OS PRIMEIROS SINAIS DE VIDA ANIMAL NA TERRA PODEM SER DE MICRORGANISMOS.

As evidências sugerem que os microrganismos já existiam na Terra há 3,7 bilhões de anos, um bilhão de anos após o planeta se formar. Restos de animais, no entanto, não aparecem no registro fóssil até 600 milhões de anos atrás, durante o período Ediacarano, embora existam sinais indiretos de que a vida animal tenha se iniciado muito mais cedo.

Um fóssil Dickinsonia Costa do período Ediacarano. Crédito: Wikipedia Commons.

Um fóssil de Dickinsonia, um fóssil do período Ediacarano. Crédito: Wikipedia Commons.

Os cientistas estão tentando colocar uma data sobre as primeiras formas de vida no reino de Animalia, mas sem um elenco real de um corpo já que teve que contar com a credibilidade do “traço” fósseis para mostrar os sinais da presença de um animal na forma de pegadas, arranhões, marcas ou tocas de alimentação. Alguns cientistas afirmam ter traços fósseis encontrados feitas por animais com mais de um bilhão de anos atrás, levantando controvérsia sobre se a vida animal poderia ter existido tão cedo. Há também traços fósseis do Período Ediacarano e animais corpo mole foram conhecidos por existir durante esse período, de modo a compreensão das faixas que fizeram é importante para estudar os primeiros animais.

Giulio Mariotti, oceanógrafo da Universidade Estadual de Louisiana, e colegas, examinou os supostos icnofósseis de animais do período Ediacarano, e descobriu que é possível que alguns deles poderiam ser de origem microbiológica. Os resultados, que foram publicados recentemente em um artigo intitulado “Microbial Origin of Early Animal Trace Fossils” no Journal of Sedimentar Research, levantam questões sobre a confiabilidade dos icnofósseis como evidência de vida animal cedo. A pesquisa foi financiada pela Exobiology & Evolutionary Biology elemento do Programa de Astrobiologia da NASA.

Tapetes microbianos antigos.
Muitos dos traços fósseis de animais de Ediacara são encontrados dentro de estruturas “rugas”, pequenos sulcos e poços interpretados como evidência de tapetes microbianos antigos. Tapetes microbianos são compostos de camadas de microrganismos, e esteiras fossilizadas estão entre os primeiros sinais claros de vida microbiana. Tapetes microbianos foram generalizados no Pré-Cambriano, o período antes de vida animal se tornou extremamente comum e diversificada. Mas os tapetes já não eram capazes de florescer em certas áreas marinhas, quando os animais caminhavam tornaram-se mais abundantes e destruíram tais estruturas.

icnofósseis, como este causada por um trilobite, há trilhas ou pegadas deixadas por um animal. O trilobite mudou da direita para a esquerda e, em seguida, parcialmente em si enterrado, deixando uma impressão. Nem todos os traços fósseis são tão facilmente identificáveis, em particular as do início da vida. Crédito: Stefano Novello.

Icnofósseis, como este causado por um trilobite, há trilhas ou pegadas deixadas pelo animal. O trilobita mudou da direita para a esquerda e, em seguida, foi parcialmente enterrado, deixando uma impressão. Nem todos os traços são tão facilmente identificáveis, em particular os do início da vida. Crédito: Stefano Novello.

Mariotti e seus colegas desenvolveram um experimento para tentar criar trilhas de ranhuras e poços semelhantes aos traços fósseis. Fizeram estes movimentos de agregados microbianos através da areia no fundo de um tanque de água através da criação de ondas na água. Agregados microbianos são pequenos conjuntos de microrganismos que são maiores do que grãos de areia, mas menos densa. Esta baixa densidade que lhes permite ser movido através da areia no fundo do tanque por ondas de energia muito baixas.

O uso de ondas de baixa energia é importante como ondas com maior energia também apagar o rastro deixado na areia. Uma grande variedade de trilhas foram produzidos pelos agregados dependendo das condições de onda e do tamanho do agregado. Algumas destas fugas eram bastante semelhantes às que são atualmente considerados como traços fósseis Ediacaranos, o que significa que é possível que alguns traços fósseis não são, na verdade, fósseis, e que são em vez disto, foram causados pelo movimento de agregados microbianos.

No entanto, não só as trilhas produzidas pelo experimento tanque de ondas que replicam os vestígios de animais supostamente, o experimento também produziu uma estrutura de rugas na areia. Os agregados criaram a estrutura em rugas quando foram menores do que a amplitude da onda, enquanto que as trilhas foram formadas quando os agregados foram maiores do que a amplitude de onda.

As imagens à esquerda mostram vestígios fósseis de Ediacara, e as imagens à direita mostram as trilhas produzidas no tanque de ondas com os agregados microbianos. A barra de escala branco é 1 centímetro. Crédito: SEPM / Journal of Sedimentar Research. Usado com permissão

As imagens à esquerda mostram vestígios fósseis de Ediacara, e as imagens à direita mostram as trilhas produzidas no tanque de ondas com os agregados microbianos. A barra de escala branco é 1 centímetro. Crédito: SEPM / Journal of Sedimentar Research. Usado com permissão

Esta pesquisa não significa necessariamente que todos os primeiros icnofósseis foram causados por agregados microbianos, no entanto, não apresentou uma explicação alternativa plausível para aqueles que ocorrem ao lado de estruturas de rugas. Portanto, possíveis vestígios fósseis do período Ediacarano ou anteriores devem ser encarados com ceticismo até que seja possível excluir agregados microbianos como causa dos sulcos e buracos na rocha.

Fugas causadas por agregados e as causadas por animais podem ser distinguidas em alguns casos, se existir certas características distintivas. Por exemplo, uma trilha animal pode ser “auto evitando-se,” o que significa que o animal não atravessa de volta sua própria fuga como ele já tinha procurado por alimentos no local. Infelizmente, a maioria dos sinais mais característicos da atividade de animais são raros até o fim do período Ediacarano.
É muito mais fácil de distinguir traços fósseis mais jovens de trilhas agregados. “Há muito mais evidências de que as faixas recentes foram formadas por animais”, explica Mariotti. Os traços fósseis criados no tempo desde o Ediacarana são mais complexos, porque eles são tridimensionais, o que significa que eles vão para os sedimentos, tal como um túnel, e não podem ser reproduzidos com os agregados que se deslocam. “É mais fácil para desafiar trilhas antigas porque têm menos informações auxiliares que lhes estão associadas”, disse Mariotti.

A formação e evolução de vida mais antiga da Terra é crucial, a fim de informar-nos de que tipos de vida poderiam existir em outros planetas. Para fazer isso, precisamos de provas concretas de como eram os primeiros animais na Terra. Mariotti e sua equipe planejam realizar mais experimentos para analisar a geometria das trilhas agregadas e quão bem eram preservadas as trilhas dos animais em sedimentos que têm uma abundância de microrganismos em comparação com sedimentos sem microrganismos. Eles esperam que essas experiências venham a ajudar a distinguir fósseis de animais reais das trilhas agregadas, e, portanto, ainda mais a nossa compreensão da vida animal mais antigo na Terra.

Fonte: The Scientist

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