ESPONJAS VIVIAM EM ANTIGOS ASSOALHOS OCEÂNICOS 100 MILHÕES DE ANOS ANTES DO PERÍODO CAMBRIANO.

Pesquisadores da Universidade da Califórnia, em Riverside, encontraram a mais antiga pista da vida animal, datando de pelo menos 100 milhões de anos antes da famosa explosão cambriana de fósseis de animais.

Uma foto subaquática da espécie de demosponge moderna Rhabdastrella globostellata, que produz os mesmos 26-mes esteróides que os pesquisadores encontraram em rochas antigas. Crédito: Paco Cárdenas

O estudo, liderado por Gordon Love, professor do Departamento de Ciências da Terra da UCR, foi publicado hoje na revista Nature Ecology & Evolution. O primeiro autor é Alex Zumberge, um estudante de doutorado que trabalha no grupo de pesquisa do amor.

Em vez de procurar por fósseis corporais convencionais, os pesquisadores têm acompanhado sinais moleculares da vida animal, chamados biomarcadores, já há 660-635 milhões de anos, durante a Era Neoproterozóica. Em antigas rochas de Omã, Sibéria e Índia, eles encontraram um composto esteróide produzido apenas por esponjas, que estão entre as primeiras formas de vida animal.

“Os fósseis moleculares são importantes para rastrear os primeiros animais, já que as primeiras esponjas provavelmente eram muito pequenas, não continham um esqueleto e não deixavam um registro fóssil corporal bem preservado ou facilmente reconhecível”, disse Zumberge. “Temos procurado por biomarcadores distintos e estáveis ​​que indiquem a existência de esponjas e outros animais primitivos, em vez de organismos unicelulares que dominaram a Terra por bilhões de anos antes do surgimento da vida complexa e multicelular.”

O biomarcador identificou um composto esteróide chamado 26-metilstigmastano (26 mes), tem uma estrutura única que atualmente só é conhecida por ser sintetizada por certas espécies de esponjas modernas chamadas demospongos.

“Esse biomarcador de esteróides é a primeira evidência de que as demosponções, e portanto os animais multicelulares, estavam prosperando nos mares antigos pelo menos há 635 milhões de anos”, disse Zumberge.

O trabalho baseia-se em um estudo de 2009 da equipe de Love, que relatou a primeira evidência convincente de biomarcadores para animais Neoproterozóicos a partir de um biomarcador esteróide diferente, chamado 24-isopropilcolestano (24-ipc), de rochas no sul de Omã. No entanto, a evidência do biomarcador de 24 ipc provou ser controversa, uma vez que tais esteróides não são feitos exclusivamente por demosponges e podem ser encontrados em algumas algas modernas. A descoberta do biomarcador adicional de 26 milésimos de segundo, que é único para as demospongências, da uma confiança extra de que ambos os compostos são biomoléculas fósseis produzidas por demosponges em um antigo fundo do mar.

O estudo também fornece novas restrições importantes aos grupos de demospongos modernos, capazes de produzir estruturas esteróides únicas, que deixam um registro distintivo de biomarcadores. Os pesquisadores descobriram que dentro dos modernos demosponges, certos grupos taxonômicos preferencialmente produzem esteróides 26-mes, enquanto outros produzem 24-ipc.

“O registro sterano de demosponge Neoproterozoico combinado, mostrando 24-ipc e 26-mes steranos que co-ocorrem em rochas antigas, é improvável de ser atribuído a um ramo isolado ou extinto grupo de haste de demosponges”, disse Love. “Em vez disso, a capacidade de fazer tais esteróides não convencionais provavelmente surgiu no fundo da árvore filogenética de demosponge, mas agora abrange uma ampla cobertura de grupos de demosponge modernos.”

Jornal Referência: J. Alex Zumberge, Gordon D. Love, Paco Cárdenas, Erik A. Sperling, Sunithi Gunasekera, Megan Rohrssen, Emmanuelle Grosjean, John P. Grotzinger, Roger E. Summons. O biomarcador esteroide Demosponge 26-methylstigmastane fornece evidências para animais NeoproterozóicosNature Ecology & Evolution, 2018; DOI: 10.1038 / s41559-018-0676-2

Fonte: Science Daily

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