A TERRA ESTÁ “DESAPARECIDA” EM PELO MENOS 20 PÉS DE ALTURA DO NÍVEL DO MAR – ANTÁRTICA PODE SER A BOMBA-RELÓGIO.

Há 115 mil anos, o Homo sapiens ainda vivia em bandos de caçadores, em grande parte confinados à África. Ainda compartilhamos o mundo com os Neandertais, embora ainda não esteja claro se os conhecemos.

Mudança em massa da Antártida no século XX. (Scientific Visualization Studio da NASA).

E embora esses vários hominídeos não soubessem, a Terra estava chegando ao fim de um grande período quente. Foi uma Era que bem próxima do nosso clima atual, mas com uma grande discrepância – os mares na época eram de 20 a 30 pés (6 a 9 metros) mais altos.

Durante esse período antigo, às vezes chamado de Eemiano, os oceanos estavam quase tão quentes quanto hoje.

E, no mês passado, surgiram novas pesquisas intrigantes sugerindo que as geleiras do Hemisfério Norte já recuaram tanto quanto no Eemiano, impulsionadas pelo dramático aquecimento nas regiões árticas.

A descoberta surgiu quando uma equipe de pesquisadores que trabalhava na ilha de Baffin, no nordeste do Canadá, amostrou os restos de plantas antigas que surgiram sob as geleiras das montanhas que recuavam rapidamente.

E descobriram que as plantas eram realmente muito antigas e provavelmente haviam crescido nesses locais há 115 mil anos.

Essa é a última vez que as áreas não foram cobertas por gelo, acreditam os cientistas.

“É muito difícil chegar a qualquer outra explicação, exceto que pelo menos naquela área em que estamos trabalhando… o último século foi tão quente quanto qualquer outro século nos últimos 115 mil anos”, disse Gifford Miller, um geólogo da Universidade do Colorado em Boulder, que liderou a pesquisa na ilha de Baffin.

Mas se Miller estiver certo, há um grande problema. Nós temos registros geológicos do nível do mar a partir do Eemiano. E os oceanos, acreditam os cientistas, eram de 20 a 30 pés  (6 a 9 metros)  mais altos.

Alguma água extra provavelmente veio da Groenlândia, cujo gelo atualmente contém mais de 6 metros de aumento potencial do nível do mar. Mas não poderia ter sido apenas a Groenlândia, porque todo esse manto de gelo não se derreteu na época.

É por isso que os pesquisadores também suspeitam de um colapso da parte mais vulnerável da Antártida, o manto de gelo da Antártica Ocidental. Esta região poderia facilmente fornecer outros 10 pés (3 metros) de aumento do nível do mar, ou mais.

“Não há como obter dezenas de metros de elevação do nível do mar sem obter dezenas de metros de elevação do nível do mar antártico”, disse Rob DeConto, um especialista antártico da Universidade de Massachusetts.

Tentando entender como a Antártida vai cair

Os cientistas estão agora intensamente debatendo precisamente quais processos poderiam ter ocorrido então – e em quanto tempo eles se repetirão. Afinal, a Antártida Ocidental já se mostrou, mais uma vez, começando um retiro.

Alguns pesquisadores, incluindo DeConto, acham que encontraram um processo-chave – chamado colapso do penhasco de gelo marinho – que pode liberar a subida do nível do mar da Antártica Ocidental rapidamente.

Mas eles estão sendo desafiados por outro grupo, cujos membros suspeitam que as mudanças no passado foram lentas – e serão novamente.

Para entender a disputa, considere o cenário vulnerável da própria Antártida Ocidental.

Essencialmente, é um enorme bloco de gelo submerso em água muito fria. Suas geleiras se encostam ao oceano em todas as direções, e em direção ao centro do manto de gelo, o fundo do mar inclina-se rapidamente para baixo, mesmo quando a superfície do manto de gelo se torna muito mais espessa, com até três quilômetros de espessura no total.

Tanto quanto uma milha e meia desse gelo fica abaixo do nível do mar, mas ainda há muito gelo acima dele também.

Assim, se as geleiras do portão de entrada começarem a se mover para trás – particularmente uma geleira chamada Thwaites, de longe a maior delas – o oceano rapidamente teria acesso a gelo muito mais denso.

A idéia é que durante o Eemiano, toda essa área não era um bloco de gelo, mas um mar sem nome. De alguma forma, o oceano entrou, derrubando as defesas glaciais externas e, gradualmente, fixando toda a Antártida Ocidental à tona e a caminho do derretimento.

DeConto, com seu colega David Pollard, construiu um modelo que olhou para o Eemiano, e outro antigo período quente chamado Plioceno, para tentar entender como isso poderia acontecer.

Em particular, eles incluíram dois processos que podem remover as geleiras. Um deles, apelidado de “instabilidade da camada de gelo marinho”, descreve uma situação em que uma geleira parcialmente submersa se aprofunda e se torna mais espessa à medida que você se aproxima de seu centro.

Nesta configuração, a água quente pode fazer com que uma geleira se mova para trás e para baixo, expondo gelo cada vez mais espesso ao oceano – e o gelo mais espesso flui para fora mais rapidamente.

Então a perda se alimenta de si mesma.

A instabilidade da camada de gelo marinho já está em andamento na Antártica Ocidental, mas no modelo não foi suficiente. DeConto e Pollard também acrescentaram outro processo que, segundo eles, está ocorrendo na Groenlândia, em uma grande geleira chamada Jakobshavn.

Jakobshavn está se movendo para trás por uma encosta submarina, exatamente do modo que teme que os Thwaites muito maiores se desviem. Mas Jakobshavn também está fazendo outra coisa. Está constantemente quebrando pedaços grossos à sua frente, quase como um pedaço de pão, largando fatia após fatia.

Isso porque Jakobshavn não tem mais uma plataforma de gelo, uma extensão flutuante que costumava crescer sobre o oceano na frente da geleira e estabilizá-la. A plataforma desabou quando a Groenlândia se aqueceu nas últimas duas décadas.

Como resultado, Jakobshavn apresenta agora uma frente vertical íngreme para o mar. A maior parte do gelo da geleira está sob a água, mas mais de 100 metros (330 pés) se estendem acima dela – e para DeConto e Pollard, esse é o problema. Isso é demais para ser sustentado.

Gelo não é aço. Quebra. E quebra mesmo.

Esse processo adicional, chamado de “colapso do penhasco de gelo marinho”, causa um desastre total se você aplicá-lo a Thwaites. Se Thwaites algum dia perder sua própria plataforma de gelo e expor uma frente vertical ao oceano, você terá penhascos de gelo a centenas de metros acima da superfície da água.

DeConto e Pollard dizem que tais penhascos cairiam continuamente no mar. E quando eles adicionaram esse cálculo, não apenas recriaram a elevação do nível do mar Eemiano, como aumentaram muito sua projeção de quanto gelo a Antártida poderia produzir neste século – mais de um metro.

Como há outros condutores de aumento do nível do mar, como a Groenlândia, isso significa que poderíamos ver até um metro e oitenta no total neste século, aproximadamente duas projeções anteriores. E no próximo século, a perda de gelo pioraria ainda mais.

“O que nós apontamos foi, se o tipo de parto que vemos na Groenlândia hoje começar a se transformar em ambientes análogos na Antártida, então a Antártida tem um gelo muito mais espesso, é uma camada de gelo maior, as conseqüências seriam potencialmente monumentais. para o aumento do nível do mar”, disse DeConto.

Além disso, o processo, ele argumenta, é essencial para entender o passado – e, portanto, como podemos replicá-lo.

“Não podemos recriar seis metros de elevação do nível do mar no início do Eemiano, sem levar em conta algumas fraturas frágeis no modelo de gelo”, disse DeConto.

Um enorme debate sobre penhascos de gelo marinho

Tamsin Edwards não está convencido. Glaciologista do Kings College London, ela é autora principal – com vários outros especialistas da Antártida – de um estudo publicado na na Nature (o mesmo periódico que publicou DeConto e Pollard em 2016) que contesta seu modelo, em grande detalhe.

Usando uma técnica estatística para examinar os resultados, Edwards e seus colaboradores acham que a derrubada dos penhascos de gelo não é necessária para reproduzir os períodos quentes passados.

Eles também apresentam menores possibilidades de aumento do nível do mar da Antártida neste século. Se estiverem certos, o pior caso é voltar para cerca de 40 centímetros, ou um pouco mais de um pé, em vez de três a quatro pés.

“As coisas podem não ser tão terríveis como o último estudo previu”, disse Edwards. “Mas eles ainda são ruins”.

É uma nova ciência, ela disse, e sem mais modelagem não está claro como os penhascos de gelo acabarão afetando o aumento do nível do mar.

Mas então o que aconteceu no Eemiano? Edwards acha que demorou muito para perder o lete da Antartica. Que não foi rápido. Afinal, todo o período geológico foi de milhares de anos.

“Somos muito impacientes, humanos, e as camadas de gelo não respondem em uma década, são bestas lentas”, disse ela.

DeConto diz que aprendeu algo da crítica.

“O estudo da Edwards ilustra a necessidade de estatísticas mais profundas do que aplicamos originalmente à nossa produção do modelo de 2016, mas os modelos estão evoluindo rapidamente e eles já mudaram consideravelmente desde 2016”, disse ele em uma declaração por escrito.

Mas ele não está recuando em penhascos de gelo marinho. A nova crítica, disse DeConto, implica que “esses processos não são importantes para a futura elevação do nível do mar. E eu acho que essa é uma mensagem perigosa”.

Ele certamente tem seus aliados. Richard Alley, um conhecido glaciologista da Universidade Estadual da Pensilvânia que publicou com DeConto e Pollard, escreveu em um e-mail que “a retirada do penhasco não é um processo físico estranho e inesperado; está acontecendo agora em alguns lugares, aconteceu no passado, e é esperado sempre que temperaturas suficientemente altas ocorram no oceano ou no ar ao redor do gelo que flui para o oceano”.

O Eemiano – pior?

Há uma coisa importante a considerar – o Eemiano ocorreu sem seres humanos emitindo muitos gases de efeito estufa.

A quantidade de dióxido de carbono atmosférico era muito menor do que a atual. O evento foi impulsionado por mudanças na órbita da Terra ao redor do sol, levando a mais luz solar caindo no hemisfério norte.

A grande diferença, desta vez, é que os seres humanos estão aquecendo as coisas muito mais rápido do que se acredita ter acontecido no passado geológico.

E isso faz uma diferença fundamental, disse Ted Scambos, um pesquisador da Antártida que lidera o lado norte-americano de uma missão multimilionária internacional para estudar o Glaciar Thwaites, e pesquisador sênior do Centro Nacional de Dados de Neve e Gelo do Colorado.

“O ritmo atual da mudança climática é muito rápido”, disse Scambos, e a taxa de aquecimento pode levar os glaciares a se comportarem de maneira diferente do que no passado.

Assim, Scambos diz que vê o debate atual como frutífero – “é a discussão que precisa acontecer” -, mas que isso não diminui sua preocupação com o destino da geleira de Thwaites se ela recuar o suficiente.

“Não há modelo que diga que a geleira não acelere se entrar nessas condições”, disse Scambos. “Só tem que caber.”

Os humanos não estavam nem perto da Antártida no Eemiano – e nós nunca, no período moderno, vimos uma geleira tão grande quanto os Thwaites recuarem. É possível que algo aconteça e que não tenhamos precedentes ou previsões.

Há pouco tempo, por exemplo, os cientistas relataram uma grande cavidade sob uma parte da geleira – algo que eles disseram que os modelos não poderiam prever.

Há uma participação enorme envolvida agora, pelo menos, tentando descobrir o que poderia acontecer – antes que isso realmente aconteça. Isso ajudará a determinar se os humanos, agora organizados e industrializados e mestres nos combustíveis fósseis, estão preparados para conduzir uma repetição de nossa própria história geológica.

Este artigo foi originalmente publicado pelo The Washington Post.

Fonte: Science Alert

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