PELA PRIMEIRA VEZ OXIGÊNIO MOLECULAR FOI DESCOBERTO ALÉM DA VIA LÁCTEA.

A molécula indescritível apareceu em um quasar a mais de meio bilhão de anos-luz da Terra. Pela primeira vez, os astrônomos descobriram oxigênio molecular – o mesmo gás que os humanos precisam respirar – em uma galáxia fora da Via Láctea.

Os astrônomos finalmente encontraram oxigênio molecular além da Via Láctea, mas tiveram que olhar para uma galáxia muito distante: o quase Markarian 231, mostrado aqui em uma imagem do Telescópio Espacial Hubble. Nasa, esa, equipe do hubble heritage (stsci/aura)-esa/colaboração hubble e a. Evans (uva/nrao/stony brook uni.)

O oxigênio é o terceiro elemento mais comum no cosmos, depois do hidrogênio e do hélio. Os astrônomos pensaram que o oxigênio molecular, O2, seria comum no espaço entre as estrelas. Mas, apesar das pesquisas repetidas, ninguém havia visto oxigênio molecular além da nossa galáxia – até agora.

Junzhi Wang, astrônomo do Observatório Astronômico de Xangai, na China, e seus colegas descobriram o cartão de visita da molécula em uma galáxia chamada Markarian 231. A 560 milhões de anos-luz de distância na constelação da Ursa Maior, Markarian 231 é a galáxia mais próxima da Terra que contém um quasar, onde o gás gira em torno de um buraco negro supermassivo e fica tão quente que brilha de maneira exagerada.

Usando telescópios de rádio na Espanha e França, os astrônomos viram a radiação num comprimento de onda de 2,52 milímetros, uma assinatura da presença de O2, relata a equipe na revista Astrophysical Journal. “Esta é a primeira detecção de oxigênio molecular em um objeto extragalático”, diz Wang.

É também o elemento molecular mais visto fora do sistema solar. Anteriormente, os astrônomos haviam visto a molécula em apenas duas nuvens formadoras de estrelas dentro da Via Láctea, a Nebulosa de Orion e a nuvem Rho Ophiuchi. Astrônomos acreditam que a escassez de oxigênio interestelar é devido a átomos de oxigênio e as moléculas de água gelada para grãos de poeira, travando o oxigênio. Nesses viveiros estelares, porém, choques de estrelas recém-nascidas brilhantes podem arrancar o gelo da poeira, liberando átomos de oxigênio para se encontrarem e formar moléculas.

Mas mesmo na nebulosa de Orion, o oxigênio molecular é raro, com as moléculas de hidrogênio superando as moléculas de oxigênio em um milhão para um. O hidrogênio também domina em Markarian 231. Mas o oxigênio molecular abrange os arredores do disco galáctico em abundância mais de 100 vezes maior do que na nebulosa de Orion.

Isso é “muito alto”, diz Gary Melnick, astrofísico do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, em Cambridge, Massachusetts, que não participou do trabalho. “Não há explicação conhecida para uma abundância de oxigênio molecular tão alto.” Para confirmar que a radiação realmente surge a partir de O2, Melnick disse que os observadores devem procurar um segundo comprimento de onda da molécula.

Isso não será fácil, diz Wang, porque outras moléculas também emitem radiação nesses comprimentos de onda. Para escorar o caso de O2 , os cientistas passaram por muitas moléculas que emitem comprimentos de onda similar ao detectado e descobriu que ninguém nunca tinha visto qualquer dessas moléculas no espaço – com exceção de O2. “É culpa da eliminação, se você quiser”, diz o membro da equipa de Paul Goldsmith, um astrônomo do Jet Propulsion Laboratory, em Pasadena, Califórnia. Uma possível explicação para todo o O2 é que Markarian 231 passa por uma versão mais vigorosa do processo de formação de oxigênio da Nebulosa de Órion. A galáxia é uma prolífica fábrica estelar, gerando novas estrelas 100 vezes mais rápido que a Via Láctea e expelindo 700 massas solares de gás por ano. O gás de alta velocidade do centro da galáxia pode se transformar em gás no disco, sacudindo o gelo da água dos grãos de poeira para que o oxigênio molecular possa se formar.

Por sua vez, esse oxigênio pode manter a galáxia hiperativa: a radiação emitida pela molécula ajuda a resfriar o gás, de modo que parte dele pode entrar em colapso e criar ainda mais novas estrelas na galáxia.

Fonte: Science News

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