NA ÁFRICA, 25 MILHÕES DE ANOS ATRÁS, OS PRIMEIROS SÍMIOS ANTROPOMORFOS.

Duas novas descobertas na África Oriental datando 25,2 milhões de anos atrás ajudam a escrever a história dos macacos do Velho Mundo: são duas espécies que testemunham a diversidade presente neste clado no Oligoceno. Em particular, a datação da divergência entre as duas superfamílias Cercopithecoidea e Hominoidea, ou símios antropomorfos, ocorreram no contexto de levantamento tectônico na parte Ocidental da fenda Oriental, coincidindo com o evento o aquecimento do planeta do Oligoceno Tardio.

Reconstrução artística da possível aparição dos dois macacos antigos (Mauricio Antón).

Os primatas do Velho Mundo, ou Catarrhini, e entre estes os símios antropomorfos, formam um componente-chave dos ecossistemas modernos da África e da Ásia, mas os primeiros estágios de sua história evolutiva ainda são pouco conhecidos. Um novo estudo publicado na revista “Nature“, escrito por Nancy J. Stevens, da Universidade de Ohio, em Atenas, e colegas, descreve dois fósseis encontrados na África Oriental datados em aproximadamente 25,2 milhões de anos atrás, o que representa um testemunho da diversidade dos catarrinos durante um período de profundas mudanças no ecossistema terrestre africano.

Os catarrinos se separaram dos macacos do Novo Mundo há cerca de 40 milhões de anos e colonizaram muitas partes da África e da Ásia. Eles são divididos em duas superfamílias: Cercopithecoidea, incluindo babuínos e macacos, e Hominoidea, ou símios antropomorfos, que têm prescrições técnicas físicas e intelectuais mais próximas como a dos seres humanos, e que inclui os gorilas, orangotangos, chimpanzés e bonobos, e os mesmos seres humanos.

Os orangotangos, assim como os chimpanzés, gorilas e os próprios seres humanos, fazem parte da superfamília de macacos do Velho Mundo chamada Hominoidea (©Mike Hill/age photostock SL/Corbis)

A ausência de fósseis de catarrinos mais antigos que 20 milhões de anos está em flagrante contraste com as estimativas baseadas em estudos moleculares e genéticos, segundo a qual a separação entre as duas superfamílias ocorreu entre 25-30 milhões de anos atrás: na prática, dois longos ramos filogenéticos de ambos os clados permaneceram tão distantes sem qualquer evidência fóssil.

Stevens e seus colegas agora descrevem duas conclusões importantes para esclarecer esta etapa crucial da nossa origem, encontrados em 2011-2012 em Nsungwe, Tanzânia, e ambos datados de 25,2 milhões de anos atrás. As duas descobertas foram encontradas no Rukwa Rift, uma seção da fenda leste-africana, formada para a separação de duas placas tectônicas, e que até poucos anos atrás era considerado parte do Grande Vale do Rift, que se estende para o norte até a Ásia Menor.

A bacia do Rukwa Rift registra uma das mais antigas acumulações sedimentares de todo o sistema de rifts da África Oriental. As escavações da última década têm documentado uma história longa e complexa da porção ocidental paleontológico do Rift, que contém os restos de fauna continentais ambos os encontros para o Cretáceo (de 145 milhões para 65,5 milhões anos atrás) e o Oligoceno (24-26 milhões de anos atrás).

A primeira exposição, batizada de Nsungwepithecus gunnelli em honra do paleontólogo Gregg F. Gunnell, é o mais antigo fóssil conhecido de símio antropomorfo: é uma mandíbula parcial que preserva as características dentárias que colocam as espécies entre os mais antigos Hominoidea conhecidos como Nyanzaptecine. A segunda refere-se a um terceiro molar inferior pertencente à mais antiga espécie conhecida do clado dos macacos do Velho Mundo, batizado de Rukwapithecus fleaglei, em homenagem a John G. Fleagle.

Dada a escassez de dados paleontológicos na região Afro-Árabe, que remonta à faixa entre 22 e 30 milhões de anos, o fóssil do Rukwa Rift fornecer um testemunho raro e precioso do catarrinos diversidade durante uma época de profundas mudanças no ecossistema terrestre africano.

A estratigrafia exata do local sugere que a evolução do primeiro Hominoidea e Cercopithecoidea na África Oriental teve lugar no contexto de levantamento tectônico, não reconhecido até alguns anos atrás, na parte ocidental do Rift leste, para coincidir com o evento aquecimento global do Oligoceno tardio.

Fonte: Le Scienze

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