OS GENOMAS QUE CONTAM AS ORIGENS DA HISTÓRIA HUMANA NA ÁFRICA.

A análise genética de alguns grupos étnicos pouco estudados está ajudando os pesquisadores a entender os movimentos das populações que vivem na África há dezenas de milhares de anos, antes das migrações que trouxeram nossos ancestrais para o norte e para a Europa.

Bosquímanos ao redor do fogo no Deserto de Kalahari, Botsuana (age fotostock/AGF)

A história primordial da humanidade na África está se tornando mais clara graças a um novo estudo sobre 180 genomas de uma dúzia de grupos étnicos no continente, alguns dos quais nunca haviam sido analisados.

Os resultados preliminares indicam que mais de 40 mil anos atrás, dois dos grupos, o San, ou bosquímanos, e os pigmeus Baka, tinha cerca do dobro do tamanho dos outros grupos étnicos na época. San e Baka se sobrepuseram no centro-leste ou sul da África. Os pesquisadores apresentaram esses resultados, ainda não publicados, em uma reunião da Sociedade Americana de Genética Humana (ASHG), realizada em San Diego, Califórnia.

É o seqüenciamento de todo o genoma mais completo já realizado em grupos que representam a diversidade ancestral dos seres humanos, diz Sarah Tishkoff, geneticista da Universidade da Pensilvânia, na Filadélfia, que co-dirigiu o projeto. Juntamente com a análise genética dos antigos restos humanos da África publicados no ano passado, os dados mais recentes estão começando a preencher o quadro quase vazio da história humana primordial.

Embora o Homo sapiens tenha se originado na África entre 250 mil e 315 mil anos atrás, os geneticistas dedicaram sua atenção quase exclusivamente ao pequeno subconjunto de africanos que migraram para o norte, na Europa, dezenas de milhares de anos depois. Alguns projetos genômicos africanos estão começando a corrigir esse desequilíbrio.

Parceiros Apropriados

Em 2009, Tishkoff e seus colegas publicaram um estudo avaliando pequenas seções do genoma de indivíduos pertencentes a cerca de 100 dos mais de 2.000 grupos étnicos da África atual. Os resultados sugeriram que San e Baka poderiam ter descendido de um único grupo de caçadores-coletores. No entanto, para verificar isso, Tishkoff precisou de genomas inteiros desses e de outros grupos étnicos.

Sua equipe levou anos para obter as aprovações necessárias para o projeto dos comitês de ética de instituições e governos dos países do Leste, Sul e Oeste da África.

Tishkoff e seus colegas colaboraram com pesquisadores locais e conversaram sobre genética com comunidades que esperavam se inscrever no projeto, explicando o que cientistas e grupos poderiam aprender sobre suas origens antigas.

Muitas das comunidades vivem em regiões remotas – como o Sabue, no sudoeste da Etiópia – e os geneticistas têm conhecimento limitado.

A pesquisa em genômica na África pode provocar controvérsias e muitos cientistas se comprometem a envolver as comunidades com as quais trabalham na pesquisa. A iniciativa Human Heredity and Health in Africa (H3Africa) – um consórcio liderado por africanos que apoia a investigação em genômica – apelou a um papel mais significativo para os cientistas africanos nestes projetos. E no ano passado, um grupo nativo da África do Sul introduziu diretrizes de ética de pesquisa para cientistas que tentam trabalhar com eles.

Tishkoff e seus colegas não deixam de acompanhar as comunidades que participam de seus estudos. Alguns dos Fulani, um grupo tradicionalmente nômade, estão interessados ​​no que sua genética pode revelar sobre sua história migratória, diz Alfred Njamnshi, neurologista da Universidade de Yaoundé, em Camarões.

A última vez que ele visitou uma comunidade, ele falou com um ancião Fulani que lembrou ter caminhado 3.000 quilômetros do Senegal até Camarões quando criança e contou a Njamnshi as histórias das viagens de seus pais.

Uma mistura antiga

Quase um quinto da variabilidade genética descoberta pelo grupo era desconhecida.
A análise dos dados estatísticos indica que os Hadza e Sandawe da Tanzânia compartilham um ancestral comum nos últimos 30 mil anos, sugerindo ainda que, durante esse período, houve uma fusão entre os Hadza, o San na África Austral e África Central Baka, que eram todos tradicionalmente caçadores-coletores.

Grupo de bosquímanos durante a caça (age fotostock / AGF).

“Acredito que estamos descobrindo uma antiga linhagem comum entre os principais grupos de caçadores-coletores da África”, diz Tishkoff. Alguns dos resultados são consistentes com os sinais da presença de misturas ancestrais entre Hadza e San em DNA extraído de restos humanos com idade entre 2.500 e 8.100 anos, diz Pontus Skoglund, estudioso paleogenética Instituto Crick Francis em Londres. “Pensei em uma população interconectada de caçadores-coletores que se estendia da Tanzânia até a África do Sul.”

Possibilidades infinitas

Outros pesquisadores querem ver mais análises estatísticas de dados antes de aceitar a ideia de que Hadza, San e Baka tinham uma sobreposição geográfica.

Estudos anteriores deram poucas indicações de que indivíduos nesses grupos se misturaram, diz Deepti Gurdasani, epidemiologista e geneticista do Wellcome Sanger Institute em Hinxton, no Reino Unido. Mas é plausível, acrescenta ele. “Não há literalmente nada na África que seja impossível, já que não temos idéia do que os seres humanos estavam fazendo no continente 5 mil anos atrás”.
Essa lacuna de conhecimento poderá ser preenchida nos próximos anos, pois diferentes grupos trabalhando em projetos do genoma africano publicarão seus resultados.

Nas últimas semanas, Gurdasani apresentou os resultados de uma análise sobre todo o genoma do Uganda de 2000 na reunião da ASHG. E a H3Africa seqüenciou mais de 400 genomas de indivíduos africanos, diz Charles Rotimi, epidemiologista nigeriano e geneticista do Instituto Nacional de Pesquisa do Genoma Humano em Bethesda, Maryland, que fundou a iniciativa.

Depois de realizar uma análise mais aprofundada, Tishkoff planeja publicar os resultados e compartilhar genomas anônimos para que os cientistas possam reunir seus dados.

Esta última parte é essencial, diz Shaohua Fan, biólogo molecular da Universidade Fudan, em Xangai, na China. Em 2016, cerca de 80% dos indivíduos envolvidos em estudos genéticos eram de origem européia. “Sabemos que os seres humanos se originaram na África”, diz Fan, “mas não sabemos o que fizemos antes de partir: não conhecemos nossa história”.

Fonte: Le Scienze

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