OS HUMANOS DESENVOLVERAM DEFESAS NATURAIS CONTRA O SUICÍDIO?

Enquanto co-organizava um simpósio há alguns anos, um distinto psicólogo evolucionista chamado Nicholas Humphrey procurou um especialista para explorar um mistério que remontava à época de Charles Darwin. “A seleção natural nunca produzirá algo prejudicial a si mesma”, escreveu Darwin em Sobre a origem das espécies.

N. Cary/science

Mas nos humanos, a seleção natural aparentemente fez exatamente isso. O suicídio é a principal causa de morte violenta, atingindo cerca de 800.000 pessoas em todo o mundo a cada ano – mais do que todas as guerras e assassinatos combinados, de acordo com a Organização Mundial de Saúde.

Humphrey, professor emérito da London School of Economics, sabia que um punhado de pensadores evolucionistas havia oferecido maneiras de resolver esse paradoxo. Mas ele não conseguiu encontrar uma explicação que achasse adequada à maioria dos casos de suicídio. Então ele decidiu explorar o assunto e fazer a apresentação sozinho.

Aplicando um olhar evolutivo aos dados epidemiológicos e culturas humanas, Humphrey concluiu que o suicídio era provavelmente o subproduto trágico de uma adaptação vital: o sofisticado cérebro humano. Enquanto publicava um trabalho sobre o seu trabalho após a conferência, ele descobriu que outro pesquisador tinha ideias semelhantes. Um psicoterapeuta chamado Clifford Soper, agora em consultório particular em Lisboa, fez o Ph.D. trabalho concluindo que as devastações do suicídio são uma consequência da inteligência humana e moldaram nossas mentes e culturas.

Tais argumentos podem colidir com a visão médica de que o suicídio é dirigido principalmente por doenças psiquiátricas. E alguns médicos podem se preocupar que as pessoas em risco possam interpretar erroneamente as ideias como sugerindo que o suicídio é “natural”. De fato, Humphrey e Soper propõem que, se o que nos torna humanos nos colocou em risco, isso também nos salvou. Eles argumentam que, diante da persistente ameaça de suicídio, os humanos desenvolveram um conjunto de defesas, como as crenças religiosas, que são elementos cruciais de nossa cultura e psicologia.

“Humanos raramente morrem por suicídio porque somos soberbamente projetados para lidar com qualquer coisa que a vida nos cause, mas nossas defesas antissuicidas também não são à prova de falhas”, diz Soper. Ele sugere que essas hipóteses podem ajudar a explicar por que o suicídio é muitas vezes impulsivo e também concentra a atenção em estratégias efetivas de prevenção.

As ideias estão agitando o campo, diz o psicólogo evolucionista Todd Shackelford, da Universidade de Oakland, em Rochester, Michigan. Ao mudar o foco para as defesas naturais contra o suicídio, Soper “virou completamente tudo de cabeça para baixo”, diz Shackelford, que era um leitor de fora da tese de Soper. “Ele pode estar errado. Mas ele está empurrando o campo em novas direções desafiadoras”.

Soper era psicoterapeuta em período parcial em 2014, morando em Gloucestershire, no Reino Unido, quando se viu querendo entender as origens do suicídio, a fim de ajudar as pessoas enlutadas por ele. Enquanto vasculhava a literatura científica, ele foi cativado pelo poder do pensamento evolucionista, que “parecia mais útil do que qualquer outra coisa”, diz ele.

Soper finalmente ganhou um Ph.D. da Escola de Ciências Naturais e Sociais da Universidade de Gloucestershire, em Cheltenham, em 2017. “O que eu estava pensando era tão estranho que eu sabia que precisava de revisão por pares”, diz ele. “Eu precisava de pessoas para conversar.”

Soper chama seu modelo de dor e cérebro: quando se depara com uma dor agonizante, uma mente sofisticada pode pensar na morte como uma fuga. Ao desenvolver o modelo, ele começou com fatos familiares. Todos os organismos sentem dor, o que é vital para evitar ameaças. Mas os humanos são indiscutivelmente únicos em nossos grandes cérebros, que nos permitem ter vidas sociais complexas, cultura e uma consciência da morte.

Humphrey seguiu um raciocínio semelhante. Ele e Soper dizem que a combinação poderia explicar por que o suicídio é único e difundido entre os seres humanos, tendo sido relatado em todos os tipos de sociedade humana, tão variados quanto grupos de caçadores-coletores e nações industrializadas. Um poema egípcio de 4.000 anos de idade menciona o suicídio, assim como os registros históricos de todas as épocas desde então. Humphrey também observa que os pensamentos e comportamentos suicidas são muito mais comuns do que o ato em si. Nos Estados Unidos, em 2017, cerca de 4% de todos os adultos, ou quase 10 milhões de pessoas, pensaram seriamente em suicídio, de acordo com a Pesquisa Nacional sobre Uso de Drogas e Saúde. Isso é mais do que 200 vezes o número que morreu por suicídio naquele ano.

Em contraste, Humphrey e Soper não encontram evidências convincentes de que outros animais intencionalmente terminam suas vidas. E embora as taxas de suicídio estejam aumentando entre os adolescentes americanos, o suicídio continua sendo extremamente raro entre as crianças: das mais de 47 mil pessoas nos Estados Unidos que morreram por suicídio em 2017, apenas 17 tinham entre 8 e 10 anos; nenhuma dessas mortes foi relatada em idades mais jovens.

Embora o suicídio apareça em todas as culturas humanas, também é um evento raro. Soper e Humphrey apontam que muitas culturas tentam combater o suicídio estigmatizando-o ou tornando-o impensável. Todas as principais religiões proíbem pelo menos algumas formas de suicídio, diz Soper, assim como muitos costumes tribais. Por exemplo, Soper observa que o povo baganda de Uganda destrói as casas de pessoas que morrem por suicídio e banem seus parentes, como outros acadêmicos documentaram.

Tais defesas são talvez mais fáceis de ver quando se quebram. Médicos e outros há muito se preocupam com o contágio suicida – por exemplo, após a morte amplamente divulgada de uma celebridade. A morte de Robin Williams foi associada a 1800 suicídios adicionais nos meses seguintes, de acordo com um estudo no PLOS ONE ano passado. Pesquisas citadas por Soper e Humphrey relataram taxas anuais de suicídio surpreendentemente altas, de até 1,7%, em algumas aldeias da ilha de Palawan, nas Filipinas. Lá, os antropólogos relataram que o suicídio foi discutido casualmente e que os aldeões tinham pouca crença em vida após a morte. E em um estudo longitudinal de 2014, os pesquisadores descobriram que os adolescentes americanos expostos ao suicídio em amigos e familiares são mais propensos a ter pensamentos suicidas e, às vezes, tentativas. “Existem proteções culturais contra o suicídio, e você pode vê-las quando elas enfraquecem”, diz a socióloga Anna Mueller, da Universidade de Indiana, em Bloomington, que co-escreveu esse estudo na American Sociological Review.

O papel da religião pode ser complexo, alerta a socióloga Bernice Pescosolido, também da Universidade de Indiana. Seus estudos nos Estados Unidos sugerem que, seja qual for a doutrina de uma religião, é mais provável que ela proteja contra o suicídio quando nutre redes sociais unidas.

Mais controverso, Soper propõe que a própria doença mental pode ser uma salvaguarda contra o suicídio. Ele sugere que certos transtornos mentais estão associados ao suicídio porque foram projetados pela seleção natural como defesa contra ela. Por exemplo, ele argumenta que a falta de iniciativa que acompanha a depressão pode ajudar a prevenir atos suicidas.

Esse argumento é plausível para alguns tipos de depressão, diz Riadh Abed, que preside o grupo de psiquiatria evolucionária do Royal College of Psychiatrists em Londres. Mas ele e alguns outros psiquiatras são céticos em relação aos argumentos de Soper sobre outros distúrbios – por exemplo, que o uso compulsivo de drogas e o vício às vezes podem diminuir a dor insuportável e, portanto, reduzir os suicídios.

Mesmo Shackelford diz que tais ideias precisam de mais testes, e outros acadêmicos as consideram marginais. Um crítico é o psicólogo e principal suicidologista Thomas Joiner, da Florida State University, em Tallahassee. O interesse de Joiner se aprofundou durante seus anos de pós-graduação, quando seu pai cometeu suicídio, e ele explorou a evolução do suicídio porque, como Soper, ele achava que o entendimento resultante poderia ajudar os pacientes. Joiner, porém, discorda veementemente de que o comportamento suicida é resultado de uma condição humana natural.

Em vez disso, ele sugere que o suicídio pode representar uma falha de comportamentos altruístas e abnegados, algo semelhante às abelhas que picam os intrusos e morrem para proteger o ninho. Algumas pessoas suicidas podem erroneamente pensar que estão reduzindo um fardo sobre seus entes queridos. Para Joiner, “não poderia ser mais claro” que essas mortes são causadas por doenças psiquiátricas e que os impulsos suicidas devem ser tratados como tal.

O psiquiatra evolucionista Randolph Nesse, da Universidade Estadual do Arizona, em Tempe, diz que está “intrigado, mas de modo algum convencido”, pela ideia de Soper de que os seres humanos foram moldados pelas tendências para evitar o suicídio. Randolph Nesse enfatiza que o suicídio “é um comportamento que pode ter muitas causas e motivos possíveis”, de modo que nenhuma teoria evolutiva unificada pode explicá-lo adequadamente.

Apesar de tais críticas, Humphrey espera que este trabalho possa ajudar os pacientes. “Gosto de pensar que poderia ajudar uma pessoa se ela pudesse entender por que ela evoluiu para ter um cérebro vulnerável a optar por essa solução desastrosa e de curto prazo”, diz ele. “Uma pessoa que enxerga através da lógica por trás de seus impulsos suicidas pode estar em melhor posição para resistir a eles”.

Fonte: Science Magazine

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