DENTES FÓSSEIS DO QUÊNIA RESOLVEM MISTÉRIO DE ANTIGO MACACO.

Os dentes de um novo macaco fóssil, descoberto nas terras áridas do noroeste do Quênia, ajudam a preencher um vazio de 6 milhões de anos na evolução dos macacos do Velho Mundo, segundo um estudo de cientistas americanos e quenianos publicado nos Proceedings of the National Academy of Sciences.

A descoberta de dentes de macacos fossilizados de 22 milhões de anos – descritos como pertencentes a uma nova espécie, a Alophia metios – preenche um vazio entre um dente fóssil de 19 milhões de anos descoberto em Uganda e um 25 milhões dente de um ano de idade encontrado na Tanzânia. A descoberta também esclarece como sua dieta pode ter mudado o curso de sua evolução.

“Para um grupo tão bem sucedido quanto os macacos da África e da Ásia, parece que os cientistas já teriam descoberto sua história evolutiva”, disse o autor correspondente do estudo, John Kappelman, professor de antropologia e geologia da Universidade do Texas em Austin. “Embora o dente isolado da Tanzânia seja importante para documentar a ocorrência mais precoce de macacos, os próximos 6 milhões de anos de existência do grupo são um grande espaço em branco. Esse novo macaco revela importante o que aconteceu durante a evolução posterior do grupo”.

Como o intervalo de tempo de 19 a 25 milhões de anos atrás é representado por um pequeno número de sítios fósseis africanos, a equipe visou a famosa região rica em fósseis do oeste de Turkana para tentar preencher esse espaço em branco.

“Hoje, esta região é muito árida”, disse Benson Kyongo, gerente de coleções dos Museus Nacionais do Quênia. “Mas milhões de anos atrás, era uma paisagem florestal e florestal atravessada por rios e riachos. Esses macacos antigos viviam a boa vida.”

Enquanto no campo, a equipe descobriu centenas de mandíbulas, membros e dentes de mamíferos e répteis, variando de 21 milhões a mais de 24 milhões de anos, incluindo restos de elefantes antigos. Os recém-descobertos dentes de macaco são mais primitivos do que os fósseis de macacos geologicamente mais jovens, sem o que os pesquisadores chamam de “lophs“, ou um par de cristas molares, assim ganhando o nome da nova espécie, Alophia, que significa “sem lophs“.

“Esses dentes são tão primitivos que quando os mostramos a outros cientistas, eles nos disseram: “Ah, não, isso não é um macaco. É um porco”, disse Ellen Miller, professora de antropologia da Universidade Wake Forest”. Mas, por causa de outras características dentárias, somos capazes de convencê-los de que sim, na verdade é um macaco”.

O sucesso dos macacos do Velho Mundo parece estar intimamente ligado à sua dentição única, disseram os pesquisadores. Hoje, a configuração das cúspides e dos lophs nos dentes molares permite que eles processem a ampla variedade de alimentos vegetais e animais encontrados nos diversos ambientes da África e da Ásia.

“Você pode pensar no molar-macaco moderno como o processador de alimentos, capaz de cortar, picar, amassar e esmagar todos os tipos de alimentos”, disse Mercedes Gutierrez, professora de anatomia da Universidade de Minnesota.

“Como e quando essa dentição única evoluiu é uma das questões não respondidas na evolução dos primatas”, disse James Rossie, professor de antropologia da Stony Brook University. Os pesquisadores especularam que a dentição primitiva de Alophia foi adaptada a uma dieta que consistia de frutas duras, sementes e nozes, e não folhas, que são processadas de forma mais eficiente pela dentição mais evoluída de macacos fósseis, datada de 19 milhões de anos atrás.

“Costuma-se supor que a característica responsável pelo sucesso de um grupo evoluiu quando o grupo se originou, mas Alophia nos mostra que este não é o caso dos macacos do Velho Mundo”, disse Samuel Muteti, pesquisador dos Museus Nacionais do Quênia. “Em vez disso, a característica da dentição dos macacos modernos evoluiu muito depois do grupo apareceu pela primeira vez”.

Os pesquisadores levantaram a hipótese de que a inclusão de folhas na dieta é o que mais tarde levou à evolução dentária dos macacos.

Os macacos se originaram em uma época em que a África e a Arábia se uniram como um continente insular, com seus animais evoluindo em isolamento até chegar à Eurásia em algum momento entre 20 milhões e 24 milhões de anos atrás. Foi somente após a ancoragem que os mamíferos hoje considerados tipicamente “africanos” – antílopes, porcos, leões, rinocerontes etc. – fizeram sua entrada no continente. Então, os pesquisadores perguntaram: Será que este evento e a possível competição entre os moradores e as espécies recém-chegadas da Eurásia levaram os macacos a explorar as folhas, ou as mudanças climáticas serviram para tornar as folhas mais atraentes?

“A maneira de testar entre essas hipóteses é coletar mais fósseis”, disse Kappelman. “Estabelecer quando, exatamente, a fauna eurasiana entrou na Afar-Arábia continua sendo uma das questões mais importantes em paleontologia, e West Turkana é um dos únicos lugares que conhecemos para encontrar essa resposta”.

A equipe pretende voltar ao campo ainda este ano.

Jornal Referência: D. Tab Rasmussen, Anthony R. Friscia, Mercedes Gutierrez, John Kappelman, Ellen R. Miller, Samuel Muteti, Dawn Reynoso, James B. Rossie, Terry L. Spell, Neil J. Tabor, Elizabeth Gierlowski-Kordesch, Bonnie F. Jacobs, Benson Kyongo, Mathew Macharwas, and Francis Muchemi. Primitive Old World monkey from the earliest Miocene of Kenya and the evolution of cercopithecoid bilophodontyProceedings of the National Academy of Sciences, March 11, 2019; DOI: 10.1073/pnas.1815423116

Fonte: Science Daily

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