DEBATE SOBRE SINAIS DO INÍCIO DA VIDA INSPIRA DUELOS DE EQUIPES A IREM PARA A GROENLÂNDIA – JUNTOS.

Imagens em 3D do site podem ajudar outros pesquisadores a estudá-lo de longe.

Um debate em andamento sobre se estranhos rabiscos nas rochas da Groenlândia são sinais de vida antiga viu uma distensão em agosto, quando cientistas de ambos os lados visitaram o local para conversar. Mike Toillio/Astrobiolgy NASA.

Nas profundezas do coração da Groenlândia, em uma área recentemente desnudada pelo derretimento do gelo, existe uma controvérsia: um afloramento rochoso que, segundo alguns cientistas, contém os mais antigos sinais de vida conhecidos na Terra. Outros discordam. Então, um punhado de cientistas recentemente se dirigiu ao local para estudá-lo juntos.

Não é fácil identificar traços biológicos dentro de rochas que foram agitadas e mastigadas pela pressão tectônica e calor ao longo de bilhões de anos. Mas descobrir a melhor forma de identificar esses traços na Terra poderia ajudar os cientistas a identificar esses sinais em outros mundos, como Marte.

O afloramento da Groenlândia, que data de entre 3,7 bilhões e 3,8 bilhões de anos atrás, contém rabiscos estranhos com apenas alguns centímetros de altura. Uma equipe de cientistas sugeriu que o padrão ondulado foi modelado por microrganismos que vivem em antigas piscinas rasas. Os microrganismos mudaram de sedimentos até formarem estruturas em camadas finas chamadas estromatólitos, relataram o geólogo Allen Nutman, da Universidade de Wollongong, na Austrália, e colegas na Nature em 2016.

Outros cientistas refutaram essa idéia, com base em evidências geológicas e químicas de amostras do afloramento da Groenlândia. A astrobióloga Abigail Allwood, do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, em Pasadena, Califórnia, que liderou outro estudo publicado na Nature em 2018, diz que visitar o sítio em 2016 e obter uma imagem 3D mais completa do padrão em todo o afloramento foram fundamentais a sua conclusão.

Uma viagem de pesquisa conjunta à Groenlândia entre cientistas em duelo foi criada pela astrobióloga Abigail Allwood. Allwood, que contesta a afirmação de que o site contém sinais de vida de 3,8 milhões de anos, diz que ver as rochas em 3-D foi a chave para sua conclusão. Mike Toillio/Astrobiolgy NASA.

Com os dois campos em um impasse, Allwood diz que teve uma idéia: e se um punhado de cientistas, incluindo membros de ambas as equipes, estudassem o afloramento juntos e comparassem anotações? Assim, em agosto, Allwood, Nutman e cerca de 10 geólogos, astrobiólogos e outros especialistas foram de helicóptero para o local remoto.

Nutman apresentou o grupo ao afloramento e expôs suas evidências, e os pesquisadores passaram um dia e meio observando e debatendo, diz Dawn Sumner, geobiólogo da Universidade da Califórnia, Davis.

“Muitos de nós entramos com a mente aberta”, diz Sumner. Mas no final da viagem, diz ela, a maioria dos membros da expedição concluiu que os picos do padrão provavelmente não eram modelados por micróbios. Ver as estruturas no contexto, e não nas imagens publicadas, foi crucial para esse resultado, diz Sumner. “Uma das coisas que descobrimos é como é difícil entender [o que formou o padrão] sem realmente estar lá”.

Esses pequenos padrões de pico, com apenas alguns centímetros de altura, podem ter sido feitos na rocha por microrganismos antigos, dizem alguns cientistas. Mas outros afirmam que as formas foram o produto de forças tectônicas. Mike Toillio/Astrobiolgy NASA.

Nutman e sua equipe permanecem comprometidos com a explicação microbiana. Mas todas as partes concordaram em uma coisa: construir uma imagem tridimensional de um site pode ser a chave para identificar com precisão os sinais de vida.

Agora, os membros da expedição estão fazendo exatamente isso, usando fotografias aéreas de drones, imagens estereoscópicas e digitalizações feitas por equipamentos de detecção e alcance de luz, ou lidar, durante a viagem. O objetivo é que outros pesquisadores sejam capazes de estudar o local de longe, diz Sumner – bem como, talvez, os cientistas possam algum dia olhar de soslaio para estruturas misteriosas nas rochas marcianas.

Fonte: Science News

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