POR QUE OS BRAÇOS TORTUOSOS DE T. REX SÃO UM SINAL DE FORÇA.

E outros fatos estranhos sobre os dinossauros que nos ajudarão a nos preparar para o futuro. Quando um asteróide atingiu a Terra há 65 milhões de anos, os gigantescos tsunamis, terremotos e o catastrófico aquecimento global acabaram com as espécies dominantes do planeta – os dinossauros. Havia provavelmente mais de 10.000 espécies diferentes, muitas delas ainda desconhecidas para nós, diz Kenneth Lacovara em seu novo livro, Why Dinosaurs Matter.

Como paleontologista e diretor do Edelman Fossil Park da Universidade de Rowan, em Nova Jersey, Lacovara odeia quando as pessoas usam a palavra “dinossauro” para descrever algo como desatualizado. Quando ele falou para a National Geographic, ele explicou por que ele também se opõe a piadas sobre os braços insignificantes de T. rex e por que os dinossauros podem nos ajudar a navegar em nosso caminho incerto para o futuro.

Cortesia de Simon e Schuster

Você detesta o termo “dinossauro” quando aplicado a coisas que estão desatualizadas ou obsoletas. Explique sua frustração.

Odeio! [Risos] Os dinossauros foram criaturas dominantes em todo o mundo em terra durante a maior parte de 165 milhões de anos. Eles são cosmopolitas em todo tipo de ambiente e todo nicho ecológico. Durante todo esse tempo, nossos ancestrais são essas pequenas criaturas, escondidas nos recessos escuros e esquecidos do mundo dos dinossauros, esperando não serem notados.

Então ocorre um acidente cósmico e os dinossauros são extintos por uma rocha espacial que desencadeou o inferno na Terra. No entanto, alguns deles sobreviveram sob a forma de pássaros, que hoje superam as espécies de mamíferos em três para um. Então os dinossauros ainda estão conosco, ainda notavelmente persistentes e adaptáveis.

Ninguém mancha o legado de Albert Einstein porque ele acabou morrendo. Ninguém diminui as realizações de Neil Armstrong porque depois que ele andou na lua, ele envelheceu e morreu. Então, por que usaríamos esse mesmo argumento para manchar o legado dos dinossauros? Quando ouço as pessoas dizerem: “Esta empresa ou partido político é um dinossauro”, penso, eles devem esperar ter tanta sorte!

O dinossauro mais icônico, amado por hollywood e pelos brinquedos infantis é o T. rex. O que tornou tão excepcional?

Os dinossauros mais conhecidos hoje, como o T. rex, o Estegossauro e o Brontossauro, estavam entre os primeiros dinossauros descritos e os primeiros a entrar na consciência popular, de modo que andam pulando pela nossa cultura mais do que outros dinossauros.

Quando o T. rex foi descrito no início do século passado, era o maior comedor de carne que já havia sido visto, e ainda é o maior. É enorme, com essa mordida feroz. Paleontólogos que examinaram a biomecânica da mandíbula do T. rex acreditam que ela tem a força de mordida mais poderosa de qualquer animal em terra.

Há todos esses memes ridicularizando seus pequenos e insignificantes braços – a piada é que o T. rex não pode colocar o chapéu, bater palmas ou limpar a própria bunda. Mas um colega meu, Michael Habib em Los Angeles, analisou atentamente isso.

Ele acha que, para ter uma mordida forte, você precisa de grandes e poderosos músculos da mandíbula. Para tê-los, você precisa de uma cabeça grande, para que os músculos possam se unir. Se você tem uma cabeça grande, você também precisa de grandes músculos do pescoço para apoiar essa cabeça. Mas você não pode ter uma cabeça grande e braços grandes – os músculos do pescoço e do braço competem pelo espaço de fixação muscular através dos ossos do ombro. Os pequeninos e insignificantes bracinhos que as pessoas zombam são uma das chaves para o poder e a ferocidade desse incrível animal.

Os minúsculos braços do Tyranosauro rex tornaram possível sua mordida feroz.
Fotografia de Richard Nowitz. National Geographic Creative.

A maioria de nós provavelmente pode nomear apenas uma ou duas outras espécies de dinossauros – mas havia variedade imensa, não estava lá?

Com intenção de punir, só começamos a arranhar a superfície da biodiversidade dos dinossauros. Os paleontólogos conhecem mais de 1.000 a 1.500 espécies de dinossauros. Mas provavelmente havia muitos mais – dezenas de milhares de pessoas durante todo o seu reinado. Eles são um grupo de organismos incrivelmente rico e biodiverso.

Se você voltar 100 anos atrás, a taxa de descoberta seria de cerca de uma nova espécie de dinossauro por ano. Quando você chega à década de 1970, quando há mais paleontólogos e as viagens a jato se tornam possíveis, a taxa sobe para cerca de meia dúzia por ano. No ano de 2016, foram descritas 36 novas espécies de dinossauros. A taxa de descoberta está aumentando a cada ano, sem nenhum sinal de que termina. Temos um longo caminho a percorrer antes de chegarmos ao “pico dos dinossauros”.

Você usa o termo “tempo profundo” para descrever o passado do planeta. Explique o que você quer dizer com isso – e por que demorou tanto para que o registro fóssil e geológico fosse aceito.

Nossas vidas humanas acontecem em um período de tempo tão curto, apenas um punhado de décadas, o que torna difícil para nós conceber até mil anos. Tentar conceber milhões ou dezenas de milhões – e a Terra tem 4 bilhões e meio de anos! – é quase impossível. As pessoas acham que os dinossauros são realmente antigos, mas quando os dinossauros não-avialinos foram extintos, 66 milhões de anos atrás, eram apenas 2% da história da Terra. Se você pegar toda a história da humanidade – da revolução agrícola à revolução industrial e, hoje, a era espacial – geologicamente, isso é tudo, basicamente, agora. Desenhe a escala de tempo em uma folha de papel e toda a história da Terra vai caber na largura do seu último traço de lápis.

A interpretação literal e geológica da Bíblia começou com James Ussher, um bispo e primata da Irlanda, que queria descobrir quantos anos tinha a Terra. O melhor recurso, no que lhe dizia respeito, era a Bíblia. Ele determinou a idade do rei Nabucodonosor e de lá voltou através de todos os “nascidos” da Bíblia até o tempo de Adão e Eva. Ele determinou que a Terra foi criada em 4004 a.c, especificamente no dia 23 de outubro, aproximadamente às 6 da tarde de um sábado. [Risos]

Claro, é comprovadamente incorreto. Temos árvores vivas hoje com mais de 6 mil anos de idade. Se você está vivo hoje e acha que a Terra tem apenas 6 mil anos, isso significa que você rejeita a evolução, o que significa que você rejeita toda a biologia, física, química, astronomia e geologia. É verdadeiramente um ponto de vista medieval. Não faz nenhum sentido.

Este fóssil nodoso descoberto pelos mineiros no Canadá é o fóssil mais bem preservado de seu tipo já encontrado. Fotografia de Robert Clark, National Geographic Creative.

Você descreve em detalhes o apocalipse quando um asteroide colidiu com a terra. Nos fale sobre aquele evento — e explique por que dinossauros desapareceram mas outras formas de vida sobreviveram que eventualmente se ligam a nós?

O asteroide, com cerca de 10 km de diâmetro, está a cerca de 45.000 mph ou cerca de 25 vezes a velocidade de uma bala. Comparado com a Terra, é bem pequeno. Mas a força liberada não é apenas de acordo com o tamanho; é a massa vezes a velocidade. Ele atinge a Terra e abre uma cratera no solo que é aproximadamente do tamanho de Massachusetts e 20 milhas de profundidade.

Sean Gulick, um geofísico da Universidade do Texas, diz que o argumento agora em sua comunidade de geofísica é se esse evento aqueceu a atmosfera à temperatura de uma torradeira por algumas horas ou a um forno de pizza por alguns minutos. De qualquer maneira, seu dinossauro está morto.

Todos os tipos de outras coisas terríveis aconteceram também. Um terremoto de magnitude 10 irradiou a Terra a 17.000 mph; ondas gigantescas do tsunami atingiram o litoral. E todo o pó das rochas, incêndios florestais e cinzas que subiam para a atmosfera envolviam o sol.

No oceano, a cadeia alimentar é muito curta, apenas algumas semanas desde a produtividade primária do fitoplâncton até os predadores do topo, como o atum. Depois de ter o colapso do plâncton, logo não há nada para comer no oceano. Se você é grande e consome muito, você morre. Se você é pequeno, como pequenos peixes, ou come com pouca freqüência, como crocodilos e algumas tartarugas, você pode passar por isso. Mas grandes coisas no oceano, como os mosassauros, que na verdade não eram dinossauros, foram extintas.

Em terra, o maior animal que sobrevive é aproximadamente do tamanho de um gato. Todos os dinossauros que estavam aqui há tanto tempo morreram, exceto por um grupo, os pássaros, embora apenas alguns pássaros conseguissem sobreviver. Por que isto? Cada ninho de ovo de dinossauro não-aviário que já foi encontrado foi em uma cratera no chão, que algumas mães dinossauros rasparam e depois depositou seus ovos. Cem por cento do seu ciclo de vida está na superfície da Terra. Mas hoje temos exemplos de aves cavadoras, como papagaios que nidificam nas margens da Amazônia ou corujas buraqueiras do deserto. O único grupo de dinossauros que sabemos com certeza que tinham alguns membros da escavação é aquele que passa pela extinção.

Explique para nós, ken. Por que os dinossauros são importantes?

Os dinossauros são importantes porque o futuro é importante e todos, incluindo os paleontólogos, estão mais preocupados com o futuro do que com o passado. Mas nós não temos acesso ao futuro. Ninguém se lembra do futuro, você não pode fazer experimentos no futuro, e o presente desapareceu antes que você possa pensar nisso. Então, a única informação que temos para nos ajudar a traçar nosso rumo para o futuro é do passado. Como Winston Churchill disse: “Quanto mais para trás você olhar, mais adiante você verá”.

Se você olhar para o registro antigo, houve catástrofes, mudanças climáticas, aumento do nível do mar e crises de biodiversidade, acompanhadas por adaptações inacreditáveis ​​e resolução de problemas em biomecânica. Portanto, há respostas no registro antigo e seríamos tolos e arrogantes se ignorarmos. O livro chama-se “Why Dinosaurs Matter”, mas é realmente sobre o porquê do passado ser importante. E o passado é importante porque o futuro é importante.

Fonte: National Geographic

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