ESSES MORROS ANTIGOS PODEM NÃO SER OS PRIMEIROS FÓSSEIS NA TERRA DEPOIS DE TUDO. (Comentado)

Um novo olhar para estruturas de 3.7 bilhões de anos sugere tectônica, e não uma formação de vida.

Picos Perplexantes: em 2016, os cientistas sugeriram que esses pequenos montes (setas, delineados por uma linha tracejada) eram estromatólitos formados por micróbios há 3,7 bilhões de anos, mas um novo estudo sugere que eles foram formados por forças tectônicas.

Minúsculos montes apontados como a mais antiga evidência fossilizada da vida na Terra podem ser apenas rochas torcidas.

Encontrados em rochas de 3.7 bilhões de anos na Groenlândia, os montes se assemelham fortemente a tapetes microbianos em forma de cone chamados estromatólitos, segundo relatou pesquisadores em 2016. Mas uma nova análise da forma, camadas internas e química das estruturas sugere que estes cones não foram vivos. Não foram moldados por microrganismos, mas pela atividade tectônica. O novo trabalho, liderado pela astrobiologa Abigail Allwood do Jet Propulsion Laboratory da NASA em Pasadena, Califórnia, publicado na revista Nature.

Quanto mais se volta no tempo, mais difícil é identificar sinais de vida. A própria Allwood está familiarizada com o ceticismo que vem com a afirmação tão grande: em 2006, ela e seus colegas sugeriram que características de rocha de 3,45 bilhões de anos encontradas no Strelley Pool Chert da Austrália eram estromatólitos. Embora essa afirmação tenha sido recebida inicialmente com ceticismo, um corpo crescente de pesquisas acabou apoiando-a.

Então, em um artigo de 2016 na Nature, o geólogo Allen Nutman, da Universidade de Wollongong, na Austrália, relatou ter encontrado uma série de montes avermelhados dentro de um grupo de rochas antigas da Groenlândia conhecido como cinturão supracrustal de Isua. A maior parte do cinturão foi torcida ao longo do tempo por forças tectônicas. Mas Nutman e seus colegas descobriram os montes dentro de uma parte do cinturão que parece relativamente inalterada, e a equipe apresentou várias linhas de evidência sugerindo que as estruturas eram realmente estromatólitos. Se for verdade, a descoberta iria empurrar de volta a data da mais antiga evidência fossilizada da vida por cerca de 250 milhões de anos.

Mas esse estudo também foi recebido com ceticismo, inclusive de Allwood. “A evidência apresentada foi robusta”, diz ela. “Mas havia algumas coisas sobre as estruturas que pareciam estranhas.” Por um lado, os estromatólitos cresceriam do fundo do mar, formando cones que apontam em uma direção. Mas uma das estruturas em forma de cone no estudo de 2016 foi, curiosamente, orientada para baixo.

Então Allwood deu uma olhada mais de perto, viajando para a Groenlândia em setembro de 2016 para estudar os afloramentos que caracterizavam as estruturas. Com a permissão da Groenlândia, a equipe de Allwood cortou um pedaço de rocha do final de um dos dois locais onde as estruturas haviam sido encontradas. “Pegamos uma amostra um pouco maior do que Nutman havia tirado”, diz ela. “Isso foi uma coisa boa, porque forneceu o contexto que nos deu a resposta.”

Essa amostra deu uma imagem mais tridimensional de uma das estruturas. Embora em forma de cone, quando visto de um lado, de um ângulo diferente, a estrutura era mais plana, mais parecida com um cume do que com um cone. Isso é significativo, diz Allwood. Cones “são difíceis de produzir por outra coisa que não a biologia. Se é um cume alongado, não está mais nessa categoria especial”.

Duas Caras: Abigail Allwood e seus colegas coletaram esta amostra de rocha do local na Groenlândia, onde uma equipe anterior afirmou ter encontrado estromatólitos fossilizados, estruturas em forma de cone formadas por micróbios. Na face direita, a estrutura parece em forma de cone. Mas um corte perpendicular na rocha não mostra cone (face esquerda), mas sim rocha que parece estar esticada e comprimida. Tais texturas são uma característica da alteração causada pelo calor e pela pressão.

Sua equipe analisou várias outras linhas de evidência que poderiam apontar para um estromatólito, incluindo camadas internas, composição química e o ambiente em que os montes provavelmente se formaram. Os estromatólitos são esteiras que se formam lentamente em ambientes marinhos rasos, pois as algas marinhas secretam camada após camada de sedimentos ricos em carbonato.

Mas as novas análises químicas e estruturais das camadas finas dentro das estruturas da Groenlândia sugerem que as camadas são na verdade frentes de alteração química. As frentes, segundo a equipe de Allwood, foram produzidas pela reação gradual de fluidos ricos em carbono que circulam na rocha rica em silicatos, parte da longa história de alterações tectônicas neste cinturão. “É como pegar um pedaço de pão-de-ló, deixá-lo em álcool e vê-lo mudar de dentro para fora”, diz Allwood.

Além disso, as rochas que circundam as estruturas mostram sinais de deformação metamórfica, alterações na rocha, tais como dobras menores e clivagem causada por calor e pressão. No final, a equipe de Allwood concluiu que as estruturas provavelmente se formaram tectonicamente e não biologicamente.

Nutman e seus colegas mantêm sua interpretação. Em um e-mail, Nutman sugeriu que a amostra coletada pela equipe de Allwood não era representativa das outras estruturas: a amostra apareceu na borda de um dos dois locais de afloramento descritos no estudo original – um local que foi mais alterado tectonicamente que as outras partes do site. “Este é um clássico que compara o cenário de maçãs e laranjas”, escreveu Nutman.

Mark van Zuilen, um geobiologista do Instituto de Física do Globo de Paris que estudou o cinturão supracrustal de Isua, diz que quando o artigo de 2016 saiu, ele estava animado. Mas ele também se perguntou sobre os recursos de deformação nas rochas. O novo estudo revela “sinais claros de deformação”, diz van Zuilen, que escreveu um comentário que acompanha o novo estudo. “O grande problema é que essas rochas são muito velhas e metamorfoseadas. Elas foram completamente recristalizados e deformados sob alta pressão e alta temperatura”, diz ele. “Isso significa que estamos sempre resolvendo quais recursos da rocha são primários e quais recursos foram causados ​​em um estágio posterior”.

A descoberta de Nutman e colegas é tão recente, observa van Zuilen, que poucos cientistas tiveram a chance de ver as estruturas. Pesquisas futuras podem ajudar a esclarecer como as estruturas se formaram, diz ele.

O debate destaca quão importante será entender o máximo possível sobre a configuração geológica de um futuro local de pouso em Marte, se os cientistas esperarem espionar evidências de que houve vida lá. É difícil coletar amostras para verificar sinais da vida antiga em partes remotas da Terra, como a Groenlândia, diz Allwood, que esteve em um workshop da NASA na semana de 15 de outubro para discutir possíveis locais de pouso para a missão Mars 2020. “Mas você não pode chegar a Marte sem saber o que está olhando e dizer: ‘Ah, vamos descobrir os detalhes quando chegarmos lá'”, diz ela. “Se você fizer isso, você está se preparando para o fracasso.”

Fonte: Science News

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Comentários internos

Esta não é a primeira vez que os cientistas têm dificuldade em diferenciar uma estrutura de origem geológica ou biológica. Isto é esperado acontecer na medida em que quanto mais voltamos no tempo, mais difícil é identificar sinais de vida considerando que são microscópicas e associadas á um substrato. Assim fica difícil diferenciar um substrato de bilhões de anos de um substrato com microfósseis com bilhões de anos.

A primeira vez que esta confusão ocorreu foi com o Chert de Apex. Chert é um tipo de quartzo, uma forma mineral do dióxido de silício (SiO2) que geralmente é de origem biológica, sendo os restos petrificados do lodo silicioso – sedimento biogênico que cobre grandes áreas do fundo oceânico, e que contém os restos de esqueletos de silício de diatomáceas, silicoflagelados e radiolários. Dependendo de sua origem, pode conter microfósseis, macrofósseis de pequenas dimensões (vistos a olho nu) ou ambos.

O Chert de Apex foi datado em 3,4 bilhões de anos no cráton de Pilbara (Austrália), onde acreditava-se ter encontrado registros de procariontes. Na época em que foi descrito, acreditava-se que se tratava de cadeias de células individuais, formando filamentos muito parecidos com bactérias e algas azul-verdes que encontramos em lagos modernos.

Quando descobriu-se a falha de interpretação dos achados, os críticos pseudocientíficos favoráveis ao criacionismo enxergaram a situação como uma oportunidade para anular a teoria da evolução, e não como uma calibragem da própria ciência sobre os seus próprios achados pelos seus próprios méritos. Como é o caso agora, a mesma formação científica que direcionou nossos olhares para o suposto registro mais antigo da vida na Terra agora alimenta um ceticismo em relação a ser o registro mais antigo da vida na terra.

Este mérito de auto-correção faz parte do modus operandi da ciência na busca pela descrição do fato e em si e responder: Qual o registro mais antigo da vida na Terra?

Na época do Chert de Apex, David Wacey da Universidade da Escola de Ciências da Terra de Bristol, destacou que os microfósseis na verdade são pilhas de minerais de argila em forma de placas configurados em cadeias que se assemelham bastante a vermes ramificados e cônicos. O que ocorre é que o carbono do material rochoso foi absorvido para as bordas destes minerais durante a circulação de fluídos na porção interna da rocha criando uma falsa impressão de vida fossilizada, com paredes e estruturas celulares. A descrição do Chert de Apex finalizou um questionamento que já se extendia há décadas, sobre a confiabilidade dos achados e se de fato representavam procariotos primitivos. Em um artigo de 2003 da Universidade do Arizona, de Gregorio e Sharp já discutia a validade deste achado:

“The Apex Chert microfossils were originally described as septate filaments composed of kerogen similar in morphology to Proterozoic and modern cyanobacteria [1, 3]. However new thin section analysis shows that these carbonaceous structures are not simple filaments [2]. Many of the original microfossils are branched and have variable thickness when the plane of focus is changed. Hydrothermal alteration of organic remains has also been suggested for the creation of these strange morphologies [4].”

O fato do Chert de Apex ter caído por terra não extingui a teoria da evolução e nem descarta uma vida antiga para a vida. O que caiu por Terra foi o achado de Apex, mas não todos os microfósseis que existem, afinal, a ciência conhece microfósseis de datações próximas ás datas vista no Chert de Apex. Por exemplo; o Chert da Formação da Figueira nas montanhas Barbeton entre a cidade de Swaziland e a África do Sul que tem preservado fósseis unicelulares não-coloniais de bactérias datados em 3,2 bilhões de anos (Tree Formation of South Africa).

Há também o Chert Gunflint de Ontário ocidental, datado entre 1,9 a 2,3 bilhões de anos, e preserva não só bactérias e cianobactérias, mas também organismos consumidores de amônia e alguns que se assemelham algas verdes e fungos. A Formação Bitter Spring da Bacia de Amadeus na, Austrália Central preserva cianobactérias e algas de 850 milhões de anos. Há também o Chert Devoniano de Rhynie da Escócia de 400 milhões de anos que tem os restos mais antigos da flora da terra e a preservação é tão perfeito que ele permite que estudos celulares dos fósseis (Berkeley University).

Contudo, uma equipe internacional liderada por cientistas da Universidade de Londres (UCL) encontrou os remanescentes no Cinturão Supracrustal Nuvvuagittuq (NSB) em Quebec. Esta região remota da província contém algumas das mais antigas rochas sedimentares conhecidas na Terra, datando de 3,7 a 4,2 bilhões de anos de idade. Os vestígios dos microrganismos fossilizados foram encontrados em camadas de quartzo no local do que foi outrora um antigo respiradouro hidrotérmico – uma abertura no fundo do mar, a partir do qual os fluxos de água mineral aquecida saiam. Os cientistas da UCL Dominic Papineau e Matthew Dodd examinaram as rochas, identificando minúsculos filamentos e tubos que foram preservados na rocha e provavelmente formados por uma versão primordial de bactérias.

O estudo fornece a evidência direta da atividade microbiana em torno de antigos respiradouros hidrotermais que remontam a 3,77 bilhões de anos, que é menos de um bilhão de anos após a formação do sistema solar e do nosso planeta. Esta descoberta sugere que as condições habitáveis apareceram muito cedo na história da Terra, destacando a aparente facilidade com que a vida é capaz de emergir, seja no nosso planeta ou em outro lugar. Por exemplo, condições semelhantes podem ter surgido em outros lugares, como os antigos mares em Marte, ou os oceanos subterrâneos de Europa e Enceladus.

“A evidência química sozinha não seria particularmente forte, mas coloque isso junto com a evidência morfológica dos filamentos e tubos e surge um cenário biológico muito lógico”, disse Wacey ao Gizmodo.

Victor Rossetti

Palavras chave: Roossetti, NetNature, Chert de Apex, Origem da vida, Groenlândia, Geologia, Bilhões de anos.

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