FELINOS COM DENTES DE SABRE ERAM FEROZES E ORIENTADOS EM FUNÇÃO DA FAMÍLIA.

A imagem abaixo recém-detalhada mostra Smilodon ajudando os feridos e os jovens.

O gato malvado – Em incontáveis ​​ocasiões ao longo de milhares de anos, predadores e presas – como felinos com dentes de sabre e preguiças gigantes – ficaram atolados no alcatrão do Rancho La Brea, no sul da Califórnia, deixando muitos fósseis para pesquisadores estude.

O felino adolescente com dentes de sabre em uma caçada de verão percebeu tarde demais que ela tinha cometido um terrível erro de cálculo.

Já do tamanho de um tigre moderno, com enormes dentes caninos, ela se esgueirou pelo terreno gramado para emboscar uma preguiça gigante no chão, gritando em perigo. Pronta para atacar, a pata dianteira do gato afundou no chão pegajoso. Pressionando com as outras três patas para se libertar, depois lutando contra o que foi chamado de “tar pit aerobics”, ela ficou irremediavelmente atolada ao lado de sua presa.

Cenários como este ocorreram repetidamente ao longo dos últimos 35 mil anos nos poços de tarugo Rancho La Brea, na Califórnia. Os herbívoros aprisionados, como a preguiça, atraíam carniceiros e predadores – incluindo lobos medonhos, abutres e felinos Smilodon com dentes de sabre – para o que parecia ser uma refeição fácil. Eventualmente, os animais desapareceriam na lama, até que os paleontólogos arrancaram seus fósseis do solo em grande número no último século.

Cinco milhões ou mais de fósseis foram encontrados no local. Mas “não é como se houvesse essa orgia de morte”, diz Christopher Shaw, paleontólogo e ex-gerente de coleções do La Brea Tar Pits and Museum, em Los Angeles. Ele calcula que tal cenário de aprisionamento, condenando 10 ou mais desses grandes mamíferos e aves, teria precisado ocorrer apenas uma vez por década, mais de 35.000 anos, para dar conta dessa abundância de fósseis.

Em La Brea, a coleção de fósseis Smilodon fatalis inclui mais de 166.000 ossos, de um número estimado de 3.000 dos felinos pré-históricos. Famoso por seus caninos temíveis, que cresceram até 18 centímetros de comprimento, S. fatalis pesava até 280 quilos, maior do que a maioria dos maiores leões e tigres de hoje.

Gatos Smilodon carnívoros foram extintos 10 a 20 mil anos atrás.

Os fósseis de S. fatalis, a segunda maior de três espécies de Smilodon que vagaram pelas Américas durante a época do Pleistoceno, foram encontrados nos Estados Unidos e na América do Sul, a oeste dos Andes, até o sul do Chile. E um estudo recente colocou S. fatalis em Alberta, no Canadá, cerca de mil quilômetros ao norte de sua faixa anteriormente conhecida.

Mas o sítio fóssil de La Brea, único em oferecer tantos exemplares, é a fonte da grande maioria dos conhecimentos sobre as espécies. Lá, fósseis de lobos medonhos e felinos com dentes de sabre superam os herbívoros em cerca de 9 para 1, levando os cientistas a especularem que ambos os predadores podem ter formado bandos, semelhantes aos leões e lobos modernos. No entanto, um pequeno número de especialistas argumentam contra o comportamento cooperativo de Smilodon, argumentando que os animais vivos teriam sido inteligentes demais para serem atacados em massa.

Novos estudos podem ajudar a resolver o debate sobre a sociabilidade de Smilodon e responder a perguntas sobre como estes felinos viveram e por que morreram há 10 ou 12 mil anos atrás.

“Temos uma curiosidade inata para entender o que estava fazendo e por que foi extinto”, diz Larisa DeSantis, paleontóloga de vertebrados da Universidade Vanderbilt, em Nashville. Agora, ela diz, “podemos responder a essas perguntas”.

DeSantis está estudando o desgaste microscópico em dentes fósseis e assinaturas químicas no esmalte para revelar a dieta de Smilodon. Outros cientistas estão fazendo estudos biomecânicos do crânio, dentes e membros para entender como o poderoso gato capturou e matou sua presa. Alguns pesquisadores estão extraindo DNA de fósseis, enquanto outros estão coletando dados sobre o paleoclima para tentar entender por que Smilodon morreu.

“É o T. rex dos mamíferos… um predador grande e assustador”, diz Ashley Reynolds, Ph.D. em paleontologia. estudante e pesquisadora de gatos fósseis na Universidade de Toronto. Ela apresentou o fóssil de Alberta em outubro, em Albuquer que, na conferência da Society of Vertebrate Paleontology. Explicando por que os gatos Smilodon continuam estimulando os pesquisadores, ela diz: “Eles provavelmente são os piores de todos os gatos que já existiram”.

Segurança em números

Se Smilodon era um caçador de matilha tem sido debatido por muito tempo porque viver em grupos é raro entre grandes felinos hoje. Mas um número incomum de lesões curadas nos ossos Smilodon em La Brea torna improvável que esses gatos fossem solitários, DeSantis e Shaw relataram em novembro em Indianápolis em uma reunião da Sociedade Geológica da América.

Mais de 5 mil dos ossos Smilodon em La Brea têm marcas de lesão ou doença: cárie dentária, articulações artríticas muito desgastadas, pernas quebradas e cotovelos deslocados que teriam ocorrido antes do enterro dos animais. Exemplos dramáticos incluem peitos esmagados e lesões na coluna vertebral, que os felinos de alguma forma sobreviveram. “Você realmente estremeceria ao ver esses espécimes horrivelmente traumatizados”, diz Shaw, que também é co-editor do livro Smilodon de 2018: The Iconic Sabertooth.

Uma lesão particularmente debilitante foi uma pélvis aleijada, mas evidências de um novo crescimento ósseo mostram que o animal viveu o suficiente para que a cura ocorresse. “Havia muita infecção, dor e mal cheiro, e apenas uma situação realmente horrível para este animal, mas sobreviveu bem mais de um ano”, diz Shaw. “Para mim, isso indica que [o felino ferido] fazia parte de um grupo que ajudou a sobreviver deixando que ele se alimentasse e o protegesse”.

Shaw e DeSantis analisaram uma série de espécimes com o que provavelmente eram doenças agonizantes nos dentes e mandíbulas, incluindo caninos fraturados e infecções massivas que deixavam os animais com crânios disformes.

“Esses animais provavelmente não poderiam ter saído… para matar qualquer coisa”, diz Shaw. “Você sabe como é quando você tem uma dor de dente. Isso é como se fosse 100 vezes pior.

A paleontologista Larisa DeSantis examina os maxilares de Smilodon de La Brea para procurar evidências de ferimentos que possam ter dificultado a caça de um gato com dentes de sabre.

DeSantis comparou sulcos microscópicos e arranhões na superfície dos dentes de animais feridos com microdesgastes nos dentes de Smilodon aparentemente saudáveis. As superfícies dentais dos felinos feridos indicaram que os animais estavam comendo alimentos mais macios, o que teria sido menos doloroso para mastigar, “provavelmente uma proporção maior de carne, gordura e órgãos, em oposição ao osso”, diz ela.

As descobertas são consistentes com a interpretação de que Smilodon era um animal de vida em grupo, diz ela, e que os gatos “permitiam o acesso uns aos outros à comida quando [os membros da matilha feridos] não podiam necessariamente derrubar sua própria presa”.

Reynolds concorda que as lesões curadas são uma evidência persuasiva de que Smilodon vivia em grupos. “Quando você vê um animal com ferimentos realmente desagradáveis ​​que curou de alguma forma, isso faz você se perguntar se eles foram cuidados”.

Nem todos estão convencidos, no entanto. O ecologista Christian Kiffner, do Centro de Estudos de Manejo da Vida Selvagem, em Karatu, na Tanzânia, estudou carnívoros modernos, como os leões africanos e as hienas. “A sobrevida relativamente longa de indivíduos Smilodon fatalis após as lesões dentárias ocorridas não fornece necessariamente evidência hermética para um sistema social específico nesta espécie”, diz ele. “É muito, muito difícil de usar padrões em assembléias carnívoras do Pleistoceno [fósseis] para fazer inferências sobre o comportamento de uma espécie extinta”.

Mesmo que os felinos com dentes de sabre vivessem em grupos, a estrutura social exata dos animais continua sendo uma questão em aberto, diz Reynolds. Os orgulhos modernos dos leões têm numerosas fêmeas e vários machos mais jovens liderados por um macho alfa, com intensa competição entre leões machos. Como resultado, os machos são muito maiores que as fêmeas, pois os machos precisam trabalhar duro para defender suas posições.

Apesar de procurar, os cientistas não encontraram evidências óbvias de uma diferença de tamanho entre os sexos em Smilodon; os pesquisadores não sabem nem quais são os fósseis masculinos ou femininos de La Brea. Diferenças de tamanho entre os sexos, se existissem, podem ter sido pequenas.

“Essa falta de dimorfismo sexual é estranha”, diz Blaire Van Valkenburgh, paleontologista da UCLA que estuda carnívoros fósseis. Diferenças de tamanho relacionadas ao sexo são vistas em muitos felinos de hoje, mais particularmente em leões. Ela acha que a falta de dimorfismo sexual em Smilodon pode sugerir uma estrutura social diferente. Talvez os machos não estivessem competindo tão intensamente pelo acesso às fêmeas. Talvez não houvesse um único macho alfa impedindo a maioria dos machos de fazer um movimento.

Assunto de família

Talvez os grupos Smilodon tivessem uma fêmea alfa em vez de um macho alfa ou um par alfa. Tal é o caso dos modernos lobos e coiotes, que têm diferenças de tamanho menos pronunciadas entre os sexos do que os leões. Os gatos pré-históricos “poderiam ter estruturas familiares ampliadas [semelhantes aos lobos] onde tios e tias estavam por perto, porque provavelmente demorou um pouco para criar os jovens gatos com dentes de sabre”, suspeita Van Valkenburgh.

Os felinos filhotes podem ter levado muito tempo, até 22 meses, para obter a maioria dos seus dentes adultos, diz ela. Os caninos superiores levaram ainda mais tempo, até três anos ou mais, para atingir seu tamanho maciço, relataram os pesquisadores no PLOS ONE em 2015. Os leões modernos, em contraste, normalmente têm todos os seus dentes adultos em 17 meses, diz Van Valkenburgh.

Gatinhos Smilodon também provavelmente passaram por uma curva de aprendizado substancial antes de tentar derrubar uma presa grande. “Levou mais tempo para eles aprenderem a matar algo com segurança sem quebrar os dentes ou morder o lugar errado e se machucar”, especula Van Valkenburgh.

A instrução para enfrentar a vida permitiria esse desenvolvimento mais lento: “Se você é uma espécie social, pode se dar ao luxo de crescer a uma taxa menor do que uma espécie não social porque tem uma rede de segurança familiar”, diz Reynolds. Ela está estudando os fósseis de Smilodon dos poços de piche de Talara, no Peru, em busca de evidências de desenvolvimento de osso lento usando a histologia óssea, examinando seções transversais finas sob um microscópio para determinar fatores como idade e taxa de crescimento.

Um esqueleto de Smilodon fatalis com dentes de sabre revela os robustos membros dianteiros que usou para prender as presas e os longos caninos que causaram uma mordida fatal. The Natural History Museum.

Para entender como os felinos dentes de sabre acabaram derrubando suas presas, Van Valkenburgh se juntou ao paleobiólogo Borja Figueirido, da Universidade de Málaga, na Espanha, entre outros. O grupo estudou a biomecânica da mordida de morte de Smilodon e como o animal usava seus sabres. Esse trabalho, publicado em 22 de outubro de 2018 na Current Biology, adiciona um consenso de que o felino usou seus poderosos membros anteriores, que existiam mesmo nos jovens, para prender a presa antes de aplicar uma mordida letal no pescoço.

“A especialização de ser um dente de sabre parece ter sido, em parte, efetivamente pegar presas maiores do que você e fazer isso muito rapidamente”, diz Van Valkenburgh. Com a presa firmemente presa, um felino Smilodon se posicionaria de modo que uma ou duas mordidas caninas realmente fortes rasgassem a garganta do animal preso.

Em contraste, os leões sufocam as presas – um leão pode prender as mandíbulas ao pescoço, esmagar a traqueia, enquanto outro usa a boca para cobrir o nariz e a boca da vítima. Usando este método mais lento teria aumentado às chances de Smilodon de ferir ou danificar os preciosos dentes caninos.

Sentidos divergentes

Smilodon e seus parentes dentes-de-sabre extintos estão em um ramo da árvore genealógica de felinos que está longe dos felinos de hoje. Os cientistas acreditam que o ramo de Smilodon divergiu dos ancestrais de todos os felinos vivos há cerca de 20 milhões de anos. Dada a distância evolutiva, os pesquisadores ainda estão tentando determinar quão similar – ou diferente – Smilodon era de seus primos felinos vivos. Um foco recente tem sido os sons e sentidos do gato.

Na conferência de paleontologia de vertebrados de outubro, Shaw apresentou evidências de que Smilodon pode ter rugido, assim como leões, tigres, leopardos e seus parentes próximos. As pistas são provenientes de 150 fósseis de La Brea que eram parte do arco hióide, ou laringe, na garganta de Smilodon. (Os Tar pits se destacam por preservar pequenos ossos raramente encontrados em outros lugares.) Os pequenos fósseis são muito semelhantes em forma e estilo aos de felinos rugidores. Gatos domésticos e outros que ronronam têm um arranjo diferente de ossos.

Smilodon pode ter “usado este tipo de comunicação como parte integrante do comportamento social”, diz Shaw. Rugir, no entanto, não é um sinal claro de vida no grupo, observa Reynolds; A maioria dos felinos rugidores de hoje não vive em grandes grupos.

Como o olfato de Smilodon se compara aos gatos vivos ‘é algo que os pesquisadores imaginam. Para investigar essa parte da biologia do animal extinto, uma equipe liderada por Van Valkenburgh olhou para a placa cribriforme de Smilodon – um pequeno osso perfurado dentro do crânio. Células nervosas sensíveis ao cheiro passam através de orifícios na placa dos receptores olfativos no nariz para o cérebro. Acredita-se que o tamanho e o número de buracos correlacionam-se com o número de receptores e, portanto, com a extensão do olfato de um animal.

Para confirmar este link, a equipe de Van Valkenburgh combinou tomografia computadorizada e imagens tridimensionais de crânios de 27 espécies de mamíferos vivos com informações sobre o número de genes de receptores olfativos. Uma tomografia computadorizada de um crânio revelou que Smilodon pode ter tido menos células nervosas receptoras olfativas do que um gato doméstico, relataram os pesquisadores na conferência de paleontologia. A capacidade do Smilodon sentir cheiro foi talvez 10 a 20 por cento menores do que um leão moderno, diz Van Valkenburgh, cuja equipe relatou as descobertas em 14 de Março de 2018 Proceedings da Royal Society B.

Smilodon “pode ​​ter confiado mais em seus olhos e ouvidos”, diz ela. Talvez, em uma antiga divergência evolucionária, o nível de confiança de Smilodon no olfato seguisse uma direção ligeiramente diferente a dos grandes felinos modernos.

 

Canção de cisne com dentes de sabre

Quando as peças do quebra-cabeça Smilodon se encaixam, talvez o maior mistério remanescente seja o motivo pelo qual o animal desapareceu há 10 ou 12 mil anos. Debate sobre a extinção de algumas das grandes espécies de mamíferos da América do Norte oscila entre culpar humanos e mudanças climáticas. Enquanto os humanos, que provavelmente chegaram ao continente há mais de 15 mil anos, e Smilodon certamente conheciam um ao outro nas Américas, eles podem não ter se sobreposto em La Brea, diz Shaw. A evidência mais antiga de pessoas na Bacia de Los Angeles é de cerca de 11 mil anos atrás, altura em que Smilodon pode ou não já ter ido embora. No entanto, a caça humana de grandes presas em outras partes das Américas poderia ter levado a uma escassez de alimentos para os grandes felinos, diz ele.

Uma teoria sustenta que Smilodon passou por tempos difíceis em La Brea quando a falta de presas forçou os felinos com dentes de sabre a consumir carcaças inteiras, incluindo ossos. Isto foi postulado como razão para todos aqueles dentes quebrados entre os fósseis de La Brea. Mas DeSantis não está convencido; ela acha que as rupturas aconteceram durante brigas com presas. Ela diz que micro desgastes dentais sugerem que Smilodon não estava comendo grandes quantidades de ossos.

Alguns carnívoros oportunistas, como os pumas, comiam ossos e conseguiam sobreviver até os dias modernos. Talvez Smilodon não pudesse se adaptar a caçar presas menores quando herbívoros maiores desapareceram, também entre 10 mil e 12 mil anos atrás.

“Muitas das grandes presas da paisagem são extintas”, diz DeSantis“. Você perde nos cavalos, camelos, preguiças gigantescas, mamutes e mastodontes. Isso deve ter tido um impacto.

O desafio de datar fósseis dos Tar pits tem sido um obstáculo para entender exatamente o que estava acontecendo com Smilodon ao longo do tempo. Ossos depositados ao longo de muitos milhares de anos se confundem com o movimento do Tar pits, por razões que os especialistas não entendem completamente. Além disso, o alcatrão torna-se incorporado em cada espécime, dificultando a datação por carbono.

No entanto, novos métodos de pré-tratamento químico de fósseis para remover o Tar pits e tornar a datação por carbono muito mais fácil e barata – e um projeto multi-institucional está agora datando de centenas de Smilodon e outros ossos. Em breve, os pesquisadores poderão rastrear as mudanças em Smilodon nos 35 mil anos de pré-história registrados em La Brea e correlacionar as mudanças de fósseis com as mudanças conhecidas no clima durante esse período.

“Nós vamos ter um controle muito melhor”, Van Valkenburgh diz, “sobre o que estava acontecendo no final de sua existência”.

Fonte: Science News

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