POR QUE OCORREM CASOS ASSINTOMÁTICOS DE COVID-19?

As autoridades de saúde estão preocupadas com o motivo pelo qual algumas pessoas que dão positivo para o coronavírus mas nunca se sentem doentes. Poderia ser a sorte da genética? As bênçãos da juventude? Ou alguma outra coisa?

Ilustração de coronavírus (imagem). Crédito: © dermatzke / stock.adobe.com

Os fatos do Covid-19 incluem esta realidade perturbadora: temos pouca ideia de quem está entre nós espalhando a doença.

Até metade dos espalhadores furtivos “se sente bem” no sábado à noite – mas, quando chegam com tosse, febre e fadiga reveladores na segunda-feira, eles potencialmente infectaram multidões. Enquanto isso, o que poderia ser um grupo ainda mais esquivo – pessoas infectadas com o coronavírus, mas que nunca se sentem doentes – representam 40% das infecções nos Estados Unidos, segundo estimativas do Centers for Disease Control and Prevention.

O que é especialmente intrigante é o motivo pelo qual esses dois grupos – transmissores pré-sintomáticos e casos assintomáticos – aparecem com tanta frequência. Outros vírus, como gripe e resfriados, também se espalham silenciosamente. Mas a extrema evasão do COVID-19 dificulta o controle.

Parte do problema é saber tão pouco sobre como a doença se manifesta. Sabemos que pessoas idosas, obesas ou com outras condições de saúde, como asma ou diabetes, têm maior probabilidade de desenvolver uma forma grave de COVID-19. Mas as pessoas que são infectadas ainda escapam do pior de sua ira são mais difíceis de entender.

Os pesquisadores estão correndo para entender a biologia desses casos sorrateiros e desenvolver modelos que preveem como eles podem estar espalhando o COVID-19. Evidências emergentes sugerem que uma mistura de genética, idade e individualidade no sistema imunológico das pessoas pode ser um fator para quem recebe um caso leve ou quase imperceptível.

Difícil de medir

O maior desafio no estudo da transmissão sem sintomas é descobrir com que frequência isso acontece. Se você não se sentir doente, provavelmente não fará o teste, certo?

E mesmo em lugares que realizaram testes generalizados, como China e Islândia, é difícil obter dados confiáveis. Uma razão é que os estudos de pesquisa não acompanham os pacientes por um período significativo de tempo após o teste para verificar se eles podem ter desenvolvido sintomas posteriormente. Um novo estudo da Nature estimou que 87% das infecções em Wuhan, na China, nos primeiros dias da pandemia foram perdidas porque as autoridades de saúde não sabiam sobre a disseminação pré-sintomática.

Quanto às pessoas que nunca se sentem doentes, não está claro como elas podem ser contagiosas porque os pesquisadores têm dificuldade em documentar sua transmissão. O CDC estima que os casos assintomáticos são 75% mais infecciosos que os sintomáticos, mas a agência alerta que essa suposição se baseia em um entendimento obscuro do que é conhecido como “derramamento viral”, no qual as pessoas, sem saber, liberam vírus contagiosos na atmosfera.

Talvez as pessoas assintomáticas não carreguem tanto vírus, para começar, ou seus sistemas imunológicos se comportem como os encontrados em morcegos. “Os morcegos têm esses vírus, mas não ficam doentes. Eles parecem ter uma resposta imune que lhes permite eliminar o vírus”, diz Stanley Perlman, professor de microbiologia e imunologia da Universidade de Iowa, na cidade de Iowa.

Essas teorias podem lançar luz sobre novas pesquisas chinesas que mostram que indivíduos assintomáticos têm uma resposta imunológica mais fraca em geral e produzem menos anticorpos, uma das armas do sistema imunológico.

Biologia desconcertante

Os pesquisadores também estão tentando descobrir quem tem mais chances de obter um tipo furtivo de COVID-19. Para esse vírus, os jovens geralmente são poupados dos piores resultados, de acordo com uma análise de quase 17,3 milhões de registros de saúde britânicos que relacionavam o risco de morte do vírus à velhice.

Quando se trata de gravidade, “de longe o preditor mais poderoso é a idade”, diz Paul Sax, diretor clínico da Divisão de Doenças Infecciosas do Brigham and Women’s Hospital em Boston e professor de medicina na Harvard Medical School. No entanto, o motivo é mais complicado do que as pessoas mais jovens serem mais saudáveis ​​em geral. Uma teoria sustenta que as pessoas mais vulneráveis ​​têm mais receptores ACE2, as portas celulares para o coronavírus. Os adultos mais velhos têm mais ACE2 localizados em todo o corpo e nos narizes de acolhimento de vírus do que os jovens. Pessoas obesas também têm mais deles.

Outra teoria que está ganhando força é que as pessoas mais jovens têm mais infecções virais respiratórias em geral; portanto, quando recebem COVID-19, é menos perigoso. “Sua exposição a múltiplos coronavírus oferece proteção parcial contra o COVID-19”, diz Sax. Um manuscrito revisado por pares, mas ainda não editado, publicado na semana passada na Nature defende que as pessoas que se recuperaram de certos tipos de coronavírus podem ter “células T de memória” pré-existentes que afastam o COVID-19 ou as tornam mais provável que tenha um caso mais brando.

Outras pesquisas sugerem que pessoas assintomáticas podem ser geneticamente mais sortudas. Algumas pessoas têm variações dos genes da ACE2 que as tornam mais suscetíveis a serem infectadas pela proteína spike do COVID-19 ou mais propensas a inflamações, cicatrizes nos pulmões ou vasos sanguíneos estreitos que as tornam mais doentes. Os primeiros relatórios da Itália e da Espanha alegaram que alguns tipos sanguíneos aumentam o risco de serem hospitalizados, mas estudos maiores divulgados este mês contrariam essa ideia.

Só um pouco doente

Embora as pessoas infectadas com outras doenças conhecidas também possam transmiti-las de forma assintomática, isso tende a ser negligenciado entre os cientistas, porque os estudos geralmente se concentram naqueles que estão gravemente doentes.

Um estudo da comunidade de 2019 tentou documentar essa disseminação subterrânea. O projeto testou 214 pessoas semanalmente em vários locais da cidade de Nova York em busca de 18 vírus respiratórios diferentes, como Influenza, e uma série de germes causadores de frio, incluindo alguns coronavírus. No decorrer de um ano e meio, os pesquisadores descobriram que 55% dos casos positivos eram livres de sintomas, e as taxas de infecção assintomática excederam 70% na maioria dos vírus.

No entanto, há pouco consenso entre os pesquisadores, especialmente aqueles que estudam Influenza, sobre o quão contagiosos são esses casos silenciosos.

“Há um debate há muitos anos”, diz Ben Cowling, professor e chefe da divisão de epidemiologia e bioestatística da Escola de Saúde Pública da Universidade de Hong Kong. “Com a gripe, o período de incubação é de um a dois dias. A transmissão acontece rapidamente e a maioria dos casos é leve. Se você encontrar pessoas com gripe e tentar rastrear como foram infectadas, é realmente difícil”.

Apesar dos desafios de rastrear a transmissão do COVID-19, Cowling diz que o período de incubação de 14 dias do coronavírus deu às autoridades de saúde mais tempo para conectar os pontos e caçar casos assintomáticos. No entanto, o que é notável é que algumas pessoas, quando informadas de que estavam infectadas, concluíram que não eram completamente assintomáticas, afinal.

“Quando perguntados sobre seus sintomas, eles perceberam que estavam se sentindo mal”, diz Cowling. “Há uma área cinzenta onde você pode sentir uma leve sensação de cócegas na garganta ou dor de cabeça, ou não sabe se é um sintoma de uma infecção ou algo que aconteceu porque você não dormiu bem”.

Essa confusão sobre os sintomas clássicos do COVID-19 não é surpreendente, considerando que a lista está crescendo continuamente. Agora eles incluem perda de paladar ou olfato, erupção cutânea roxa nos dedos dos pés e até problemas gastrointestinais, como náusea ou diarréia. Um artigo recente da Nature Medicine mostrou que pessoas sem sintomas externos ainda podem sofrer danos nos pulmões.

Em outras palavras, o que os pesquisadores pensaram serem casos verdadeiramente assintomáticos pode ser o que é conhecido como paucissintomático, o que significa que seus poucos sintomas são tão leves que nunca suspeitam de uma infecção. “Essas são coisas que não fazem você se sentir como você, mas não o atribuem ao COVID-19”, diz Lauren Ancel Meyers, professora de biologia integrativa da Universidade do Texas em Austin, que estuda modelagem de doenças.

Obter uma melhor compreensão dessa área cinzenta pode ser a chave para conter a propagação do vírus.

“Seria valioso entender quais sintomas leves são comuns, para que pudéssemos identificar e isolar mais rapidamente as pessoas”, diz Meyers. “Se houver menos casos assintomáticos verdadeiros do que pensamos, isso poderá ter um enorme impacto em nossas projeções e políticas de reabertura”.

Fonte: National Geographic

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