“SUPERVIA” DE 500 MILHÕES DE ANOS, DESCOBERTA NO CANADÁ.

Minhocas pré-históricas povoaram o fundo do mar há 500 milhões de anos – evidência de que a vida estava ativa em um ambiente considerado inabitável até agora, segundo pesquisa da Universidade de Saskatchewan (USask).

Estes são túneis de vermes (rotulados) visíveis em uma pequena seção de rocha. Crédito: Professor Brian Pratt, Universidade de Saskatchewan

Acreditava-se que o leito do mar no oceano profundo durante o período Cambriano era inóspito para a vida animal, porque carecia de oxigênio suficiente para sustentá-lo.

Mas pesquisas publicadas na revista científica Geology revelam a existência de túneis de vermes fossilizados que remontam ao período cambriano – 270 milhões de anos antes da evolução dos dinossauros.

A descoberta, pelo professor da USask Brian Pratt, sugere que a vida animal no sedimento na época era mais difundida do que se pensava anteriormente.

Os túneis de vermes – emprestados onde os vermes viveram e comiam através do sedimento – são invisíveis a olho nu. Mas Pratt “teve um palpite” e cortou as pedras e as examinou para ver se elas revelavam sinais da vida antiga.

As rochas vieram de uma área nas remotas Montanhas Mackenzie dos Territórios do Noroeste do Canadá, que Pratt encontrou há 35 anos.

Pratt, então, aprimorou digitalmente as imagens das superfícies rochosas para poder examiná-las mais de perto. Só então a “superestrada” escondida com tocas feitas de vários tamanhos e tipos diferentes de minhocas pré-históricas emergiu na rocha.

Alguns tinham apenas um milímetro de tamanho e outros tão grandes quanto um dedo. Os menores provavelmente eram feitos por simples poliquetas – ou anelídeos marinhos -, mas uma das grandes formas era um predador que atacava artrópodes inocentes e vermes que viviam na superfície.

Pratt disse que ficou “surpreso” com a descoberta inesperada.

“Pela primeira vez, vimos evidências de grandes populações de vermes vivendo no sedimento – que se pensava ser estéril”, disse ele. “Havia túneis de minhocas enigmáticas – tocas – na lama da plataforma continental há 500 milhões de anos, e mais animais refazem, ou bioturbam, o fundo do mar do que qualquer um jamais imaginou.”

Pratt, geólogo e paleontólogo e membro da Geological Society of America, encontrou os túneis em rochas sedimentares semelhantes ao Burgess Shale, um famoso depósito de fósseis nas Montanhas Rochosas canadenses.

A descoberta pode levar a repensar o nível de oxigenação nos antigos oceanos e nas plataformas continentais.

O período Cambriano viu uma explosão de vida na Terra nos oceanos e o desenvolvimento de organismos multicelulares, incluindo vermes pré-históricos, moluscos, caracóis e ancestrais de caranguejos e lagostas. Anteriormente, os mares haviam sido habitados por microrganismos e algas simples e unicelulares.

Sempre se presumiu que as criaturas do xisto de Burgess – conhecidas pela riqueza de seus fósseis – haviam sido preservadas de forma tão imaculada porque a falta de oxigênio no fundo do mar impediu a decadência e porque nenhum animal vivia na lama para comer as carcaças.

A descoberta de Pratt, com o co-autor Julien Kimmig, agora da Universidade do Kansas, mostra que havia oxigênio suficiente para sustentar vários tipos de vermes no fundo do mar.

“Acaso é um aspecto comum para o meu tipo de pesquisa”, disse Pratt. “Eu encontrei essas rochas incomuns por acaso por todos esses anos. Em um palpite eu preparei um monte de amostras e quando eu melhorei as imagens, fiquei genuinamente surpreso com o que encontrei”, disse ele.

“Isso tem muitas implicações que agora precisam ser investigadas, não apenas em folhelhos cambrianos, mas também em rochas mais jovens. As pessoas deveriam tentar a mesma técnica para ver se ela revela sinais de vida em suas amostras”.

A pesquisa foi financiada pelo Conselho de Pesquisa em Ciências Naturais e Engenharia do Canadá.

Jornal Referência: Brian R. Pratt, Julien Kimmig. Extensive bioturbation in a middle Cambrian Burgess Shale–type fossil Lagerstätte in northwestern CanadaGeology, 2019; 47 (3): 231 DOI: 10.1130/G45551.1

Fonte: Science Daily

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