DNA DE LOBOS VERMELHOS EXTINTOS VIVE EM ALGUNS MISTERIOSOS COIOTES DO TEXAS. (Comentado)

A descoberta levanta questões sobre se os esforços de conservação devem preservar o DNA e não apenas as espécies.

Genética Fantasma – Alguns canídeos na ilha de Galveston, no Texas, carregam DNA de lobos vermelhos, um animal considerado extinto na natureza há quase 40 anos. Este grupo familiar foi fotografado em 2013. A descoberta levanta questões sobre se os esforços de conservação devem preservar o DNA, não apenas as espécies.

Misteriosos canídeos revestidos de vermelho no Texas estão agitando o debate sobre como a diversidade genética deve ser preservada.

“Eu pensei que eles eram alguns coiotes estranhos”, diz o biólogo Ron Wooten, sobre os canídeos na Ilha Galveston, onde Wooten trabalha. Mas as evidências de DNA sugerem que os grandes canídeos podem ser descendentes de lobos vermelhos, uma espécie declarada em 1980 como extinta na natureza.

Uma pequena população de lobos vermelhos de um programa de reprodução em cativeiro vive em uma área de conservação cuidadosamente monitorada na Carolina do Norte. Mas esses lobos não tiveram contato com outros canídeos, incluindo os do Texas. Então, talvez, pensou Wooten, lobos vermelhos nunca tenham sido extintos na natureza. Descobrir tornou-se sua missão para. “Não havia como eu deixar isso passar”, diz ele.

Ele entrou em contato com a geneticista evolucionista Bridgett vonHoldt, na Universidade de Princeton. Ela e seus colegas acumularam dados genéticos de cerca de 2.000 canídeos norte-americanos, principalmente coiotes e lobos, mas com alguns cães jogados na mistura.

Os misteriosos grandes coiotes da Galveston Island, um fotografado em 2013, são retratados aqui, lembram lobos vermelhos. Seus pêlos são avermelhados, suas cabeças são um pouco mais largas do que o normal, e outras características sugerem a ascendência dos animais. A análise genética confirmou que pelo menos dois dos animais carregam DNA de lobo vermelho.

VonHoldt recebe regularmente fotos de animais semelhantes a lobos com pedidos para identificar a que espécie eles pertencem – um exercício que ela descreve como “realmente desafiador e possivelmente enganoso”. Em vez disso, ela pede amostras de tecido para que sua equipe possa analisar o DNA do animal. “Muitas fotos eu não dou um segundo pensamento”, diz ela. Mas as fotos de Wooten dos canídeos da Galveston Island eram “um pouco diferentes … Isso não parece típico de um coiote padrão”.

Ela também foi atraída para a pesquisa pela preocupação de Wooten pelo bem-estar dos animais. Os canídeos vivem em uma ilha cada vez mais urbanizada, onde às vezes cruzam o quintal das pessoas ou acabam env olvidos em atropelamentos. “Ele realmente se importa e eu queria ajudar”, diz vonHoldt.

Wooten pegou amostras de tecido dos corpos de dois canídeos mortos por carros. Mais tarde, ele perdeu uma das amostras, mas conseguiu enviar o bisturi que usou na carcaça do animal.

A equipe de VonHoldt comparou os perfis genéticos dos animais de Galveston com os de quatro grupos de canídeos selvagens: coiotes, lobos cinzentos de Yellowstone, lobos orientais do Canadá e lobos vermelhos do programa de reprodução em cativeiro. A análise de DNA revelou que os dois espécimes de Galveston foram principalmente coiotes, com variantes genéticas comuns com apenas os lobos vermelhos, relataram nas revista Genes. Uma vez que os lobos vermelhos – e, portanto, seu DNA – foram considerados extintos na natureza, os pesquisadores apelidaram os trechos de DNA de lobo vermelho de “alelos fantasmas”.

Foto de um canídeo de Galveston Island, Texas, dormindo na pista do aeroporto em 2013, chamou a atenção do geneticista evolutivo Bridgett vonHoldt. As características dos animais e um pedido do fotógrafo a convenceram a analisar o DNA dos animais.

Vale a pena manter esses fantasmas, disse vonHoldt, pedindo medidas de conservação que preservem não apenas as espécies, mas a diversidade genética em todos os níveis. Salvar o DNA fantasma poderia permitir que pelo menos parte dos lobos vermelhos vivessem na natureza, da mesma forma que os Neandertais ainda estão presentes no nosso DNA em quase 3%, transportado por pessoas modernas de ascendência asiática e europeia.

Os esforços de conservação são principalmente voltados para salvar espécies raras ou ameaçadas, não preservando a diversidade genética dentro de espécies comuns, como os coiotes, diz vonHoldt.

Wooten concorda que os canídeos do Texas são um tesouro a ser protegido. “Nós enterramos ouro genético em Galveston”, diz ele.

Fonte: Science News

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Comentários internos

Se no Texas ocorre este fenômeno, na Califórnia foram encontrados coiotes com olhos azuis. Pode parecer trivial, contudo, a cor azul é extremamente rara em coiotes, e provavelmente é resultado de uma mutação aleatória. Até o ano passado apenas um coiote havia sido avistado pelo fotografo e guia do Point Reyes National Seashore, no norte da Califórnia, Daniel Dietrich. Extremamente raro o animal ficou conhecido justamente pela sua raridade.

Então veio a surpresa. Nos últimos meses, pelo menos outros quatro coiotes com olhos azuis foram avistados pelo fotografado em um raio de cerca de 160 quilômetros da costa da Califórnia.

Considerando que se trata de um fenômeno natural isolado, e a completa falta dele em outra região do país, os cientistas começar a trabalhar com a hipótese de uma mutação nos genes que definem a cor dos olhos ocorrida pela primeira vez há diversas gerações, e esses animais recentemente documentados são descendentes próximos de um mutante original que representa “um em um milhão”.

Um raro coiote de olhos azuis em Point Reyes National Seashore, pertencente ao um grupo de pelo menos cinco na região. Os cientistas acreditam que a mutação responsável por essa coloração esteja se espalhando.

Os coiotes tendem a se distanciar de sua região natal após um ano ou dois em busca de novo território, normalmente viajando de 15 a 30 quilômetros ou mais por áreas urbanas e atravessando rodovias perigosas – incluindo a Golden Gate em São Francisco. Sendo assim, uma distância de 160 quilômetros poderia ser facilmente percorrida em algumas gerações.

Ao passo que a ocorrência de tal mutação seja rara, sugeriu-se também uma hipótese alternativa, de que a introdução de tal gene (ou genes) por meio de hibridização com cães domésticos – ainda que seja uma hipótese improvável.

O cruzamento entre coiotes e cães é possível, formando os híbridos “coicães“. Taos animais normalmente apresentam alterações significativas na cor da pelagem e traços e proporções faciais diferentes, afirma Stan Gehrt, ecologista silvestre da Universidade do Estado de Ohio e explorador da National Geographic.

Os olhos castanhos-dourados foram selecionados evolutivamente ao longo de milhões de anos nas populações de coiotes. Eles possuem a cor que mais se adéqua ao ambiente em que vivem e ao estilo de vida que levam. Desta forma, a íris azul pode não ser vantajosa para esses animais e pode até mesmo trazer desvantagens, como interferir na camuflagem ou causar maior sensibilidade à luz. Cerca de 500 mil coiotes são mortos por ano na América do Norte, sendo que aproximadamente 80 mil deles são vítimas de métodos de controle letais – incluindo abatimento por arma de fogo – realizado por oficiais federais com o dinheiro da população. Apesar desses esforços de controle populacional, os coiotes perseveram.

E eles continuam sendo pouco estudados, na maioria dos casos, afirma Camilla Fox, fundadora e diretora executiva da ONG local Project Coyote (National Geographic, 2019).

Victor Rossetti

Palavras chave: NetNature, Rossetti, Coite, Genética, Evolução.

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