamos – eu desligava o telefonema ou despedia-me e comecei a caminhar em direção à estação mais próxima – e eu me sentia estranhamente afetado por todo o projeto, estranhamente comovido.

Porque havia algo, no final, paradoxalmente e definitivamente humano neste desejo de libertação da forma humana. Encontrei-me muitas vezes pensando em WB Yeats’s Sailing a Byzantium, em que o poeta envelhecido escreve de sua partida para ser livre do corpo  em enfraquecimento, o coração doentio – para abandonar o “animal morrendo” para a forma humana e imortal de um pássaro mecânico. “Uma vez fora da natureza”, ele escreve, “nunca tomarei minha forma corporal de qualquer coisa natural/mas tal forma como os ourives os gregos fazem”.

Certa noite, estávamos sentados no lado de fora de uma combinação de bar/laundromat/standup comedy em Folsom Street – um lugar com o nome fortuito de BrainWash – quando confessei que a ideia de ter minha mente carregada para algum substrato tecnológico era profundamente desagradável para mim, até mesmo horrível. Os efeitos da tecnologia em minha vida, mesmo agora, eram algo sobre o qual eu era profundamente ambivalente; por tudo o que eu ganhava em conveniência e “conexão”, eu estava cada vez mais ciente da medida em que meus movimentos no mundo eram mediados e circunscritos por corporações cujo único interesse real era reduzir a vida dos seres humanos aos dados, como um meio para reduzir ainda mais a lucro.

O “conteúdo” que consumíamos, as pessoas com quem tínhamos encontros românticos, as notícias que lemos sobre o mundo exterior: todos esses movimentos vinham cada vez mais sob a influência de algoritmos invisíveis, as criações dessas corporações, cuja cumplicidade com o governo, além disso, tinha vindo a parecer como a grande narrativa submersa de nosso tempo. Dado o mundo em que vivíamos, onde o frágil ideal liberal do eu autônomo já se afastava, como um sonho meio lembrado, na nebulosa duvidosa da história, uma fusão radical de nós mesmos com a tecnologia não seria, afinal, uma capitulação final da própria idéia de pessoa?

Koene assentiu novamente e tomou um gole de sua cerveja.

“Ouvir você dizer isso”, ele disse, “deixa claro que há um grande obstáculo para as pessoas. Estou mais confortável do que você com a ideia, mas isso é porque eu fui exposto a eles por tanto tempo que eu acabei me acostumando com isso”.

O bilionário russo Dmitry Itskov quer “criar tecnologias que permitam a transferência da personalidade de um indivíduo para um transportador não-biológico mais avançado”. Fotografia: Mary Altaffer / AP

Nas semanas e meses depois de voltar de São Francisco, pensei obsessivamente sobre a ideia de emulação cerebral inteira. Certa manhã, eu estava em casa em Dublin, sofrendo de um resfriado e uma ressaca. Fiquei deitado lá, sem pensar em me levantar da cama para me juntar à minha esposa e ao meu filho, que estavam em seu quarto ao lado, desfrutando de um jogo estridente de Buckaroo. Percebi que essas condições (cabeça fria, ressaca) me impunham um regime de ligeiro estranhamento corporal. Como muitas vezes acontece quando estou sentindo sob o tempo, eu tinha um sentido de mim como uma coisa irredutível e biológica, uma assembléia de carne e sangue e cartilagem. Senti-me ser um organismo com passagens nasais bloqueadas, uma garganta devastada por bactérias, uma dor dolorosa no fundo do crânio, o cefalo. Eu estava ciente do meu substrato, em suma, porque o meu substrato parecia uma merda.

E eu estava agarrada por uma súbita curiosidade sobre o que, precisamente, esse substrato consistia, onde o “eu” mesmo acontecia, tecnicamente falando, ser. Eu puxei o telefone no meu criado-mudo e entrei no Google com as palavras “O que é o humano …” e as três primeiras sugestões de autocompletar oferecidas “O que é a centopéia humana sobre…”, e depois: “O corpo humano é feito de…”, e então:” Qual é a condição humana…”.

Era a segunda pergunta que eu queria responder neste momento particular, como talvez uma porta de trás para o terceiro. Descobriu-se que eu era 65% de oxigênio, o que quer dizer que eu era principalmente ar, principalmente nada. Depois disso, eu era composto de quantidades decrescentes de carbono e hidrogênio, de cálcio e enxofre e cloro, e assim por diante na tabela periódica elementar. Fiquei também levemente surpreso ao saber que, como o iPhone que eu estava extraindo esta informação, eu também continha oligoelementos de cobre e ferro e silício.

O que eu trabalho é um pedaço de homem, eu pensei, a quintessência de poeira.

Alguns minutos mais tarde, minha esposa entrou no quarto e em suas mãos e joelhos estavam nossos filhos em suas costas, agarrando o colar da camisa apertada em seus pequenos punhos. Ela estava fazendo ruídos clipe-clop rastejando para a frente, ele estava rindo vertiginosamente e gritando: “Não buck! Não buck! “

Com um som alto e relinchante, arqueou as costas e mandou-o descer suavemente em uma fileira de sapatos perto da parede, e ele gritou em indignação encantada, antes de subir de novo. Nada disso, eu senti, poderia ser processado em código. Nada disso, eu senti, que poderia ser executado em qualquer outro substrato. Sua beleza era corporalmente, no sentido mais profundo, no sentido mais triste e maravilhoso.

Eu nunca mais amei minha esposa e nosso menino, percebi, do quanto eu pensava neles como mamíferos. Eu arrastei, meu corpo animal, para fora da cama para se juntar a eles.

Fonte: The Guardian

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