COMO MACHOS DE ARANHAS VIÚVA-NEGRA EVITAM SER CANIBALIZADOS DURANTE O SEXO.

Os aracnídeos escolhem as fêmeas certas, diz um novo estudo.

Uma fêmea de viúva-negra canibalizando um macho.

Uma fêmea de viúva-negra canibalizando um macho.

Para os machos das aranhas viúva-negra, o acasalamento é uma atividade infame e perigosa. Nestas espécies, que incluem a viúva-negra e versão Australiana, as fêmeas grandes devoram frequentemente os machos menores durante o sexo – daí vem o termo “viúva” em seus nomes. Em alguns casos, a fêmea pega o macho enquanto ele está tentando escapar. Mas, muitas vezes, o macho parece acolher o seu destino, saltando ativamente sobre as quelíceras de sua parceira.

Há uma razão para essa ginástica suicida. Em 1996, Maydianne Andrade descobriu que os encontros sexuais entre essas aranhas-vermelhas são mais longos se o macho se permite ser canibalizado. Ao sacrificar sua vida, ele pode encher sua parceira com mais esperma. A fêmea mantém esse esperma em dois órgãos de armazenamento, e pode controlar quando ela usa essas células estocadas para fertilizar seus ovos. Se ela se acasalar de novo, o esperma do segundo macho pode deslocar os do primeiro pretendente agora falecido. Mas Andrade mostrou que as fêmeas que comem seu primeiro companheiro são mais prováveis rejeitar um subseqüente.

Assim, ao cometer o “suicídio copulatório”, os machos garantem sua futura paternidade. Além disso, as fêmeas não são comuns e muitos machos morrem em busca de uma; Quando as probabilidades de encontrar mais de uma parceira são baixas, os custos de dar a sua vida a sua primeira companheira são baixos.

Parecia que Andrade tinha descoberto o comportamento estranho das aranhas-vermelhas. Então, um dia, seu estudante Dani Baggio notou algo estranho. Ela tinha alojado jovens aranhas-vermelhas juntas, e notou que os machos muitas vezes tentam montar fêmeas imaturas, tornando muito difícil separá-los. “Eu disse a ela para assistir a sua atividade de perto e voltar para mim se ela visse isso de novo”, diz Andrade. “Ela fez. E desta vez ela disse: Eu acho que eles estão se acasalando. Eu disse a ela para ir embora e isolar as fêmeas e assistir para ver se eles produziram ovos viáveis. Ela fez. E eles fizeram”.

Isso não deveria ter sido possível. Nessa fase de sua vida juvenil, os genitais das fêmeas são bem desenvolvidos, mas selados. Todo o encanamento interno está lá, mas não há abertura. Os machos estavam claramente se acasalando com elas, porém, quando eles fizeram, eles quase nunca se ofereceram como alimento.

Um redback masculino adulto entra em uma teia. Em 1996, Maydianne Andrade descobriu que os encontros sexuais entre aranhas vermelhas são mais longos se o macho se permitir ser canibalizado.

Um masculino adulto de viúva-negra entra em uma teia. Em 1996, Maydianne Andrade descobriu que os encontros sexuais entre aranhas vermelhas são mais longos se o macho se permitir ser canibalizado.

Quando Andrade falou sobre a descoberta em uma conferência, ela aprendeu que outra estudante, Iara Sandomirsky, tinha visto o mesmo comportamento em outra aranha intimamente relacionada – a viúva-marrom. Juntos, os pesquisadores mostraram que os machos de ambas as espécies podem usar suas presas para criar aberturas nas conchas externas das fêmeas e acessar seus genitais.

A viúva marrom masculina (retratado) também usa seus dentes para criar aberturas nas conchas externas das fêmeas e acessar seus genitais.

A viúva-marrom masculina (retratado) também usa suas presas para criar aberturas nas conchas externas das fêmeas e acessar seus genitais.

Isso é muito diferente do processo de “inseminação traumática”, que é praticado por percevejos e algumas aranhas. Lá, os machos ignoram os órgãos genitais das fêmeas e injetam-nos com esperma apunhalando pênis afiando-os diretamente em suas costas. Estes atos horríveis danificam claramente as fêmeas. Em contraste, as aranhas-vermelhas imaturas e as viúvas-marrons não são prejudicadas pelos avanços prematuros dos machos.

Os machos certamente se beneficiam. Quando copulam com uma fêmea imatura, é mais provável encher os dois órgãos de armazenamento e pluga-los, impedindo que pretendentes mais tarde desloquem seu esperma. E uma vez que ele não é canibalizado, ele tem um tempo para encontrar uma segunda companheira. As probabilidades de fazê-lo não são grandes para aranhas viúva-negra, mas mesmo assim, cerca de 8% dos machos que primeiro copulam com as fêmeas imaturas podem encontrar uma segunda parceira. Quanto às viúvas-marrons, um montante de 80% dos machos obtém um segundo acasalamento, se o sua primeira parceira é imatura.

Uma viúva marrom fêmea tende a sua correia fotorreceptora. As aranhas masculinas podem tropeçar nas Web de fêmeas imaturas ao procurar adultos.

Uma viúva-marrom fêmea vigia sua teia. As aranhas masculinas podem tropeçar nas teias de fêmeas imaturas ao procurar adultos.

Se for esse o caso, por que os machos só copulam com parceiros imaturos? Possivelmente porque isso é complicado, diz Andrade. Significa encontrar fêmeas durante uma janela estreita de tempo quando seus genitais estão internamente prontos, mas não abertos externamente. As fêmeas adultas liberam feromônios aéreos que atraem os machos, mas as fêmeas imaturas não fazem. “Meus dados de campo sugerem que os machos às vezes tropeçam nas redes de fêmeas imaturas enquanto procuram adultas”, diz Andrade.

Ainda assim, isso acontece com freqüência suficiente para que um terço das fêmeas de aranha-vermelha parecem se acasalar antes de serem totalmente maduras. As mesmas pressões evolucionárias que levaram alguns machos a darem um salto suicida em seu caminho para as presas de uma fêmea também levaram outros a buscar sexo mais seguro.

Fonte: Earth Archives

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