EXPLORANDO AS ORIGENS DA MAÇÃ.

Descobertas arqueológicas recentes de sementes de maçã antigas preservadas em toda a Europa e Ásia Ocidental combinadas com dados genéticos históricos, paleontológicos e recentemente publicados estão apresentando uma nova narrativa fascinante para um de nossos frutos mais familiares. Neste estudo, Robert Spengler, do Instituto Max Planck para a Ciência da História Humana, traça a história da maçã de suas origens selvagens, observando que ela foi originalmente disseminada pela megafauna antiga e mais tarde como um processo de comércio ao longo da Rota da Seda. Esses processos permitiram o desenvolvimento das variedades que conhecemos hoje.

Variedades de maçã. Crédito: ©posinote/Adobe Stock

A maçã é, sem dúvida, a fruta mais familiar do mundo. É cultivada em ambientes temperados ao redor do globo e sua história está profundamente entrelaçada com a humanidade. Descrições de grandes frutos vermelhos na arte clássica demonstram que maçãs domesticadas estavam presentes no sul da Europa há dois milênios, e sementes antigas de sítios arqueológicos atestam o fato de que pessoas coletam maçãs silvestres por toda a Europa e Ásia Ocidental há mais de dez mil anos. Embora esteja claro que as pessoas mantiveram as populações de macacos silvestres por milênios, o processo de domesticação, ou mudança evolucionária sob o cultivo humano, nessas árvores não está claro.

Vários estudos genéticos recentes demonstraram que a maçã moderna é um híbrido de pelo menos quatro populações de maçã silvestre, e os pesquisadores levantaram a hipótese de que as rotas comerciais, como a Rota da Seda, eram responsáveis ​​por reunir essas frutas e causar sua hibridação. Os restos arqueológicos de maçãs na forma de sementes preservadas foram recuperados de locais em toda a Eurásia, e essas descobertas apoiam a ideia de que árvores frutíferas e nozes estão entre as commodities que se movimentaram nessas rotas comerciais iniciais. Spengler recentemente resumiu as evidências arqueobotânicas e históricas de culturas cultivadas na Rota da Seda, em um livro intitulado “Fruit from the Sands”, publicado pela University of California Press. A maçã mantém uma conexão profunda com a Rota da Seda – grande parte do material genético da maçã moderna originou-se no coração das antigas rotas de comércio nas montanhas Tien Shan, no Cazaquistão. Além disso, o processo de troca causou os eventos de hibridização que deram origem aos grandes frutos vermelhos nos nossos mercados de produtos.

Compreender como e quando as macieiras evoluíram para produzir frutos maiores é uma questão importante para os pesquisadores, porque as árvores frutíferas não parecem ter seguido o mesmo caminho para a domesticação como outras culturas melhor entendidas, como cereais ou leguminosas. Muitas forças selvagens e antropogênicas diferentes aplicam pressão seletiva nas lavouras em nossos campos, nem sempre é fácil reconstruir as pressões causadas pelas mudanças evolutivas. Portanto, observar o processamento evolucionário em plantas modernas e fósseis pode ajudar os estudiosos a interpretar o processo de domesticação. Frutos doces e carnudos evoluem para atrair animais para comer e espalhar suas sementes; grandes frutos especificamente evoluem para atrair grandes animais para dispersá-los.

Frutas grandes evoluíram para atrair megafauna antiga

Enquanto a maioria dos estudiosos que estudam a domesticação se concentra no período em que os humanos começam a cultivar uma planta, neste estudo Spengler explora os processos na natureza que preparam o cenário para a domesticação. Spengler sugere que entender o processo de evolução de grandes frutos na natureza nos ajudará a entender o processo de sua domesticação. “Vendo que os frutos são adaptações evolutivas para a dispersão de sementes, a chave para entender a evolução dos frutos está na compreensão do que os animais estavam comendo os frutos no passado”, explica ele.

Muitas plantas frutíferas da família da maçã (Rosaceae) têm pequenas frutas, como cerejas, framboesas e rosas. Essas pequenas frutas são facilmente engolidas pelas aves, que então dispersam suas sementes. No entanto, certas árvores da família, como maçãs, peras, marmelos e pêssegos, evoluíram na natureza para serem grandes demais para um pássaro dispersar suas sementes. Evidências fósseis e genéticas demonstram que estas grandes frutas evoluíram vários milhões de anos antes de os humanos começarem a cultivá-las. Então, quem fez essas grandes frutas evoluir para atrair?

A evidência sugere que frutos grandes são uma adaptação evolutiva para atrair grandes animais que podem comer os frutos e espalhar as sementes. Certos grandes mamíferos, como ursos e cavalos domesticados, comem maçãs e espalham as sementes hoje. No entanto, antes do final da última Idade do Gelo, havia muitos outros grandes mamíferos na paisagem europeia, como cavalos selvagens e grandes cervos. Evidências sugerem que a dispersão de sementes nos parentes silvestres frutíferos da maçã foi fraca durante os últimos dez mil anos, uma vez que muitos desses animais foram extintos. O fato de que as populações de macieiras selvagens parecem mapear sobre as zonas glaciares de refúgio da Idade do Gelo sugere ainda que essas plantas não se moveram por longas distâncias ou colonizaram novas áreas na ausência de seus propagadores de sementes originais.

O comércio ao longo da Rota da Seda provavelmente permitiu o desenvolvimento da maçã que conhecemos hoje

Populações de macieiras silvestres foram isoladas após o fim da última Era Glacial, até que os humanos começaram a movimentar os frutos através da Eurásia, em particular ao longo da Rota da Seda. Uma vez que os humanos trouxeram essas linhagens de árvores novamente em contato umas com as outras, as abelhas e outros polinizadores fizeram o resto do trabalho. A descendência híbrida resultante teve frutos maiores, um resultado comum da hibridização. Os humanos notaram as maiores árvores frutíferas e fixaram essa característica no local através de enxertia e plantio de mudas das árvores mais favorecidas. Assim, as maçãs que conhecemos hoje não foram primariamente desenvolvidas através de um longo processo de seleção e propagação de sementes das árvores mais favorecidas, mas sim através de hibridação e enxertia. Esse processo pode ter sido relativamente rápido e partes dele provavelmente não foram intencionais.

Este estudo desafia a definição de “domesticação” e demonstra que não existe um modelo único para explicar a evolução das plantas sob cultivo humano. Para algumas plantas, a domesticação levou milênios de cultivo e pressão seletiva induzida pelo homem – para outras plantas, a hibridização causou uma rápida mudança morfológica. “O processo de domesticação não é o mesmo para todas as plantas, e ainda não sabemos muito sobre o processo em árvores de longa duração”, observa Spengler. “É importante olharmos para as gramíneas anuais, como o trigo e o arroz, quando estudamos a domesticação das plantas. Há centenas de outras plantas domesticadas no planeta, muitas das quais tomaram caminhos diferentes para a domesticação”.

Jornal Referência: Robert Nicholas Spengler. Origins of the Apple: The Role of Megafaunal Mutualism in the Domestication of Malus and Rosaceous TreesFrontiers in Plant Science, 2019; 10 DOI: 10.3389/fpls.2019.00617

Fonte: Science Daily

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