UM FÓSSIL DE DENTE MOSTRA OS LAÇOS ESTREITOS DE Gigantopithecus COM ORANGOTANGOS MODERNOS.

Proteínas ajudam a esclarecer como o antigo primata gigante evoluiu.

Um maciço primata que viveu no sudeste da Ásia entre cerca de 2 milhões e 300.000 anos atrás, representado aqui por uma mandíbula inferior de cerca de 15 centímetros de comprimento, era um parente próximo dos precursores de orangotangos, dizem os pesquisadores. Wei Wang

Um símio antigo que era maior que um gorila adulto revelou agora pistas moleculares de suas raízes evolutivas.

As proteínas foram extraídas de um dente de aproximadamente 1,9 milhão de anos do Gigantopithecus blacki apropriadamente chamado o identificam como um parente próximo dos orangotangos modernos e seus ancestrais diretos, afirma o bioarqueólogo Frido Welker, da Universidade de Copenhague e seus colegas.

Comparações de proteínas entre macacos vivos e fósseis sugerem que os precursores de Gigantopithecus e orangotango divergiam de um ancestral comum entre 10 e 12 milhões de anos atrás, informa o grupo de Welker na revista Nature.

Desde que foi descrito pela primeira vez em 1935, com base em um molar comprado em uma farmácia tradicional chinesa em Hong Kong, G. blacki estimulou o debate sobre seus vínculos evolutivos com outros símios antigos. Quase 2.000 dentes isolados e quatro mandíbulas parciais de G. blacki foram encontrados no sul da China e em partes próximas ao sudeste da Ásia. Os fósseis de G. blacki datam de cerca de 2 milhões a quase 300 mil anos atrás. Os tamanhos de dentes e mandíbulas individuais indicam que G. blacki pesava entre 200 e 300 kg.

As proteínas preservam-se melhor nos dentes e os ossos do que o DNA, mas ambas as formas moleculares se decompõem rapidamente em ambientes quentes e úmidos. “Ficamos surpresos ao encontrar alguma proteína tão antiga, especialmente em um fóssil de um ambiente subtropical”, diz Welker. Proteínas consistem em cadeias de aminoácidos podem ser usadas para classificar espécies vivas e fósseis de vários animais, incluindo hominídeos.

Os pesquisadores geralmente consideram G. blacki um parente de orangotango que evoluiu vivendo em florestas e comer frutas, folhas, caules e possivelmente tubérculos. Mas essa suposição se baseia em poucas evidências, diz o antropólogo biológico Terry Harrison, da Universidade de Nova York.

“Essa nova análise [da proteína] fornece a primeira evidência convincente de que o Gigantopithecus estava mais relacionado ao orangotango do que a qualquer outro macaco”, diz Harrison.

Nesta ilustração, o antigo macaco asiático Gigantopithecus parece muito com um orangotango. As proteínas de um dente Gigantopithecus apontam para uma estreita ligação evolutiva entre o macaco extinto e os ancestrais do orangotango. Ikumi Kayama/Studio Kayama Llc.

A equipe de Welker recuperou seqüências de aminoácidos de seis proteínas em um molar de G. blacki encontrado anteriormente na caverna Chuifeng, no sul da China. Cinco dessas proteínas são comumente encontradas em chimpanzés, bonobos, gorilas, orangotangos e seres humanos vivos, permitindo comparações de diferenças acumuladas nos arranjos de aminoácidos entre G. blacki e os cinco primatas atuais. Os orangotangos exibiram o menor número de disparidades de proteínas com G. blacki, sinalizando uma ligação evolutiva particularmente estreita entre os símios vermelhos vivos e o antigo símio asiático. Usando essas comparações de proteínas, a idade do dente de G. blacki e estimativas anteriores de quando vários símios vivos divergiam dos ancestrais comuns, o grupo de Welker calculou o tempo de um ancestral comum para os orangotangos e G. blacki.

A sexta proteína está ligada a um processo pelo qual os minerais são produzidos para endurecer ossos e dentes. Essa proteína pode ter contribuído para a formação de esmalte dentário especialmente espesso em G. blacki, especulam os pesquisadores.

Nenhuma tentativa foi feita para remover o DNA do dente do antigo símio. Mesmo em regiões mais frias que o sul da China, apenas fósseis muito mais jovens produziram DNA.

Proteínas antigas de outros macacos fósseis asiáticos que datam entre 12 e 6 milhões de anos atrás são necessárias para esclarecer melhor a posição evolutiva de G. blacki, diz o paleoantropólogo Russell Ciochon, da Universidade de Iowa, na cidade de Iowa. Ciochon suspeita que o Indopithecus giganteus, um símio fóssil que habitou o que é hoje o norte da Índia e do Paquistão durante esse período, era um ancestral em potencial de G. blacki.

Análises de proteínas de orangotangos fósseis que viveram no sudeste da Ásia ao mesmo tempo que G. blacki também podem ajudar a desvendar como e por que os macacos vermelhos morreram na China depois de aproximadamente 126.000 anos atrás, mas ainda vivem em duas ilhas da Indonésia, diz Ciochon. Essa pesquisa poderia fornecer informações sobre a melhor forma de salvar orangotangos em perigo hoje.

Fonte: Science News

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