REINFECÇÕES POR CORONAVÍRUS: TRÊS PERGUNTAS QUE OS CIENTISTAS ESTÃO FAZENDO.

As segundas infecções levantam questões sobre a imunidade de longo prazo ao COVID-19 e as perspectivas de uma vacina.

Imagem de microscópio eletrônico de partículas de coronavírus SARS-CoV-2 (amarelo) em uma célula (vermelho). Crédito: NIAID / NIH / SPL

Quando surgiu a notícia de que um homem que vivia em Hong Kong havia sido infectado pelo coronavírus novamente, meses depois de se recuperar de um ataque anterior de COVID-19, a imunologista Akiko Iwasaki teve uma reação incomum. “Fiquei muito feliz”, diz ela. “É um bom exemplo didático de como a resposta imunológica deve funcionar”.

Para Iwasaki, que estuda as respostas imunológicas ao vírus SARS-CoV-2 na Universidade de Yale em New Haven, Connecticut, o caso foi encorajador porque a segunda infecção não causou sintomas. Isso, diz ela, sugere que o sistema imunológico do homem pode ter se lembrado de seu encontro anterior com o vírus e entrado em ação, evitando a repetição da infecção antes que ela pudesse causar muitos danos.

Mas menos de uma semana depois, seu humor mudou. Funcionários da saúde pública em Nevada relataram outra reinfecção – desta vez com sintomas mais graves. Seria possível que o sistema imunológico não só tivesse falhado em proteger contra o vírus, mas também piorado as coisas? “O caso de Nevada não me deixou feliz”, disse Iwasaki.

Duelo de afirmações são comuns no mundo da gangorra da pandemia COVID-19, e Iwasaki sabe que não pode tirar conclusões firmes sobre as respostas imunológicas de longo prazo ao SARS-CoV-2 em apenas alguns casos. Mas nas próximas semanas e meses, Iwasaki e outros esperam ver mais relatos de reinfecção e, com o tempo, pode surgir uma imagem de se o mundo pode contar com o sistema imunológico para acabar com a pandemia.

À medida que os dados chegam, a Nature analisa as principais questões que os pesquisadores estão tentando responder sobre a reinfecção.

Quão comum é a reinfecção?

Relatos de possíveis reinfecções circularam por meses, mas as descobertas recentes são as primeiras a aparentemente descartar a possibilidade de que uma segunda infecção seja apenas a continuação de uma primeira.

Para estabelecer que as duas infecções em cada pessoa eram eventos separados, as equipes de Hong Kong e de Nevada sequenciaram cada um (01, 02) dos genomas virais da primeira e da segunda infecções. Ambos encontraram diferenças suficientes para convencê-los de que variantes separadas do vírus estavam em ação.

Mas, com apenas dois exemplos, ainda não está claro com que freqüência ocorrem reinfecções. E com 26 milhões de infecções por coronavírus conhecidas em todo o mundo até agora, algumas reinfecções podem não ser motivo de preocupação ainda, diz o virologista Thomas Geisbert da University of Texas Medical Branch em Galveston. Precisamos de muito mais informações sobre a prevalência disso, diz ele.

Essa informação pode estar no horizonte: o tempo e os recursos estão convergindo para permitir a identificação de mais casos de reinfecção. Já passou muito tempo desde as ondas iniciais de infecção em muitos países. Algumas regiões estão experimentando novos surtos, proporcionando uma oportunidade para as pessoas serem novamente expostas ao vírus. O teste também se tornou mais rápido e disponível. A segunda infecção do homem de Hong Kong, por exemplo, ocorreu depois que ele viajou para a Espanha e foi testado para SARS-CoV-2 no aeroporto em seu retorno a Hong Kong.

Além disso, os cientistas em laboratórios de saúde pública estão começando a se reerguer, diz Mark Pandori, diretor do Laboratório de Saúde Pública do Estado de Nevada em Reno, e investigador do estudo de Nevada. Durante a primeira onda da pandemia, era difícil imaginar o rastreamento de reinfecções quando os laboratórios de teste estavam sobrecarregados. Desde então, Pandori diz que seu laboratório teve tempo para respirar – e para criar instalações de sequenciamento que podem sequenciar rapidamente um grande número de genomas virais de testes positivos para SARS-CoV-2.

Todos esses fatores tornarão mais fácil encontrar e verificar reinfecções em um futuro próximo, diz o microbiologista clínico Kelvin To da Universidade de Hong Kong.

Um homem de Hong Kong é a primeira pessoa a relatar que foi infectado pelo coronavírus pela segunda vez. Crédito: Yan Tang / SOPA Images / Getty

As reinfecções são mais ou menos graves que as primeiras?

Ao contrário de Iwasaki, o virologista Jonathan Stoye, do Instituto Francis Crick, em Londres, não se consolou com a falta de sintomas da segunda infecção do homem de Hong Kong. Tirar conclusões de um único caso é difícil, diz ele. “Não tenho certeza se isso realmente significa alguma coisa.”

Stoye observa que a gravidade da COVID-19 varia enormemente de pessoa para pessoa e pode variar de infecção para infecção na mesma pessoa. Variáveis ​​como a dose inicial do vírus, possíveis diferenças entre as variantes do SARS-CoV-2 e mudanças na saúde geral de uma pessoa podem afetar a gravidade de uma reinfecção. “Há quase tantas incógnitas sobre reinfecção como havia antes deste caso”, diz ele.

Determinar se a ‘memória imunológica’ afeta os sintomas durante uma segunda infecção é crucial, particularmente para o desenvolvimento de vacinas. Se os sintomas geralmente são reduzidos pela segunda vez, como no homem de Hong Kong, isso sugere que o sistema imunológico está respondendo como deveria.

Mas se os sintomas forem consistentemente piores durante uma segunda sessão de COVID-19, como ocorreram na pessoa em Nevada, o sistema imunológico pode estar piorando as coisas, diz a imunologista Gabrielle Belz da Universidade de Queensland e do Walter and Eliza Hall Institute of Pesquisa Médica em Victoria, Austrália. Por exemplo, alguns casos de COVID-19 graves são agravados por respostas imunológicas desonestas que danificam o tecido saudável. Pessoas que passaram por isso durante a primeira infecção podem ter células imunológicas que são preparadas para responder de forma desproporcional novamente na segunda vez, diz Belz.

Outra possibilidade é que os anticorpos produzidos em resposta ao SARS-CoV-2 ajudem, em vez de combater, o vírus durante uma segunda infecção. Este fenômeno, chamado de realce dependente de anticorpos, é raro – mas os pesquisadores encontraram sinais preocupantes dele enquanto tentavam desenvolver vacinas contra coronavírus relacionados, responsáveis ​​pela síndrome respiratória aguda grave e síndrome respiratória do Oriente Médio.

Conforme os pesquisadores acumulam mais exemplos de reinfecção, eles devem ser capazes de resolver essas possibilidades, diz o virologista Yong Poovorawan, da Universidade Chulalongkorn em Bangkok.

Que implicações as reinfecções têm para as perspectivas da vacina?

Historicamente, as vacinas mais fáceis de fazer são contra doenças nas quais a infecção primária leva a imunidade duradoura, diz Richard Malley, especialista em doenças infecciosas pediátricas do Hospital Infantil de Boston em Massachusetts. Os exemplos incluem sarampo e rubéola.

Mas a capacidade de reinfecção não significa que uma vacina contra a SARS-CoV-2 não seja eficaz, acrescenta. Algumas vacinas, por exemplo, requerem injeções de ‘reforço’ para manter a proteção. “Não deve assustar as pessoas”, diz Malley. “Não deve significar que uma vacina não será desenvolvida ou que a imunidade natural a esse vírus não possa ocorrer, porque esperamos isso com os vírus”.

Aprender mais sobre a reinfecção pode ajudar os pesquisadores a desenvolver vacinas, diz Poovorawan, ensinando-lhes quais respostas imunológicas são importantes para manter a imunidade. Por exemplo, os pesquisadores podem descobrir que as pessoas se tornam vulneráveis ​​à reinfecção depois que os anticorpos caem abaixo de um determinado nível. Eles poderiam então projetar suas estratégias de vacinação para compensar isso – talvez usando uma injeção de reforço para manter o nível de anticorpos, diz Poovorawan.

Enquanto as autoridades de saúde pública lutam com a logística estonteante de vacinar a população mundial contra o SARS-CoV-2, uma injeção de reforço dificilmente seria uma notícia bem-vinda, mas não colocaria a imunidade de longo prazo contra o SARS-CoV-2 completamente fora de alcance, diz Malley.

Ainda assim, Malley está preocupado com a possibilidade de as vacinas reduzirem os sintomas apenas durante uma segunda infecção, em vez de prevenir essa infecção por completo. Isso fornece alguns benefícios, mas pode efetivamente transformar indivíduos vacinados em portadores assintomáticos da SARS-CoV-2, colocando em risco as populações vulneráveis. Os idosos, por exemplo, estão entre os mais atingidos pela COVID-19, mas tendem a não responder bem às vacinas.

Por esse motivo, Malley deseja ver dados sobre a quantidade de vírus que as pessoas “liberam” quando reinfectadas com o SARS-CoV-2. “Eles ainda podem servir como um importante reservatório de uma propagação futura”, diz ele. “Precisamos entender isso melhor após a infecção natural e a vacinação se quisermos sair dessa bagunça.”

Fonte: Nature

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