MOLÉCULAS ANTIGAS REVELAM DETALHES SURPREENDENTES SOBRE AS ORIGENS DOS BIZARROS BICHOS-PREGUIÇA.

De animais do tamanho de elefantes que pastavam pastagens na América do Norte a nadadores do tamanho de alces que cruzavam a costa do Pacífico da América do Sul, as preguiças vagaram pela Terra por mais de 50 milhões de anos. No entanto, os cientistas sabem pouco sobre como as dezenas de espécies conhecidas estão relacionadas entre si. Agora, duas novas análises de DNA e proteínas da preguiça antiga – algumas com mais de 100 mil anos – estão reescrevendo a árvore genealógica da preguiça. Os estudos sugerem ainda que uma ponte de terra ligou as Índias Ocidentais com a América do Sul há 30 milhões de anos, permitindo que os animais de movimento lento chegassem às ilhas.

Uma preguiça em repouso. Istock.Com/Sdominick

“É uma conquista notável”, diz Timothy Gaudin, paleontólogo da Universidade do Tennessee em Chattanooga, que não esteve envolvido no trabalho.

Das mais de 100 espécies de preguiça identificadas, todas, com exceção de seis, estão extintas. Então, os cientistas tiveram que comparar as formas dos ossos fósseis para entender como os animais evoluíram. Tais comparações não são claras, no entanto, novas técnicas para isolar DNA e proteínas de fósseis tornaram possível comparar a genética de animais extintos há muito tempo. O DNA antigo permite que os cientistas comparem os genes diretamente, mas as proteínas duram mais tempo. Assim, embora forneçam informações menos precisas, os paleontólogos estão cada vez mais usando-os para estudar fósseis ainda mais antigos.

Em um dos novos estudos, a especialista em paleoproteínas Samantha Presslee, da Universidade de York, no Reino Unido, e seus colegas provaram mais de 100 fósseis de preguiça de toda a América do Norte e do Sul em busca de vestígios de colágeno. Esta proteína é predominante nos ossos e pode permanecer por mais de 1 milhão de anos. Em 17 amostras analisadas pelos pesquisadores, o colágeno foi preservado bem o suficiente para que eles pudessem juntar as sequências de aminoácidos que formam os blocos de construção das proteínas. Isso permitiu que eles comparassem os vários colágenos – um dos quais tinha mais de 130 mil anos – e construíssem prováveis ​​árvores filogenéticas, que eles publicaram na revista Nature Ecology & Evolution.

Trabalhando de forma independente, o biólogo evolucionista Frédéric Delsuc, da Universidade de Montpellier, na França, analisou sequências quase completas de DNA mitocondrial – o material genético encontrado no maquinário produtor de energia de uma célula – de 10 fósseis de preguiça, com idades entre 10 mil e 45 mil anos. Eles também usaram os dados para desenhar as provaveis árvores filogenéticas das preguiças, que o grupo publicou na revista Current Biology.

As duas equipes chegaram a conclusões surpreendentemente semelhantes: as preguiças de três dedos atuais não formam seu próprio galho na árvore, como se pensava anteriormente, mas estão relacionadas à preguiça terrestre gigante Megalonyx, que viveu na América do Norte até cerca de 15 mil anos atrás. E as preguiças de dois dedos de hoje são primas distantes do gigante sul-americano Mylodon, que se acredita ser a última preguiça à extinguir, menos de 10 mil anos atrás.

Talvez o mais surpreendente, a grande variedade de preguiças extintas que viveram nas ilhas das Índias Ocidentais até cerca de 5 mil anos atrás, tudo parece ter evoluído de um ancestral comum que viveu cerca de 30 milhões de anos atrás. “Ninguém jamais sugeriu isso”, diz Gaudin. Isso significa que uma única população de preguiças provavelmente chegou às ilhas apenas uma vez. Isso se encaixa com uma teoria de que, em vez de nadar ou à deriva, muitos animais chegam às ilhas caminhando sobre uma ponte de terra que surgiu há cerca de 30 milhões de anos e que depois ficou submersa.

“O fato de os dois estudos concordarem um com o outro é realmente interessante”, diz Gaudin. Mas, ele adverte, a análise inclui apenas uma fração das espécies conhecidas. “Há montes de diferentes preguiças extintas que poderíamos adicionar à árvore”, diz Presslee. “Esse é o próximo passo.”

Combinar dados de formas fósseis com os dados genéticos poderia produzir árvores ainda melhores, diz Gerardo De Iuliis, paleontólogo da Universidade de Toronto, no Canadá. Isso pode revelar como certos traços de indolência – como os longos e poderosos antebraços que permitem que as preguiças de hoje se movam penduradas em galhos – surgiram de forma independente várias vezes. “Eles são animais bizarros que são bizarros de maneiras semelhantes”, diz Gaudin.

Fonte: Science Magazine

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