PIGMENTOS FÓSSEIS DOS DINOSSAUROS REVELAM A ORIGEM DAS CORES DOS OVOS DAS AVES.

Os matizes e padrões dos modernos ovos de pássaros remontam aos seus ancestrais dinossauros.

Os pigmentos encontrados nas cascas de ovos fossilizadas mostram que os pássaros modernos herdaram seus ovos coloridos dos dinossauros. Crédito: Jasmina Wiemann

As cascas de ovos de aves modernas exibem uma variedade espetacular de tons de arco-íris – de amarelo manteiga a vermelho sangue, pálido aqua ao mais escuro ciano. Alguns são manchados ou salpicados; outros são livres de manchas. Como e quando a surpreendente diversidade de cores e padrões de ovos evoluiu? Entre os modernos amniotas (o grupo que inclui pássaros, répteis e mamíferos), apenas os pássaros produzem ovos coloridos. As outras camadas de ovos são brancas e claras. Portanto, a sabedoria predominante é que a cor dos ovos é estritamente uma inovação das aves – mas novas descobertas indicam que muito antes do ovo azul das aves robin, havia o ovo azul de Deinonychus.

Em um artigo publicado na revista Nature, pesquisadores relatam pigmentos encontrados em cascas de ovos fossilizadas de várias espécies de dinossauros. O trabalho indica que a variedade estonteante de cores e padrões nos modernos ovos de aves remonta a uma única origem evolucionária nos dinossauros não-aviários. (Tecnicamente, as aves são um subgrupo de dinossauros; daí a distinção entre aviária e não-aviária). A descoberta se soma a um corpo crescente de evidências de pigmentos fósseis que estão revolucionando a ciência dos dinossauros.

As primeiras sugestões de cor de ovo podem ter sido originadas em dinossauros não-aviários no ano passado, quando Jasmina Wiemann, estudante de doutorado na Universidade de Yale, e seus colegas anunciaram a descoberta do pigmento responsável pela coloração de ovo verde-azulada em cascas de ovos fossilizadas de vários dinossauros oviraptorídeos na China. Oviraptorídeos eram dinossauros relativamente pequenos, bípedes, com mãos que seguravam, bicos e penas desdentados. A descoberta estabeleceu que pelo menos um grupo de dinossauros não-aviário tinha ovos coloridos, levantando a questão de saber se os pássaros herdaram a cor do ovo de seus ancestrais dinossauros não-aviários ou se a coloração evoluiu independentemente em aves e dinossauros não-aviária.

No novo estudo, Wiemann e seus colegas amostraram as cascas de ovos de 19 espécies de aves, crocodilos e dinossauros não-aviários e analisaram sua composição química usando uma técnica chamada espectroscopia Raman, que pode identificar pigmentos. As cores dos ovos das aves modernas derivam de apenas dois pigmentos: biliverdina e protoporfirina IX. Os pesquisadores detectaram ambos os pigmentos em suas amostras de casca de ovo fóssil. Mapeando os resultados em uma árvore genealógica, a equipe determinou a cor dos ovos surgindo apenas uma vez – dentro do grupo de dinossauros Eumaniraptora, que inclui oviraptorídeos e alguns outros dinossauros não-aviários, bem como todos os pássaros modernos. Saurópodes (Apatossauro e seus relacionados) e ornitísquios (Triceratopse e parentes) não parecem ter colocado ovos pigmentados. E as poucas linhagens eumaniraptoranas que perderam a cor dos ovos não a recuperaram – presumivelmente porque as cascatas de genes que dão origem à cor dos ovos são muito complexas, observa Wiemann.

Os resultados do estudo oferecem insights sobre a questão de longa data de porque a cor do ovo evoluiu em primeiro lugar. Os cientistas já propuseram várias hipóteses para explicar o fenômeno, argumentando que os pigmentos podem ter ajudado a camuflar os ovos em certos ambientes, fornecer proteção contra a radiação solar prejudicial ou fortalecer a casca, entre outros benefícios. Os pigmentos de casca de fóssil encontrados por Wiemann e seus colegas são provenientes de dinossauros conhecidos por terem depositado seus ovos em ninhos acima do solo, em vez de enterrá-los como fizeram seus ancestrais. Essa associação sugere que uma mudança no comportamento de nidificação foi um fator-chave para o surgimento da cor dos ovos, embora outros fatores também possam ter contribuído. Por exemplo, especialistas externos acham as alegações da equipe de preservação de pigmentos nos ovos fósseis convincentes. “Isso é bom”, diz Jakob Vinther, da Universidade de Bristol, na Inglaterra, uma autoridade em pigmentos antigos. Ele observa que a equipe demonstrou que a espectroscopia Raman pode distinguir pigmentos de proteínas de forma confiável, o que pode parecer bastante similar.

As descobertas podem ter implicações intrigantes para entender o cuidado parental em dinossauros. Na década de 1990, os paleontólogos que trabalhavam na Mongólia recuperaram um fóssil primorosamente preservado de um oviraptorídeo posicionado no topo de um ninho de ovos. Aclamado como prova poderosa de que o comportamento das aves modernas se originou em dinossauros não-aviários, o fóssil, supostamente feminino, foi apelidado de “Big Mama”. Mas anos depois os pesquisadores examinaram vários fósseis de dinossauros adultos com garras preservados e ovos (incluindo oviraptorídeos), comparando o volume do ovo e a estrutura óssea dos espécimes fósseis com os das aves modernas. Sua conclusão: os dinossauros eram provavelmente do sexo masculino. A nova evidência de cor do ovo “acrescenta a peça que faltava no quebra-cabeça”, diz Wiemann. Nos pássaros modernos, como os robins, a cor do ovo azul é frequentemente associada a níveis mais elevados de cuidado paterno. O pensamento é que a cor dos ovos é um sinal de qualidade na mãe e, portanto, nos seus filhotes, e, como tal, faz com que o pai se esforce ao máximo para sustentar sua família. A revelação oviraptorídeos e alguns outros eumaniraptoranos tinham ovos azuis, assim, apoia a alegação de cuidado paterno em aves originadas em dinossauros preservados. Isto é, Big Mama pode ser mais apropriadamente chamado Big Papa.

“A descoberta de uma única origem para a cor de casca de ovo em dinossauros é um lembrete maravilhoso de que as aves modernas herdaram muitas características de seus ancestrais dinossauros”, diz Mary Stoddard, da Universidade de Princeton, que estuda a evolução dos ovos de aves e não participou do novo trabalho. Ela observa que, nos últimos anos, a percepção de que muitos dinossauros não-aviários possuíam penas coloridas transformou o pensamento dos cientistas sobre a biologia e o comportamento dos dinossauros. Esse novo estudo, acrescenta ela, “provavelmente inspirará uma nova área de pesquisa sobre o comportamento de nidificação e incubação de dinossauros”.

Fonte: Scientific American

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